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Más proteínas y buenas para el planeta: 9 razones por las que deberíamos comer microalgas


A medida que el clima se calienta, la tierra que utilizamos para el cultivo de cultivos intensivos en energía, como el trigo y el maíz, se está volviendo menos productiva . Necesitamos encontrar formas de alimentar a la creciente población de la tierra que no es tan onerosa para el medio ambiente.


por Martina Doblin, Donna Sutherland y Peter Ralph


Una posible solución es cultivar microalgas, organismos acuáticos microscópicos repletos de nutrientes. Las microalgas son organismos unicelulares que parecen pequeñas píldoras y saben un poco a hierba.

Son relativamente fáciles de cultivar y tienen varias ventajas sobre las proteínas animales y vegetales .

1. Menos impacto ambiental

Las algas no requieren pesticidas para mantener su productividad. Las algas también se pueden cultivar en aguas residuales (agua que se ha utilizado en el hogar o en algún proceso industrial), absorbiendo nutrientes y otras sustancias disueltas en su biomasa. Esto da como resultado que se liberen menos contaminantes al medio ambiente y menos contaminación en nuestras vías fluviales.

2. Se puede cultivar durante todo el año.

Las altas tasas de crecimiento y reproducción significan que las microalgas pueden duplicar su biomasa en tan solo uno o tres días, dependiendo de la época del año. Si bien su tasa de crecimiento es más lenta en invierno, no se limitan a una estación de crecimiento , como las plantas, o un largo período de maduración, como los animales.

Esto significa que las microalgas producen más biomasa en un área determinada de tierra por año, que los animales o las plantas.

Las altas tasas de crecimiento también significan cosechas frecuentes. Esto hace que los cultivos de microalgas sean más resistentes a eventos climáticos repentinos o extremos, donde las pérdidas de producción pueden ser solo de varios días de crecimiento en lugar de la cosecha anual completa.

3. Tiene más proteínas.

Las algas producen más proteínas que los alimentos de origen vegetal , como la soja y las legumbres de pulso. Mientras que las algas producen 3.5-13 toneladas de proteína por hectárea por año, las legumbres de soya y legumbres producen 0.5-1.8 toneladas de proteína por hectárea por año.

La mayor tasa de crecimiento de las microalgas y la capacidad de producir sus propios alimentos a partir del sol, significa que los rendimientos de proteínas de microalgas son más de 100 veces mayores que las proteínas de origen animal , incluida la carne de res, los huevos y los productos lácteos (0.01-0.23 toneladas por hectárea por año).

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Las microalgas saben un poco a hierba. Crédito: CSIRO

4. Las granjas se pueden construir en cualquier lugar

Los sistemas de producción de algas no requieren tierra cultivable. Comprenden estanques abiertos o recipientes cerrados con una fuente de luz, conocidos como fotobiorreactores. Los sistemas se pueden construir en casi cualquier lugar, incluida la tierra no productiva o en el mar.

Los estanques abiertos son poco profundos (entre 10 y 50 cm de profundidad), y el cultivo de algas circula suavemente por una rueda de paletas. Los fotobiorreactores cerrados consisten en una serie de tubos o paneles planos, a través de los cuales circulan las algas. Ambos tipos de sistemas de producción pueden modificarse para adaptarse al entorno.

5. No requiere agua dulce

Miles de especies de microalgas marinas y estuarinas crecen mejor en agua de mar en lugar de agua dulce. Esto reduciría nuestra dependencia del agua dulce para la producción de alimentos.

6. Es nutritivo

Las algas han sido reconocidas durante mucho tiempo por sus propiedades nutricionales, formando una fuente vital de alimento en las dietas humanas desde 14,000 a . En las últimas décadas, las microalgas se han utilizado en suplementos vitamínicos y productos alimenticios saludables, como barras y polvos de proteínas, batidos verdes y cápsulas de Omega-3.

Las microalgas contienen proteínas, grasas, carbohidratos y otros componentes nutricionales que tienen una gran aplicación potencial en la industria alimentaria. Por ejemplo, las algas tienen una amplia gama de aminoácidos que apoyan el crecimiento y desarrollo humano; algunos son comparables con los niveles de proteína de huevo, soja y trigo .

Hasta la fecha, las microalgas se han incorporado con éxito en una gama de productos comestibles para aumentar su valor nutricional , incluidos yogures, galletas, pan y pasta. Los fabricantes han podido cambiar la planta por proteína de algas simplemente introduciéndola como polvo en las corrientes de producción.

Además de agregar nutrientes, las microalgas tienen otras propiedades que facilitan su incorporación a los alimentos, como la emulsión, la formación de espuma, la gelificación y la absorción de grasas y agua.

El uso de microalgas en emulsiones permite una disminución en el porcentaje de aceite , lo que promete su uso potencial en productos bajos en grasa. Cuando se agrega a los postres como agentes colorantes, la estructura celular en las microalgas protege a los pigmentos de la degradación térmica durante el procesamiento, permitiendo que los alimentos mantengan su vitalidad .

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Las microalgas se producen comercialmente en Hutt Lagoon en Australia Occidental. Crédito: Wikimedia Commons

7. Es libre de crueldad

Las algas se pueden cosechar por sedimentación, flotación o filtración, sin tener a la vista un matadero o un exportador vivo.

8. Se puede utilizar en productos sostenibles

Las microalgas se utilizan cada vez más como componentes sostenibles de otros productos, incluidos cosméticos, nutracéuticos, enzimas industriales y bioplásticos, y como biocombustible para reemplazar los combustibles fósiles en nichos de mercado.

Muchas microalgas tienen altos niveles de ácido palmítico. Este ácido también es el componente principal del aceite de palma, un aceite ampliamente utilizado en la producción de alimentos que impulsa la deforestación masiva y la pérdida de hábitat animal. Reemplazar el aceite de palma con microalgas reduciría la dependencia de esta industria insostenible.

9. Una oportunidad para las regiones en desarrollo.

La infraestructura básica de baja tecnología necesaria para el cultivo de microalgas podría proporcionar oportunidades económicas para las regiones en desarrollo. Por ejemplo, la investigación ha demostrado que varias naciones africanas tienen condiciones adecuadas de tierra, trabajo y clima para cultivar microalgas como fuente de bioenergía.

¿Hacia dónde ahora?

Las microalgas se producen comercialmente en Australia, incluso en Hutt Lagoon, en Australia Occidental, la planta de producción de microalgas más grande del mundo . Allí, la alga Dunaliella salina se cultiva para producir betacaroteno, un pigmento alimentario y fuente de vitamina A.

En otras partes de Australia, se cultivan microalgas para producir espirulina, que se comercializa como un alimento saludable . Los investigadores están desarrollando aún más el uso de microalgas, incluso como suplemento alimenticio para el ganado vacuno .

Pero la gama actual de productos de microalgas cultivadas en Australia es limitada. La nación tiene un clima adecuado y la tecnología; ahora necesita productores y fabricantes.

Se requiere el apoyo del gobierno para permitir que los sectores agrícola y manufacturero creen productos a base de algas; el gasto de estímulo actual brinda esa oportunidad. Esto no solo crearía nuevos empleos, sino que también permitiría a las empresas australianas ser más resistentes en el futuro.


Proporcionado por The Conversation

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lee el artículo original .


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