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Los saltamontes hambrientos provocados por la sequía en Estados Unidos amenazan los pastizales

Los saltamontes hambrientos provocados por la sequía en Estados Unidos amenazan los pastizales
Esta foto sin fecha proporcionada por el Servicio de Inspección de Sanidad Animal y Vegetal del Departamento de Agricultura de EE. UU. Muestra un saltamontes migratorio macho. Además de alimentarse de los pastizales, las grandes poblaciones de saltamontes también pueden devastar cultivos como alfalfa, trigo, cebada y maíz. Crédito: Servicio de Inspección de Sanidad Animal y Vegetal del Departamento de Agricultura de EE. UU. A través de AP

Una severa sequía en el oeste de Estados Unidos está secando los cursos de agua, provocando incendios forestales y dejando a los agricultores luchando por conseguir agua. A continuación: una plaga de saltamontes voraces.


por Matthew Brown


Los funcionarios federales de agricultura están lanzando lo que podría convertirse en su mayor campaña de matanza de saltamontes desde la década de 1980 en medio de un brote de insectos amantes de la sequía que los ganaderos temen que destruyan los pastizales públicos y privados.

En el condado de Phillips, en el centro de Montana, a más de 80 kilómetros (50 millas) de la ciudad más cercana, Frank Wiederrick dijo que una gran cantidad de saltamontes comenzaron a aparecer en las praderas que rodean su rancho en los últimos días. Ya están empezando a desnudar los árboles alrededor de su casa.

«Están en todas partes», dijo Wiederrick. «La sequía y los saltamontes van de la mano y nos están limpiando».

Los saltamontes prosperan en climas cálidos y secos, y las poblaciones ya aumentaron el año pasado, preparando el escenario para un brote aún mayor en 2021. Tales brotes podrían volverse más comunes a medida que el cambio climático cambie los patrones de lluvia, dijeron los científicos.

Para mitigar el daño económico de los saltamontes , el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos comenzó esta semana la fumigación aérea del pesticida diflubenzuron para matar a las ninfas de los saltamontes antes de que se conviertan en adultos. Se espera que se rocíen aproximadamente 3,000 millas cuadradas (7,700 kilómetros cuadrados) en Montana, aproximadamente el doble del tamaño de Rhode Island.

Los saltamontes hambrientos provocados por la sequía en Estados Unidos amenazan los pastizales
Esta foto proporcionada por la Agencia de Extensión del Condado de Phillips muestra un campo de trigo dañado por saltamontes, el 18 de junio de 2021, cerca de Malta, Mont. Los funcionarios de agricultura de EE. UU. Están lanzando su campaña más grande desde la década de 1980 para matar saltamontes en los estados occidentales en medio de un brote de insectos voraces. Una severa sequía en el oeste de EE. UU. Está secando los cursos de agua, provocando incendios forestales y dejando a los agricultores luchando por obtener agua. A continuación: una plaga de saltamontes voraces. Crédito: Marko Manoukian / Agencia de Extensión del Condado de Phillips vía AP

Los funcionarios de agricultura habían visto venir la infestación de este año, después de que una encuesta de 2020 encontró densas concentraciones de saltamontes adultos en aproximadamente 55,000 millas cuadradas (141,000 kilómetros cuadrados) en el oeste. Un «mapa de peligro» de saltamontes de 2021 muestra densidades de al menos 15 insectos por metro cuadrado (metro) en grandes áreas de Montana, Wyoming y Oregon y partes de Idaho, Arizona, Colorado y Nebraska.

Si no se aborda, los funcionarios federales dijeron que el daño agrícola de los saltamontes podría volverse tan severo que podría hacer subir los precios de la carne y los cultivos.

La escala del programa ha alarmado a los ambientalistas que dicen que la fumigación generalizada matará a numerosos insectos, incluidas arañas y otros depredadores de saltamontes, así como especies en lucha como las mariposas monarca. También les preocupa que los pesticidas puedan arruinar las granjas orgánicas adyacentes a las zonas de fumigación.

«Estamos hablando de áreas naturales que están siendo rociadas, esto no es tierra de cultivo», dijo Sharon Selvaggio, ex bióloga del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Ahora en la Sociedad Xerces, un grupo de conservación centrado en insectos.

Los funcionarios del gobierno dicen que rociarán pesticidas en concentraciones bajas y reducirán el área tratada rociando alternativamente una franja de pastizal y luego saltando la siguiente franja. La intención es matar a los saltamontes que pasan entre las tiras y evitar otros insectos que no se mueven tanto.

Si la fumigación se retrasa y los saltamontes crecen y son más resistentes, los funcionarios federales podrían recurrir a dos pesticidas tóxicos más: carbaril y malatión, según documentos del gobierno .

