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Muchas especies de plantas están en riesgo de extinción, y estamos ciegos ante el peligro que esto representa para la vida en la Tierra


La industrialización y la «revolución verde» más reciente en la agricultura condujeron a incrementos increíbles en la producción de cereales y la eficiencia de la agricultura, permitiendo que más personas vivieran en ciudades en lugar de trabajar en granjas. 


Sarah Mckim y Claire Halpin


Nuestro éxito en la agricultura es una de las principales razones por las que, por primera vez en nuestra historia, la mayoría de los humanos ya no cultivan , lo que deja a las personas en libertad de ignorar nuestra total dependencia de las plantas.

Trágicamente, nuestro talento para la agricultura ha tenido un costo enorme para la biodiversidad. En este momento, la mitad de la tierra habitable en la tierra se usa para la agricultura , una de las principales razones detrás de nuestra actual crisis de extinción.

¿Deberíamos preocuparnos por perder la diversidad de especies de plantas , siempre y cuando estemos produciendo suficientes alimentos? Absolutamente. Las plantas son los principales productores de alimentos en la mayoría de los ecosistemas, ya que proporcionan alimento y refugio a los microbios, hongos, insectos y especies animales que desempeñan un papel clave en los ecosistemas .

Si bien algunas criaturas comen un tipo de planta, como el panda gigante dependiente del bambú, microorganismos que viven en el suelo y hacen que la tierra sea fértil al reciclar los nutrientes de las plantas, funcionan mejor a medida que crecen las diferentes especies de plantas . La diversidad de plantas también mejora la cantidad de carbono que se extrae de la atmósfera y se almacena en el suelo, vital para mitigar el cambio climático .

Los cultivos que nos alimentan pueden depender cada vez más de la supervivencia de otras especies de plantas. Los cultivos son vulnerables a las enfermedades y al cambio climático , pero las especies silvestres y antiguas a menudo son resistentes a las enfermedades y pueden crecer en suelos pobres y en ambientes difíciles. Estas plantas tendrán genes que podrían hacer que los cultivos sean resistentes a las enfermedades y les permita crecer en condiciones más duras con menos fertilizantes y pesticidas. Necesitamos esta invaluable herencia genética para que más personas puedan seguir comiendo bien en el futuro.

Muchas especies de plantas están en riesgo de extinción, y estamos ciegos ante el peligro que esto representa para la vida en la Tierra
Arabidopsis thaliana (o rockcress) es una de las plantas mejor estudiadas del mundo, pero ¿la mayoría de las personas lo reconocerían? Crédito: Stefan Lefnaer / Wikipedia , CC BY-SA

Nuestra salud también está íntimamente relacionada con la diversidad de plantas. Un poco menos de la mitad de todos los medicamentos recetados provienen directamente de las plantas o mediante la fabricación de productos químicos para plantas . Hemos examinado solo una fracción de las especies en busca de posibles medicamentos; no sabemos cuántos químicos y genes de plantas útiles quedan por descubrir. Incluso las plantas más olvidadas pueden ser enormemente importantes.

Es posible que se sorprenda al saber que la especie más estudiada para comprender cómo funcionan las plantas es un género de malezas diminutas llamada Arabidopsis . La mayoría de las personas nunca han oído hablar de ellos y no pudieron identificarlos, a pesar de que regularmente los sacan de su jardín. Al estudiar Arabidopsis , los científicos aprendieron cómo las plantas saben cuándo florecer, que se utiliza para mejorar nuestra comprensión de la floración en cultivos de hortalizas, clave para mejorar su rendimiento. También aprendieron cómo la Arabidopsis se defiende de los patógenos , que podrían usarse para hacer que los cultivos sean resistentes a las enfermedades.

Podemos cultivar una apreciación de las plantas y su importancia al mejorar el acceso a los parques, jardines botánicos y bosques, así como incluir la biología de las plantas en todo el currículo de ciencias en las escuelas. Pero también debemos asegurarnos de que haya un futuro para las miles de especies en peligro de extinción. Necesitamos producir más alimentos en menos tierra, para que los hábitats naturales puedan prosperar.

Las plantas podrían contribuir aún más a las necesidades de la sociedad en el futuro. Ya existen tecnologías para la fabricación de combustibles y plásticos a partir de residuos agrícolas de paja, cáscaras de granos y cáscara de papa. Lamentablemente, estas alternativas no competirán con el petróleo barato hasta que paguemos el costo total de nuestros estilos de vida actuales con un impuesto al carbono. Para evitar las extinciones en masa, necesitamos un cambio transformador en nuestra política, economía y tecnología para preservar y utilizar de forma sostenible los increíbles recursos naturales que proporciona la Tierra.

Un primer paso indoloro para lograr este cambio es algo que podría hacer todos los días: nuestra cura de un minuto para la ceguera de las plantas. Si nos detenemos, pensamos y apreciamos cómo las plantas enriquecen nuestras vidas, aprenderemos a respetar nuestro patrimonio agrícola y nuestros hábitats naturales y gestionar mejor las compensaciones entre ellos.


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