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Los productores y procesadores de maíz dulce podrían aumentar drásticamente el rendimiento y las ganancias

Los productores y procesadores de maíz dulce podrían aumentar drásticamente el rendimiento y las ganancias
Crédito: Universidad de Illinois

En una industria que lucha por mantener la rentabilidad, es curioso que el procesamiento de maíz dulce en EE. UU., El maíz que termina en latas y bolsas para congelar, esté cayendo muy por debajo de su potencial. Sin embargo, eso es lo que demuestra claramente un nuevo estudio en PLOS ONE .


por Lauren Quinn, Universidad de Illinois en Urbana-Champaign


Según Martin Williams, ecólogo del USDA-ARS y profesor asociado en el Departamento de Ciencias de los Cultivos de la Universidad de Illinois, el procesamiento de maíz dulce en el Medio Oeste se cultiva a una población promedio de 24,000 plantas por acre. Pero a través de años de pruebas de campo en parcelas pequeñas, su equipo ha demostrado que ciertos híbridos son naturalmente tolerantes a la densidad y su rendimiento mejora cuando se plantan en poblaciones de mayor tamaño. Su investigación también indicó que el aumento de las poblaciones de híbridos tolerantes a la densidad mejoró las ganancias tanto para los productores por contrato como para los procesadores de vegetales.

Los resultados fueron prometedores, pero no estaba claro qué tan bien los ensayos en pequeñas parcelas en el centro de Illinois se tradujeron en los campos de los agricultores en todo el medio oeste.

«Si bien los procesadores estaban al tanto de nuestro trabajo inicial en las pruebas de campo en parcelas pequeñas, algunos, incluido yo mismo, eran escépticos acerca de hasta qué punto la industria podría aumentar la eficiencia ajustando el tamaño de la población de la planta», dice Williams, coautor de PLOS ONE estudio. «Decidí trasladar la investigación a los mismos campos donde se cultiva el procesamiento de maíz dulce «.

El estudiante graduado de Williams y de Illinois, Daljeet Dhaliwal, realizaron pruebas en granjas en Illinois, Minnesota y Wisconsin durante un período de cinco años. Las pruebas en la granja comenzaron con dos híbridos, pero uno se retiró del proyecto antes, por lo que los investigadores se centraron en campos cultivados con ‘DMC 21-84’, un híbrido conocido tolerante a la densidad. Coordinaron con procesadores y productores para plantar tiras de prueba en tamaños de población que van desde 17,000 a 44,000 plantas por acre.

Tener una variedad de tamaños de población hizo posible que los investigadores encontraran el punto óptimo donde tanto el rendimiento como las ganancias alcanzaban su punto máximo. Después de plantar las pruebas, que se anidaron dentro de los campos de producción, los productores continuaron administrando sus campos como de costumbre. En el momento de la cosecha, los investigadores recolectaron y midieron a mano mazorcas comercializables, y simularon el procesamiento descascarando las mazorcas y cortando los granos con equipos de calidad industrial. Además, realizaron un análisis económico para cuantificar la rentabilidad.

Como esperaba el equipo de investigación, no hubo un tamaño de población óptimo en toda la región. La población óptima fue más alta para los campos irrigados que para los campos de secano, y fue más alta para los campos del sur (por ejemplo, el centro de Illinois) que el del norte (por ejemplo, el centro de Wisconsin). Sin embargo, en cada campo, el tamaño de población óptimo para DMC 21-84 fue mayor que el estándar actual. Y esas poblaciones óptimas aumentaron el rendimiento de mazorcas comercializables en un promedio de 0,53 toneladas por acre.

A $ 75 por tonelada, eso representa un beneficio adicional de $ 40 por acre para el productor.

Sin embargo, los procesadores de verduras eligen el híbrido, proporcionan semillas de ese híbrido y establecen el tamaño de la población. Por lo tanto, cualquier cambio requiere la compra del procesador. ¿Se benefician los procesadores del aumento de la población de un híbrido tolerante a la densidad ?

«Sí», dice Williams. «Nuestros cinco años de investigación en los campos de los productores en todo el Medio Oeste muestran que el procesador podría beneficiarse en promedio de hasta $ 120 a $ 280 por acre, incluso después de pagar el costo de la semilla adicional».

Williams enfatiza que no le está diciendo a la industria de procesamiento que aumente el tamaño de la población para todos los híbridos o en todos los campos. «Sabemos con certeza que varios de los híbridos populares no pueden tolerar tamaños de población más altos. Nada bueno resultaría del aumento de las poblaciones de esos. Pero para los híbridos tolerantes a la densidad, actualmente no estamos aprovechando al máximo su potencial genético al cultivarlos a las poblaciones establecidas para sus predecesores «.

Las empresas de semillas dedicadas al desarrollo de nuevos híbridos de maíz dulce han tomado nota. Por ejemplo, Illinois Foundation Seeds, Inc. está probando híbridos de procesamiento a 27,500 plantas por acre en Illinois y 26,000 plantas por acre en Wisconsin.

Charlie Thompson, director de investigación de IFSI, dice: «En el futuro, nuestros híbridos tendrán un buen rendimiento en poblaciones de mayor tamaño que las que se plantan actualmente en el mercado».

Crookham Company y Snowy River Seeds también están trabajando para expandir sus líneas de híbridos tolerantes a la densidad, según Dustin Batt, gerente de investigación y criador de maíz dulce de Crookham.

Williams sabe que la industria de procesamiento en su conjunto está preocupada por la sostenibilidad económica de la producción de maíz dulce. Si bien Estados Unidos lidera la innovación y la producción de maíz dulce a nivel mundial, el aumento de los costos de producción, junto con los rendimientos estancados y los precios contractuales, han creado dificultades económicas. Los anuncios recientes de cierres de plantas de procesamiento a finales de este mes en Mendota, Illinois y Sleepy Eye, Minnesota, afectarán a más de mil empleados y productores.

«La tolerancia a la densidad de las plantas transformó la productividad del maíz en el campo durante el último medio siglo», dice Williams. «Nuestra investigación muestra que la utilización del rasgo en el maíz dulce tiene importantes ventajas económicas para los productores y procesadores de maíz dulce».



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