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Los insectos podrían ayudar a aumentar la autosuficiencia alimentaria de Europa, pero ¿se darán cuenta?


Los insectos en productos como pasta o pan, microalgas y proteínas unicelulares derivadas de la madera podrían alimentar y nutrir a humanos y animales en el futuro. 


por Sandrine Ceurstemont, de la revista Horizon , Horizon: la revista de investigación e innovación de la UE


Ahora, aquellos que exploran proteínas alternativas para una alimentación más sostenible están descubriendo cómo hacer realidad el cambio a los alimentos a base de insectos.

A medida que la población mundial crezca, será un desafío satisfacer las necesidades nutricionales de todos con las fuentes tradicionales de proteínas .

Se espera que la población mundial aumente en 2 mil millones de personas en los próximos 30 años, mientras que es probable que la producción de carne se duplique en el mismo período para satisfacer la demanda. Esto tendrá un impacto ambiental significativo, ya que la cría de ganado requiere mucha tierra, alrededor del 70% del total utilizado para la agricultura , y emite hasta el 18% de todas las emisiones de gases de efecto invernadero inducidas por el hombre .

También se necesitan nuevas fuentes de proteínas para los animales. La UE importa anualmente alrededor de 14 millones de toneladas de semillas de soja para alimentar ganado como cerdos, ganado vacuno y pollo. La región no solo depende de las importaciones, sino que también preocupa la huella de carbono del transporte del cultivo.

«Europa en su conjunto quiere ser más autosuficiente cuando se trata de alimentos «, dijo Birgir Örn Smárason, investigador de producción de alimentos sostenibles en la empresa de alimentos y biotecnología Matis, en Reykjavik, Islandia.

Y para que Europa cumpla con los objetivos y metas de desarrollo sostenible para limitar el cambio climático , las fuentes de proteínas sostenibles deberán participar. Los insectos comestibles, por ejemplo, pueden criarse usando entre un 50% y un 90% menos de tierra en comparación con el ganado convencional y producir unas 100 veces menos emisiones de gases de efecto invernadero . Además, pueden alimentarse con desechos orgánicos: alimentos descartados que a menudo terminan en vertederos.

A pesar de la promesa de la proteína del insecto, el uso de insectos como alimento animal y humano aún no se ha contagiado. Los problemas técnicos significan que no se pueden criar en cantidades suficientemente grandes. La regulación es un punto de conflicto. La legislación actual de la UE permite a los insectos como alimento en la acuicultura, pero no para el ganado. Sin embargo, se espera que pronto se hagan exenciones para aves y cerdos . Y los insectos siguen siendo un nicho de alimento humano que se vende solo en algunos países. Sin embargo, eso podría cambiar pronto, ya que se espera que la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria apruebe algunos insectos comestibles para el consumo humano este año.

En Europa, también existe una barrera cultural, ya que todavía hay un factor de asco asociado con comer insectos. Smárason señala que en los países asiáticos, africanos y latinoamericanos, los insectos forrajeros son una parte regular de la dieta de unos 2 mil millones de personas. La aceptación entre los europeos es un tema que él y sus colegas esperan abordar.

Alternativas proteicas

Smárason y sus colegas piensan que los insectos como los grillos para el consumo humano y las moscas soldado negras para animales son alternativas de proteínas prometedoras que se pueden producir localmente, así como microalgas y proteínas unicelulares. Las proteínas unicelulares se producen a partir de microbios que se alimentan de azúcares de la biomasa leñosa, como ramas y raíces que quedan de la silvicultura. Los investigadores están investigando cómo optimizar la producción de estos tipos de proteínas para la alimentación humana y animal como parte del proyecto NextGenProteins .

Las microalgas, por ejemplo, son típicamente caras de producir. Pero el equipo está trabajando con una compañía islandesa que se ha asociado con una planta de energía geotérmica para reducir costos mediante el uso de electricidad producida de manera sostenible, exceso de agua fría y caliente y emisiones de dióxido de carbono, el único alimento que necesitan las algas para crecer. «Es un proceso único y sostenible», dijo Smárason.

Las empresas que producen alimentos también están involucradas en el proyecto. Han presentado ideas para nuevos productos de proteínas alternativas, desde imitaciones de carnes hasta bebidas energéticas y bares, que esperan llevar al mercado. Smárason y sus colegas interactuarán con los consumidores para evaluar su disposición a incorporar nuevos productos proteicos en su dieta.

«Estamos estableciendo grupos de enfoque de consumidores en diferentes países donde reuniremos esta información», dijo Smárason. Él dice que también es importante comunicar a los consumidores por qué deberían considerar estas proteínas alternativas, así como preguntarles en qué forma lo consumirían.

