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Los investigadores utilizan imágenes satelitales para rastrear las interacciones entre las vacas y los alces en la interfaz de tierras silvestres y pastizales

vaca
Crédito: CC0 Public Domain

Las vacas no parecen tener mucho que hacer la mayor parte del tiempo. Son criados para pasar sus días pastando en el campo, criados con el propósito de proporcionar leche o carne, o producir más vacas. 


por Sonia Fernandez, Universidad de California – Santa Barbara


Entonces, cuando los estudiantes del laboratorio del ecologista Doug McCauley de UC Santa Bárbara se encontraron mirando fijamente una imagen de satélite tras otra de rebaños de bovinos en Point Reyes National Seashore, fue divertido, en una especie de «Lado Lejano».

«Había alrededor de 10 estudiantes universitarios involucrados en el proyecto, observando vacas desde el espacio; no es la típica investigación de los estudiantes y siempre es divertido verlas en el laboratorio», dijo McCauley. Se volvieron expertos en discernir la vista superior de una vaca desde la vista superior de las rocas o la vista superior de otros animales, agregó.

«Después de unos ocho meses, terminamos con más de 27.000 anotaciones de ganado en 31 imágenes», dijo Lacey Hughey, ecóloga del Instituto Smithsonian de Biología de la Conservación que tenía un doctorado. estudiante en el Laboratorio McCauley en ese momento, y el líder del censo de vacas. «Llevó mucho tiempo.»

Sin embargo, todo el conteo de vacas bastante cómico tenía un propósito serio: medir las interacciones entre la vida silvestre y el ganado donde sus rangos se encuentran o se superponen. Aproximadamente un tercio de la cobertura terrestre de los Estados Unidos son pastizales, y donde estas áreas de pastoreo colindan con tierras silvestres, es probable que surjan preocupaciones sobre la depredación, la competencia y la transmisión de enfermedades .

Tal es el caso de Point Reyes National Seashore, una pintoresca combinación de acantilados costeros y pastizales a una hora en auto al norte de San Francisco. Como parte de un plan de restauración de especies en todo el estado, los alces tule nativos fueron reintroducidos en el área silvestre designada del parque en la década de 1990, pero no permanecieron en su pequeño rincón del paraíso por mucho tiempo.

«Algunos de ellos terminaron nadando a través de un estero y establecieron esta manada, que se conoce como Drake’s Beach Herd, cerca de la zona pastoral del parque, que está arrendada a ganaderos«, dijo Hughey, autor principal de un artículo colaborativo. estudio con la Universidad de Nevada, Reno, que aparece en la revista Biological Conservation . Las cercas para ganado tampoco detienen a los alces, dijo; pueden cruzarlos o atravesarlos fácilmente para entrar en los pastos. La situación también fue algo única en el sentido de que los alces de Drake’s Beach viven en el área durante todo el año, gracias en gran parte al clima estable, por lo que la presión del pastoreo en la tierra es constante.

¿Dónde está la carne?

«Así que nos preguntábamos, ¿cómo coexisten los alces y el ganado en este paisaje?» Dijo Hughey. «La historia entre el alce y el ganado es bastante compleja. Sabemos por otros estudios que los alces y el ganado pueden ser competidores, pero también pueden ser facilitadores. Tampoco sabíamos mucho sobre qué hábitats preferían los alces en esta parte del park y cómo la presencia de ganado puede influir en la decisión de un alce de pasar su tiempo en un lugar u otro «.

Los investigadores se propusieron responder estas preguntas con dos grandes conjuntos de datos generados por el parque: datos de monitoreo GPS de alces con collar y estudios de transectos de campo del alce. Sin embargo, lo que faltaba era información sobre las vacas.

«Sabíamos bastante sobre dónde estaban los alces, pero no teníamos ninguna información sobre dónde estaban las vacas, excepto que estaban dentro de las cercas», dijo. Sería necesario conocer el número exacto y la ubicación de las vacas en relación con el rebaño de alces para comprender cómo interactúan ambas especies en un entorno pastoral.

«Debido a que los datos de los alces se recopilaron en el pasado, necesitábamos una forma de obtener información sobre las poblaciones de ganado del mismo período de tiempo. El único lugar al que podíamos obtener era a partir de imágenes satelitales de alta resolución archivadas», dijo Hughey. Por lo tanto, el cowspotting satélite.

¿Su conclusión? Los alces se han aclimatado al ganado en Point Reyes evitando los pastos de vacas en general y eligiendo sitios de alimentación separados en las ocasiones en las que coexisten. En conjunto, estos hallazgos sugieren que los alces seleccionan el hábitat de una manera «que reduce el potencial de conflictos de pastoreo con el ganado, incluso en los casos en que el acceso al forraje es limitado».

Además de ayudar a arrojar luz sobre la relación ecológica entre las vacas y el tule en Point Reyes, las imágenes satelitales también pueden definir sus áreas de superposición, una consideración importante en la evaluación del riesgo de enfermedad, dijeron los investigadores.

«Hay una enfermedad preocupante que se ha encontrado en el rebaño de alces y también en el ganado , llamada enfermedad de Johne», dijo Hughey. Las bacterias que lo causan pueden persistir en el medio ambiente durante más de un año, agregó, por lo que aunque las vacas y los alces rara vez comparten espacio al mismo tiempo, todavía existe un riesgo teórico de transmisión en este sistema.

Compartiendo espacio

Según los investigadores, la técnica de imágenes satelitales también es ampliamente aplicable a otras áreas del mundo donde el ganado y la vida silvestre se superponen.

«El tema del conflicto entre el ganado y la vida silvestre es un gran desafío en un montón de contextos diferentes en los EE. UU. Y más allá», dijo McCauley. «Ha sido sorprendentemente difícil averiguar exactamente cómo estos animales salvajes comparten el espacio con los animales domésticos».

Estos nuevos métodos, dijo, «tendrán un impacto transformador en la comprensión de cómo el ganado usa las tierras silvestres y cómo la vida silvestre usa las tierras de pastoreo».

Próxima parada: Kenia y Tanzania.

Trabajando con la Agencia Nacional de Inteligencia Geoespacial, Microsoft AI for Good, la Universidad de Glasgow y la Universidad de Twente, y gracias en gran parte a los datos generados por los estudiantes universitarios de UC Santa Bárbara que rastrean vacas, Hughey y sus colegas están entrenando un algoritmo para detectar e identificar animales en las llanuras de África Oriental, como los ñus y, por supuesto, las vacas.



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