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Los investigadores trabajan para comprender las bacterias que matan los cítricos


Un equipo de biólogos se ha puesto sus sombreros de detective para investigar la complicada bacteria detrás del enverdecimiento de los cítricos, una enfermedad vegetal problemática que ha talado los huertos de cítricos en Florida y amenazó la producción de naranjas, una vez próspera del estado del sol.


por Kathleen Haughney, Universidad Estatal de Florida


Un problema: la bacteria que causa el enverdecimiento de los cítricos , Liberibacter asiaticus, no crecerá en un laboratorio, por lo que es casi imposible de estudiar.

Ingrese la profesora asociada de ciencias biológicas Kathryn Jones y la investigadora postdoctoral Marta Sena-Vélez. Los dos científicos diseñaron un plan de ataque para comprender esta bacteria.

En un estudio publicado en la revista Applied and Environmental Microbiology , Jones y Sena-Vélez recurrieron a un pariente cercano de Liberibacter asiaticus llamado Liberacter cresens para ver qué información podrían obtener de esta bacteria hermana para explicar el enverdecimiento de los cítricos. La nueva investigación explica por qué estas muestras de bacterias pueden ser tan difíciles de cultivar en el laboratorio y cómo mitigar las condiciones que crean esa atmósfera inhóspita.

«El objetivo general es aprender a cultivar las bacterias que causan el enverdecimiento de los cítricos en el laboratorio», dijo Jones. «Hasta ahora ha sido imposible, por lo que estamos tratando de aprender todo lo que podamos de una bacteria modelo y usar eso para comprender los mecanismos detrás de la enfermedad del enverdecimiento de los cítricos».

Los investigadores trabajan para comprender las bacterias que matan los cítricos
Kathryn Jones, profesora asociada de ciencias biológicas de la FSU, investiga el enverdecimiento de los cítricos. Crédito: Universidad Estatal de Florida

Aunque Liberacter cresens se puede cultivar, crece lentamente y requiere un mantenimiento cuidadoso. Los investigadores monitorearon diligentemente las muestras de bacterias, interesados ​​en cualquier posible percepción de cómo crece o qué le hace al medio ambiente que lo rodea.

Ahí es donde la ciencia dio un giro inesperado a la izquierda.

Mientras realizaban pruebas en las bacterias en crecimiento, Jones y Sena-Vélez descubrieron que las muestras estaban cambiando el entorno a su alrededor y luego se estaban muriendo.

Las bacterias se cultivaron en una solución neutra a base de agua, medida en la escala de pH como 7. En química, las soluciones a base de agua que miden menos de 7 se consideran ácidas; Las mediciones en más de 7 son alcalinas.

Las condiciones alcalinas envenenaron las bacterias, deteniendo así el proceso de cultivo.

«No esperábamos este resultado en absoluto», dijo Jones. «Cuando escuché lo que estaba sucediendo, hice una doble toma. Es una reacción muy extrema, lo que demuestra cuán intrincadas son estas bacterias. Pero lo que también es importante aquí es que nos ayudará a entender Liberibacter asiaticus «.

Vélez dijo que los investigadores explorarán mejoras en los medios que usan para cultivar las bacterias para tener una mejor idea de cómo mejorar el proceso de cultivo. En última instancia, utilizarán lo que han aprendido en este proceso para intentar cultivar la bacteria que causa directamente el enverdecimiento de los cítricos. En su estudio, Jones y Sena-Vélez presentaron modificaciones a las muestras que permitieron un crecimiento continuo.

«El enverdecimiento de los cítricos es un problema tan grave para Florida, por lo que incluso los pasos incrementales realmente pueden hacer una gran diferencia en el trabajo general para comprender esta enfermedad», dijo Sena-Vélez.

La producción de naranja en los Estados Unidos ha disminuido constantemente en la última década, cayendo de 7,98 millones de toneladas en la temporada 2007 a 2,2 millones de toneladas en 2018. La mayoría de estas pérdidas se han producido en Florida debido al enverdecimiento de los cítricos.


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