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Los piscicultores buscan nuevas armas para combatir los prósperos parásitos


Los productores de salmón que luchan contra un gran número de parásitos que florecen en las piscifactorías buscan y encuentran nuevas formas de reducir sus pérdidas y proteger la vida silvestre marina.


por Alex Whiting, de Horizon Magazine, Horizon: la revista de investigación e innovación de la UE


Alrededor del 20% del salmón de piscifactoría en Noruega muere como resultado de parásitos , según Seafarm Development , una compañía que desarrolla tecnologías para granjas piscícolas, y los investigadores dicen que las nuevas estrategias son vitales para evitar mayores daños al sector y salvaguardar a los peces salvajes locales.

Advierten que el número de parásitos está aumentando con el calentamiento global y a medida que las granjas de peces se vuelven más comunes.

En Noruega, «los piojos de mar son un problema importante», que les cuesta a los productores de salmón alrededor de 5 mil millones de coronas noruegas (500 millones de euros) al año, dice Stein Åge Davidsen, jefe de Desarrollo de Seafarm, que ha desarrollado una forma de frenar las infestaciones de piojos de mar.

La industria piscícola de Noruega, casi todo salmón, valía € 7 mil millones en 2017 , más que toda la industria piscícola de la UE combinada.

Los piojos de mar se alimentan de la piel, las mucosas y los músculos del salmón, y pueden crecer hasta 18 mm de largo . Crecen en jaulas agrícolas densamente pobladas donde pueden saltar fácilmente de un pez a otro.

Y su temporada reproductiva máxima, cuando una hembra pone hasta 2.000 huevos al mes, se ha alargado debido al aumento de la temperatura del mar en los últimos cinco a diez años, dice Davidsen.

Los agricultores a menudo usaban tratamientos químicos agresivos para librar a sus peces de las plagas, pero estos se están volviendo menos efectivos y existen preocupaciones sobre el impacto de los tratamientos en la vida silvestre circundante y los peces mismos.

Entre el 10% y el 15% del salmón de cultivo de Noruega muere de estrés causado por el tratamiento contra los piojos de mar. Solo el 5% son asesinados directamente por los parásitos, dice Davidsen.

«Ha habido muchas medidas reactivas en los últimos tres a cinco años», dijo Davidsen. Los agricultores ahora están buscando medidas preventivas para que sus peces puedan quedar en paz «, dice.

Pulsos eléctricos

El equipo de Davidsen desarrolló una red a través de un proyecto llamado Seafarm Pulse Guard que cubre las jaulas y emite pulsos eléctricos que matan a las larvas. La tecnología se ha probado en tres granjas y se encontró que mata entre el 60% y el 80% de las larvas, dice. Espera que ahora sea utilizado por muchos más agricultores.

Pero no se puede usar de forma aislada, agrega Davidsen. También se necesitan otras estrategias.

Estos incluyen una nueva técnica que se está poniendo a prueba para criar peces en tanques en tierra hasta que alcancen 0.5 kg (generalmente se colocan en jaulas a 0.1 kg) antes de ponerlos en jaulas oceánicas. A este tamaño, son más resistentes a los parásitos.

Otras estrategias incluyen poner jaulas de piscifactorías en el océano abierto donde están expuestas a fuertes corrientes y tormentas que dificultan que los piojos salten entre los peces. Otra es mantenerlos en niveles más profundos donde hay menos piojos de mar naturales.

Salmón salvaje

Los ambientalistas están preocupados por el impacto de los piojos de mar en el salmón salvaje local que nada cerca de las granjas de peces infectados mientras migran hacia y desde sus zonas de desove.

Hasta el 30% del salmón adulto del Atlántico salvaje expuesto a áreas llenas de granjas de peces muere como resultado de los piojos.

Noruega ha introducido regulaciones estrictas, así como ha ayudado a financiar el desarrollo de nuevas tecnologías y estrategias para tratar y controlar las plagas.

