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Ñame: un alimento básico principal en África, Asia

Hombre sujetando pico y un montón de ñames grandes que acaba de cosechar
Los ñames D rotundata de maduración tardía producen varios tubérculos pequeños. Crédito: P Vernier

Las fluctuaciones climáticas dificultan la vida de las plantas que comemos. A diferencia de nosotros, no pueden moverse si hace demasiado calor, demasiado frío o no tienen suficiente agua .


POR ALIMENTOS SOSTENIBLES

por Michael Kantar, Universidad de Hawaii, y Marybel Soto Gomez, Universidad de Columbia Británica


Esta es la historia de los humildes ñame. Estos no deben confundirse con la batata de pulpa anaranjada. Si no lo sabía, mientras que los ñames y las batatas tienen pulpa anaranjada (aunque los ñames son mucho más claros, a menudo blancos), se encuentran en diferentes especies de plantas. Los ñames también son nativos de África y Asia, mientras que las batatas se originaron en América del Sur. Y, si está comprando en los Estados Unidos, lo más probable es que compre batatas.

Tanto el ñame como la batata son cultivos de raíces. Ambos se almacenan bien. Y ambos proporcionan mucha nutrición. Ahí es donde terminan las similitudes.

El ñame es el alimento básico principal de muchas comidas en los trópicos. Son incluso más dulces que las batatas, pero más almidonadas. Además, los ñames deben cocinarse para poder comerse; el calor destruye las toxinas naturales de los tubérculos. Se han utilizado como medicina y también son culturalmente importantes. Los parientes silvestres del ñame crecen en muchos entornos únicos. Algunas especies de ñame crecen en los desiertos, donde sobreviven casi sin agua.

Aunque las personas solo comen unas pocas especies diferentes de ñame, los científicos han identificado casi 600 tipos diferentes. Conocer las relaciones familiares ayuda a los criadores y agricultores a identificar las mejores especies a utilizar para superar la presión de los insectos, las enfermedades y el clima. Pero en realidad no sabemos mucho sobre cómo se relacionan los diferentes ñames entre sí.

Un nuevo trabajo de la Universidad de British Columbia y The Royal Botanic Gardens, Kew, está explorando las relaciones entre las especies de ñame mediante la secuenciación de ADN. Están estudiando una combinación de especímenes de museo, plantas silvestres recolectadas y plantas que viven en jardines botánicos. Han comenzado a determinar cuáles son las relaciones antiguas.

Lo que complica aún más las cosas es el hecho de que muchas de estas especies pueden cruzarse entre sí y luego pueden cultivarse como clones. Los investigadores sondearon el ADN de la planta e identificaron las relaciones genéticas entre estas especies ampliamente utilizadas, e incluso identificaron un nuevo primo del ñame alado ( Dioscorea  alata ), que se cultiva en todo el mundo.

La investigación que nos ayuda a comprender el árbol genealógico de estas especies únicas ayudará a los criadores y agricultores a utilizar más miembros de la familia, y ayudará a que el ñame continúe en las mesas durante los próximos años.


Este ciclo especial reproducido por Mundo Agropecuario es patrocinado y escrito por miembros de la  Sociedad Estadounidense de Agronomía  y  Ciencia de los Cultivos de América . Sus miembros son investigadores y profesionales capacitados y certificados en las áreas de crecimiento del suministro de alimentos en el mundo. Trabajan en universidades, centros de investigación gubernamentales y empresas privadas en los Estados Unidos y el mundo.



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