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No queda tierra: cómo una tecnología rentable puede enriquecer los campos pobres


Muchos agricultores de África subsahariana intentan extraer cultivos de suelos arenosos que no son ideales para retener agua y nutrientes. Sus cosechas son previsiblemente pobres. 


por el Centro Internacional de Agricultura Tropical (CIAT)


Un enfoque tradicional les permitiría aplicar más fertilizantes y usar riego, pero ambas opciones requieren acceso a recursos e infraestructura que muchos de ellos no tienen. Una tecnología relativamente nueva modelada para ocho países africanos, y que actualmente se está probando en Zimbabwe, muestra un potencial para mejorar sustancialmente las cosechas a través de una mayor retención de agua y acumulación de material orgánico para hacer que los suelos sean más fértiles.

La tecnología consiste en tiras largas de membranas de polietileno instaladas en forma de U debajo y cerca de las zonas de raíces de los cultivos. Conocido como tecnología de retención de agua subterránea (SWRT), estas membranas se han utilizado principalmente en diferentes suelos en otras regiones del mundo. Ahora, por primera vez, su impacto fue modelado para África. Los resultados proyectados mostraron que el SWRT podría aumentar los rendimientos de maíz en los ocho países africanos en el estudio en cerca del 50 por ciento y capturar unos 15 millones de toneladas de carbono en 20 años.

«Con esta nueva tecnología, el suelo arenoso tiene el potencial de liderar una nueva revolución verde», dijo George Nyamadzawo, profesor de la Universidad de Bindura en Zimbabwe.

Los investigadores dijeron que esta tecnología simple, si se implementa y adopta a escala, podría abordar los principales problemas que enfrentan los agricultores del África subsahariana, incluida la seguridad alimentaria y los patrones de lluvia erráticos, al tiempo que ayuda a los países a cumplir los objetivos de mitigación del cambio climático. El estudio fue publicado en Frontiers in Sustainable Food Systems en septiembre.

No queda tierra: cómo una tecnología rentable puede enriquecer los campos pobres
Los agricultores instalan membranas SWRT en el área de Marange de Zimbabwe como parte de la primera prueba de la tecnología en África en septiembre de 2019. Crédito: N. Chirinda / CIAT

«Deberíamos negarnos a permitir que los suelos arenosos limiten a los pequeños agricultores a alcanzar su máximo potencial», dijo Ngonidzashe Chirinda, investigadora del Centro Internacional de Agricultura Tropical (CIAT) que fue coautora de la investigación. «En las regiones áridas y semiáridas con suelos pobres, las comunidades de pequeños productores continúan sufriendo debido a la pobreza basada en el suelo . Nuestra investigación muestra que SWRT tiene el potencial de cambiar esto efectivamente sin recurrir a remedios tradicionales y potencialmente costosos».

Para el estudio, SWRT se modeló para los suelos arenosos de ocho países de África meridional y África oriental: Angola, Botswana, Kenia, Namibia, Mozambique, Sudáfrica, Tanzania y Zimbabwe. El objetivo principal del estudio fue modelar escenarios de adopción de SWRT y estimar aumentos en los rendimientos de maíz, biomasa de cultivos y secuestro de carbono en el suelo.

Los coautores incluyen científicos de la Universidad Sueca de Ciencias Agrícolas (SLU), en Suecia; Universidad Jomo Kenyatta de Agricultura y Tecnología, en Kenia; Universidad Tecnológica de la Península del Cabo, en Sudáfrica; Bindura University of Science Education, en Zimbabwe; y Michigan State University (MSU), en los Estados Unidos.

«Los beneficios potenciales son obvios con las nuevas tecnologías como SWRT, pero es necesario superar las barreras no técnicas; esto requiere el apoyo de los responsables de la toma de decisiones que pueden implementar las políticas y los mecanismos financieros necesarios para apoyar la adopción de los agricultores», dijo Libère Nkurunziza, autor principal e investigador de SLU. «Deben probarse tecnologías similares y adaptarse a las condiciones de los pequeños agricultores para resolver los desafíos de productividad en suelos arenosos».

No queda tierra: cómo una tecnología rentable puede enriquecer los campos pobres
Farmers install SWRT membranes in Marange area of Zimbabwe as part of the technology’s first trial in Africa in September 2019. Credit: N. Chirinda / CIAT

Utilizando datos recopilados en otras regiones donde se ha probado SWRT, los autores hicieron sus proyecciones para África. La tecnología ahora se está probando en Zimbabwe, a través de un nuevo proyecto financiado por el Consejo de Investigación de Suecia, llamado Productive Sands, que está siendo dirigido por SLU.

«El nuevo SWRT innovador a largo plazo abrirá el camino para modificar los suelos que mejor ayuden a la resistencia de las plantas a los climas cambiantes y los patrones climáticos asociados, permitiendo a los pequeños agricultores de suelos arenosos establecer suministros de alimentos nutritivos razonables e ingresos anuales en todas las naciones», dijo Alvin Smucker, coautor de MSU y uno de los pioneros de la tecnología.

«Esta fabulosa contribución constituye otro gran ejemplo de la necesidad de aumentar las inversiones públicas y privadas en investigación aplicada sobre nuevas prácticas agronómicas y particularmente aquellas que se centran en el manejo de la fertilidad del suelo como una forma efectiva y eficiente de asegurar la producción de alimentos, así como el secuestro de carbono, «dijo Rubén Echeverría, el Director General del CIAT.

«Felicitaciones a los autores por los resultados de la investigación y por construir una gran asociación de investigación».


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