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Los peces han estado ingiriendo microplásticos desde la década de 1950

Los peces han estado ingiriendo microplásticos desde la década de 1950.
Especímenes de pez lustrador de arena en las colecciones del Field Museum recolectados en 1972, 1953 y 1907. Crédito: Kate Golembiewski, Field Museum

Olvídese de los diamantes, el plástico es para siempre. Se necesitan décadas, o incluso siglos, para que el plástico se descomponga, y casi todas las piezas de plástico que se han fabricado todavía existen de alguna forma en la actualidad. 


por Field Museum


Sabemos desde hace un tiempo que los grandes trozos de plástico pueden dañar la vida silvestre (piense en las aves marinas atrapadas en anillos de plástico de seis paquetes), pero en años más recientes, los científicos han descubierto trozos microscópicos de plástico en el agua, el suelo e incluso la atmósfera. . Para saber cómo se han acumulado estos microplásticos durante el siglo pasado, los investigadores examinaron las entrañas de los peces de agua dulce conservados en colecciones de museos; encontraron que los peces han estado ingiriendo microplásticos desde la década de 1950 y que la concentración de microplásticos en sus entrañas ha aumentado con el tiempo.

«Durante los últimos 10 o 15 años ha habido una especie de conciencia pública de que hay un problema con el plástico en el agua. Pero en realidad, los organismos probablemente han estado expuestos a la basura plástica desde que se inventó el plástico, y no sabemos qué es eso. parece el contexto histórico «, dice Tim Hoellein, profesor asociado de biología en la Universidad Loyola de Chicago y autor correspondiente de un nuevo estudio en Aplicaciones ecológicas . «Observar especímenes de museo es esencialmente una forma de retroceder en el tiempo».

Caleb McMahan, un ictiólogo del Field Museum, se ocupa de unos dos millones de especímenes de peces , la mayoría de los cuales se conservan en alcohol y se almacenan en frascos en el Centro de Recursos de Colecciones subterráneo del museo. Sin embargo, estos especímenes son más que peces muertos : son una instantánea de la vida en la Tierra. «Nunca podremos volver a ese período de tiempo, en ese lugar», dice McMahan, coautor del artículo.

Hoellein y su estudiante de posgrado Loren Hou estaban interesados ​​en examinar la acumulación de microplásticos en los peces de agua dulce de la región de Chicago. Se acercaron a McMahan, quien ayudó a identificar cuatro especies de peces comunes de las que el museo tenía registros cronológicos que se remontaban a 1900: lobina negra, bagre de canal, arenillas y gobios redondos. Los especímenes del Estudio de Historia Natural de Illinois y la Universidad de Tennessee también llenaron los vacíos de muestreo.

«Tomábamos estos frascos llenos de pescado y encontrábamos especímenes que eran promedio, no los más grandes ni los más pequeños, y luego usábamos bisturíes y pinzas para diseccionar los tractos digestivos», dice Hou, el autor principal del artículo. «Intentamos obtener al menos cinco especímenes por década».

Los peces han estado ingiriendo microplásticos desde la década de 1950.
Una parte de las colecciones de peces del Museo Field, que contienen dos millones de especímenes y se encuentran principalmente en un almacenamiento subterráneo en el Centro de Recursos de Colección del museo. Crédito: Kate Golembiewski, Museo Field

Para encontrar realmente el plástico en las tripas de los peces, Hou trató el tracto digestivo con peróxido de hidrógeno. «Burbuja y burbujea y rompe toda la materia orgánica, pero el plástico es resistente al proceso», explica.

Sin embargo, el plástico que queda es demasiado pequeño para verlo a simple vista: «Parece una mancha amarilla, no lo ves hasta que lo pones bajo el microscopio», dice Hou. Sin embargo, bajo la lupa, es más fácil de identificar. «Observamos la forma de estas pequeñas piezas. Si los bordes están deshilachados, a menudo es material orgánico, pero si es realmente suave, lo más probable es que sea microplástico». Para confirmar la identidad de estos microplásticos y determinar su procedencia, Hou y Hoellein trabajaron con colaboradores de la Universidad de Toronto para examinar las muestras mediante espectroscopía Raman, una técnica que utiliza la luz para analizar la firma química de una muestra.

Los investigadores encontraron que la cantidad de microplásticos presentes en las tripas de los peces aumentó drásticamente con el tiempo a medida que se fabricaba y acumulaba más plástico en el ecosistema. No había partículas de plástico antes de mediados de siglo, pero cuando se industrializó la fabricación de plástico en la década de 1950, las concentraciones se dispararon.

«Descubrimos que la carga de microplásticos en las entrañas de estos peces básicamente ha aumentado con los niveles de producción de plástico», dice McMahan. «Es el mismo patrón de lo que están encontrando en los sedimentos marinos, sigue la tendencia general de que el plástico está en todas partes».

El análisis de los microplásticos reveló una forma insidiosa de contaminación: los tejidos. «Los microplásticos pueden provenir de la fragmentación de objetos más grandes, pero a menudo son de la ropa», dice Hou: cada vez que lavas un par de mallas o una camisa de poliéster, pequeños hilos se rompen y se tiran al suministro de agua.

Los peces han estado ingiriendo microplásticos desde la década de 1950.
Una fina hebra de microplástico en forma de hilo procedente del tracto digestivo de un pez. Crédito: Loren Hou

«Es plástico en la espalda, y esa no es la forma en que lo hemos estado pensando», dice Hoellein. «Así que incluso pensar en ello es un paso adelante para abordar nuestras compras y nuestra responsabilidad».

No está claro cómo la ingestión de estos microplásticos afectó a los peces en este estudio, pero probablemente no sea genial. «Cuando se observan los efectos de la ingestión de microplásticos , especialmente los efectos a largo plazo, para organismos como el pescado , provoca cambios en el tracto digestivo y también aumenta el estrés en estos organismos», dice Hou.

Si bien los hallazgos son contundentes (McMahan describió uno de los gráficos del artículo que muestra el fuerte aumento de los microplásticos como «alarmante»), los investigadores esperan que sirva como una llamada de atención. «Todo el propósito de nuestro trabajo es contribuir a las soluciones», dice Hoellein. «Tenemos alguna evidencia de que la educación pública y las políticas pueden cambiar nuestra relación con el plástico . No son solo malas noticias, hay una aplicación que creo que debería dar a todos un motivo colectivo de esperanza».

Los investigadores dicen que el estudio también destaca la importancia de las colecciones de historia natural en los museos. «Loren y yo amamos el Museo Field, pero no siempre pensamos en él en términos de sus operaciones científicas diarias», dice Hoellein. «Es un recurso increíble del mundo natural, no solo como existe ahora, sino como existió en el pasado. Es divertido para mí pensar en la colección del museo como la voz de esos organismos muertos hace mucho tiempo que todavía nos dicen algo sobre el estado del mundo actual «.

«No se puede hacer este tipo de trabajo sin estas colecciones», dice McMahan. «Necesitamos especímenes más antiguos, necesitamos los más recientes y vamos a necesitar lo que recolectemos en los próximos 100 años».



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