Los insectos podrían ayudar a aumentar la autosuficiencia alimentaria de Europa, pero ¿se darán cuenta?
En lugar de comerse enteros, los insectos podrían ser molidos y utilizados como ingredientes en productos horneados como este pan plano de grillo. Crédito: Nanna Roos

Desde que comenzó hace seis meses, el proyecto ha estado recopilando información sobre las tres proteínas, incluido su contenido nutricional, estructura y solubilidad. Aunque todos tienen un contenido de proteínas similar, que representan entre el 50 y el 65% de su masa seca, difieren en términos de contenido de grasa. Los insectos, por ejemplo, tienen un alto contenido de grasa, mientras que la proteína unicelular casi no tiene grasa. Sus características serán útiles para el desarrollo de productos alimenticios específicos o alimentos para animales que necesiten satisfacer diferentes requerimientos nutricionales.

En los próximos meses, los miembros del equipo comenzarán a realizar pruebas en animales para ver cómo su crecimiento y salud se ven afectados cuando se incorporan diferentes cantidades de cada una de las tres proteínas por separado en su alimentación. Las pruebas iniciales a pequeña escala incluirán salmón y lubina. Tendrán que determinar cuál es la inclusión máxima de las diferentes proteínas en el alimento para poder ampliar la prueba, dice Smárason.

En lugar de comerse enteros, los insectos podrían ser molidos y utilizados como ingredientes en productos horneados como este pan plano de grillo. Crédito de la imagen: Nanna Roos

Sustitutos

Probar que las proteínas alternativas pueden ser sustitutos nutritivos es solo una parte del rompecabezas.

Producirlos a gran escala deberá ser viable y rentable para que sean ampliamente utilizados. Los insectos, por ejemplo, ya se están criando en pequeñas cantidades, pero son una fuente de proteína más costosa en comparación con la harina de soja y la harina de pescado, que generalmente se encuentran en la alimentación animal. «Al aumentar la escala, podemos reducir el costo», dijo el Dr. Teun Veldkamp, ​​investigador principal en nutrición animal de Wageningen Livestock Research en Wageningen, Países Bajos.

Con ese fin, el Dr. Veldkamp y sus colegas se están centrando en aumentar la cantidad de insectos producidos en Europa mediante la mejora de las tecnologías y el desarrollo de nuevas técnicas como parte del proyecto SUSINCHAIN .

Se investigarán técnicas de secado como el microondas o los sistemas de haz de electrones de baja energía utilizados para procesar frutas y verduras, por ejemplo, para la producción de alimentos para animales a base de insectos. Luego se realizarán pruebas con peces, pollos y lechones para ver cómo responden a los diferentes tipos de alimentos procesados ​​para insectos, que serán de diferente calidad según las técnicas utilizadas. «Mediremos el rendimiento de estos animales buscando la ingesta de alimento, el aumento de peso corporal y la relación de conversión alimenticia», dijo el Dr. Veldkamp.

El proyecto también tiene como objetivo desarrollar nuevos piensos para insectos. Pueden criarse con desechos vegetales como el almidón de papa y otros subproductos del procesamiento de la papa. Sin embargo, se necesitará alimento estandarizado para producir insectos en grandes cantidades. «Estamos buscando hacer una mezcla estándar para cultivar los insectos porque entonces también tendrá una calidad más consistente», dijo el Dr. Veldkamp.

Los miembros del equipo también desarrollarán productos alimenticios para insectos para humanos. En lugar de productos donde los insectos son visibles, como las galletas cubiertas con grillos, crearán harina de insectos que se puede incorporar a los alimentos básicos como la pasta y los productos horneados .

Desde que el proyecto comenzó en octubre pasado, han presentado seis nuevos productos alimenticios como falafel, pan plano y carne picada que ahora pasarán por pruebas de consumo. «Nos estamos centrando en productos que puede usar a diario porque creemos que para la sociedad esto tendrá el mayor impacto», dijo el Dr. Veldkamp.

Cuando el proyecto finalice en 2023, el Dr. Veldkamp espera que sus resultados alienten a las nuevas empresas a comenzar a criar insectos y a las empresas existentes a aumentar la producción. El objetivo es lograr un aumento de mil veces tanto en las cantidades de producción como en los empleos en el sector para 2025, mientras se sustituye la proteína animal con proteína de insecto en el 20% de la alimentación humana y el 10% de la alimentación animal.

«El conocimiento desarrollado en este proyecto debería hacer que sea interesante para las compañías de alimentos comprar estos productos y hacer el intercambio con harina de soya o harina de pescado», dijo el Dr. Veldkamp.


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