Las granjas piscícolas del país deben hacer un recuento semanal del número de parásitos en sus peces. Si promedian menos de 0.5 piojos hembras adultas por salmón, se les otorgan licencias para expandir el tonelaje de peces en su granja.

Si promedian más que eso, tienen que usar tratamientos para reducir la cantidad de parásitos. Cuando no pueden controlar los piojos de mar durante un ciclo de 18 meses, tienen que reducir el tonelaje de peces en su granja.

Los productores de salmón gastan entre 5 NOK (€ 0,5) y 8 NOK (€ 0,8) por kilo de salmón que se ocupa del problema de los piojos de mar , dice Davidsen. «Debe ser alrededor de 1 NOK (0,1 €) para ser sostenible», dijo.

«Esta industria es tan importante para Noruega, y globalmente debido al producto alimenticio. Creo que todos los esfuerzos … desde los gobiernos hasta los acuicultores, nos darán excelentes resultados en tres o cinco años».

Impacto global

Los piojos de mar son probablemente el parásito de piscifactoría más investigado, pero muchos otros también están creando problemas para la industria. Algunos autores han estimado su impacto económico total en entre $ 1 mil millones y $ 9.6 mil millones al año en todo el mundo, dice la Dra. Ariadna Sitjà-Bobadilla, directora del Instituto de Acuicultura Torre de la Sal (CSIC) de España.

Muchos parásitos no matan a los peces, pero afectan su crecimiento y los debilitan, lo que los hace más propensos a morir de estrés o enfermedad. «Hay muchas formas diferentes en que un parásito puede producir problemas y por esta razón es tan difícil cuantificar su impacto», dijo.

Hasta hace poco, la UE priorizaba la investigación de otros tipos de enfermedades, incluida la forunculosis, una bacteria altamente contagiosa y mortal que infecta a la trucha, el salmón y otros peces, y la necrosis pancreática infecciosa. Pero ahora que se han tratado muchas enfermedades bacterianas y virales, la gravedad de los parásitos se ha vuelto más visible.

«Ahora se están dando cuenta de que los parásitos están allí y son un problema», dijo.

El aumento de las temperaturas del mar y del río está impulsando muchas poblaciones de parásitos que prosperan en las granjas de peces y sus alrededores, dice el Dr. Sitjà-Bobadilla. Algunos también se están extendiendo a regiones más al norte como resultado, dice ella.

«Es realmente una preocupación … particularmente aquellos parásitos que pueden atacar a muchas especies de peces diferentes», dijo.

El Dr. Sitjà-Bobadilla está coordinando un proyecto llamado ParaFishControl , que ha secuenciado los genomas de los parásitos, brindando a los investigadores información vital para desarrollar medicamentos ‘muy rápido’ en los próximos años.

El proyecto ha estado investigando vacunas para algunos parásitos, incluidos Ichthyophthirius multifiliis, que causa la enfermedad de las manchas blancas en la trucha arco iris y la carpa común, entre otros, y Philasterides dicentrarchi, que ataca al rodaballo.

Los investigadores también están desarrollando productos que pueden introducirse en el alimento para hacer que los peces sean más resistentes a las plagas.

«No podemos destruir todos los parásitos, es imposible, por lo que necesitamos … un montón de estrategias diferentes para controlar el impacto del parásito en la granja», dijo el Dr. Sitjà-Bobadilla.

Ella dice que los agricultores deben usar buenas técnicas de manejo y solo recurrir a tratamientos de drogas y químicos cuando sea absolutamente necesario para matar a los parásitos.

«Esto es más ambientalmente sostenible y tiene un costo menor para el agricultor», dijo.

Al igual que Davidsen, ella es optimista de que las plagas se pueden frenar.

«Creo que en el futuro los parásitos estarán mucho más controlados de lo que están ahora, especialmente bajo la forma europea de producir pescado donde todo está muy (regulado)», dijo.


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