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Mejorar las mediciones de carbono del suelo empodera a los agricultores africanos

Mejorar las mediciones de carbono del suelo empodera a los agricultores africanos
Uno de los miembros del equipo de investigación está probando una muestra de suelo para determinar el carbono del suelo. El carbono del suelo es fundamental para el buen desarrollo de los cultivos y la seguridad alimentaria. Crédito: Regis Chikowo

La cantidad de carbono en los suelos agrícolas es importante para los agricultores. Los suelos con alto contenido de carbono tienden a proporcionar mejores rendimientos. 


por Susan V. Fisk, Sociedad Estadounidense de Agronomía


También tienden a tener más resistencia a las malas cosechas relacionadas con el clima. Pero medir la cantidad de carbono en el suelo puede ser costoso e implicar varios pasos. Eso puede dificultar la recopilación de esta información fundamental en regiones como el África subsahariana.

Sieglinde Snapp, miembro de la Soil Science Society of America, ha estado trabajando con agricultores africanos para mejorar las condiciones de cultivo y proporcionar mejores mediciones durante varias décadas. Ella y sus colegas publicaron recientemente un artículo en la revista Soil Science Society of America Journal sobre un dispositivo que han probado y que proporciona mediciones de carbono en el suelo rápidas, precisas y económicas .

«El carbono orgánico del suelo varía a escalas finas entre los campos», dice Snapp. «Los agricultores necesitan información detallada para comprender mejor cómo responderán los cultivos a los nutrientes y la gestión del agua . Ambos procesos están regulados por el carbono orgánico del suelo».

«En el África subsahariana, el tamaño de las fincas típicas es inferior a una hectárea (aproximadamente 2,5 acres)», dice Snapp. Estos se denominan granjas de pequeños agricultores. También a menudo se dividen aún más en numerosos campos más pequeños.

«Los suelos en esta región varían mucho en características», dice Snapp. «Su fertilidad es muy sensible al manejo». Muchas granjas tienen suelos degradados y están siendo manejadas por agricultores con recursos limitados. «Esto puede causar suministros alimentarios inestables en la región. Restaurar la productividad de los suelos a través de una gestión que aumente el carbono del suelo es un objetivo político importante».

Mejorar las mediciones de carbono del suelo empodera a los agricultores africanos
El equipo de investigación calibró los datos recopilados por reflectancia con muestras de suelo de laboratorio. La aplicación desarrollada proporciona información precisa a los agricultores en tiempo real, sin necesidad de una buena conexión telefónica. Crédito: Regis Chikowo

El equipo de investigación buscó formas de ayudar a los agricultores a evaluar el carbono del suelo de una manera rápida y económica. Evaluaron un «reflectómetro» portátil de bajo costo. El reflectómetro que evaluó el equipo recolecta reflectancia infrarroja a diez longitudes de onda, lo que permite un costo de hardware de $ 400. A modo de comparación, un método de laboratorio de alta precisión puede requerir una inversión de más de $ 100,000 en equipo.

Calibraron este dispositivo con pruebas de laboratorio para verificar los datos que recopilaron.

«Descubrimos que el reflectómetro predijo los niveles de carbono del suelo con precisión», dice Snapp. «Dio suficiente precisión para informar las prácticas de manejo del suelo. Lo que es único acerca de este sensor de mano es que proporciona los datos directamente en el campo, en ausencia de una buena conexión telefónica».

«Con una formación mínima, el personal de extensión puede utilizar el reflectómetro para realizar una evaluación del carbono del suelo en tiempo real con los agricultores en su campo», dice Snapp. «Esto representa un importante paso adelante en la mejora de la gestión agronómica en ubicaciones con pocos datos. El acceso a estos datos de suelo inmediatos y relevantes a nivel local puede empoderar a los agricultores de Malawi para tomar decisiones de gestión más informadas en función de sus contextos únicos».

La investigación futura se centrará en calibrar el dispositivo para diferentes regiones o diferentes técnicas de muestreo. El equipo también puede considerar incorporar información cualitativa recopilada por los agricultores y mejorar las mediciones con el aprendizaje automático.

«Esperamos que a medida que estas herramientas se vuelvan aún más confiables y accesibles, los agricultores estarán en mejores condiciones de tomar decisiones de gestión informadas. Las políticas pueden responder mejor a las necesidades sobre el terreno, con el resultado final de mejores medios de vida y una mayor seguridad alimentaria.



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