Los saltamontes hambrientos provocados por la sequía en Estados Unidos amenazan los pastizales
Esta foto proporcionada por el Servicio de Inspección de Sanidad Animal y Vegetal del Departamento de Agricultura de EE. UU. Muestra a los saltamontes comiendo plantas en esta foto sin fecha. Cuando sus poblaciones pueden alcanzar niveles de brote, pueden causar graves daños ecológicos y pérdidas económicas, especialmente durante los períodos de sequía. Crédito: Servicio de Inspección de Sanidad Animal y Vegetal del Departamento de Agricultura de EE. UU. A través de AP

Selvaggio dijo que los pesticidas podrían llegar a áreas que no son el objetivo y matar insectos beneficiosos como las abejas que polinizan los cultivos. «La toxicidad es más que suficiente para matar abejas», dijo. «Esta no es una protección adecuada».

Los agricultores orgánicos están divididos sobre la fumigación. Algunos están preocupados por perder su certificación orgánica durante años si inadvertidamente obtienen pesticidas en sus cultivos, mientras que otros están dispuestos a tolerar la fumigación por deferencia a los problemas de sus vecinos, dijo Jamie Ryan Lockman, director de Organic Montana.

El grupo comercial no va a desafiar la fumigación, pero quiere que los agricultores orgánicos estén protegidos y que el gobierno investigue alternativas a los productos químicos para futuros brotes.

A medida que surge la cosecha de saltamontes de este año, están comenzando a competir con el ganado por la comida en el árido este de Montana, donde los ranchos individuales pueden extenderse sobre miles de acres (hectáreas) de pastizales privados y públicos.

Los saltamontes comienzan a comer plantas tiernas primero, luego pasan a las plantas completamente desarrolladas y las cabezas de semillas de los cultivos de granos, matándolos, dijo Marko Manoukian, un agente de extensión agrícola de la Universidad Estatal de Montana en el condado de Phillips. Los agricultores pueden cobrar un seguro por los cultivos dañados, mientras que los ganaderos no tienen ningún recurso cuando los saltamontes eliminan la vegetación de las tierras públicas.

«Están compitiendo contra nuestro suministro de alimentos», dijo Manoukian.

Los saltamontes hambrientos provocados por la sequía en Estados Unidos amenazan los pastizales
En esta foto proporcionada por el Servicio de Inspección de Sanidad Animal y Vegetal del Departamento de Agricultura de los EE. UU., Se ve a los saltamontes comiendo una planta en este folleto sin fecha del Departamento de Agricultura de EE. Los funcionarios federales de agricultura están lanzando lo que podría ser la mayor campaña de matanza de saltamontes desde la década de 1980 en medio de un brote de insectos amantes de la sequía que los ganaderos temen que destruyan los pastizales públicos y privados. Crédito: Servicio de Inspección de Sanidad Animal y Vegetal del Departamento de Agricultura de EE. UU. A través de AP

Una infestación típica puede eliminar el 20% del forraje del rango y tener un impacto de $ 900 millones, según un estudio de 2012 de la Universidad de Wyoming citado por funcionarios federales.

En su rancho, no lejos del Refugio Nacional de Vida Silvestre Charles M. Russell, Frank Wiederrick se está preparando para vender hasta el 70% de sus vacas este verano porque teme que no tengan suficiente alimento.

El programa de saltamontes del gobierno federal se remonta a la década de 1930, cuando las infestaciones cubrían millones de acres (hectáreas) en 17 estados del oeste. Después de que fracasaron los esfuerzos dirigidos localmente, el Congreso puso al departamento de agricultura a cargo de controlar los insectos en los pastizales federales.

El último brote en una escala comparable a este año duró de 1986 a 1988. Casi 20 millones de acres (8 millones de hectáreas) fueron tratados con 1,3 millones de galones (5 millones de litros) de malatión, según los investigadores.

Los saltamontes objetivo incluyen aproximadamente una docena de los cientos de especies nativas en Occidente. La sequía los beneficia en parte porque reduce la exposición de los huevos de saltamontes a parásitos mortales que necesitan humedad, dijo Chelse Prather, ecologista de insectos de la Universidad de Dayton.

El brote de este año alcanzará su punto máximo en aproximadamente dos meses, dijo Prather, cuando los insectos alcancen de 2 a 3 pulgadas (5 a 7,6 centímetros) de largo y se vuelvan tan frecuentes que comenzarán a comer más materia vegetal que el ganado.

Los saltamontes comienzan a morir cuando no queda nada para comer, dijo Prather, «pero en ese momento probablemente ya han … puesto sus huevos para el próximo año».



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