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Para que la agricultura sea más respetuosa con el clima, la agricultura de carbono necesita reglas claras

Para que la agricultura sea más respetuosa con el clima, la agricultura de carbono necesita reglas claras
La soja brota en una granja de Illinois a través del rastrojo de maíz dejado en un campo sin arar de la temporada anterior, un ejemplo de agricultura sin labranza. Crédito: Paige Buck, USDA / Flickr , CC BY

A medida que los efectos del cambio climático se intensifican y los caminos para limitar el calentamiento global se estrechan , los políticos, los medios de comunicación y los defensores del medio ambiente se han unido detrás de la «agricultura de carbono» como una estrategia mutuamente beneficiosa para la sociedad, el medio ambiente y los agricultores.


de Laura Van Der Pol, Dale Manning, Francesca Cotrufo y Megan MacHmuller


La agricultura cubre más de la mitad de la superficie terrestre de la Tierra y contribuye aproximadamente con un tercio de las emisiones globales de gases de efecto invernadero. Pagar a los agricultores para restaurar suelos agotados en carbono ofrece una oportunidad tentadora para una solución climática natural que podría ayudar a las naciones a cumplir con sus compromisos bajo el acuerdo climático internacional de París para estabilizar el calentamiento global por debajo de 2 grados Celsius.

Una iniciativa internacional llamada » 4 por 1000 «, lanzada en la conferencia climática de París de 2015 , mostró que aumentar el carbono del suelo en todo el mundo en solo un 0,4% anual podría compensar el nuevo crecimiento de ese año en las emisiones de dióxido de carbono de las emisiones de combustibles fósiles .

La investigación muestra que los agricultores y ganaderos también pueden hacer que sus operaciones sean más resistentes a un clima cada vez más variable mediante la adopción de prácticas que promuevan la captura de carbono del suelo . Esta perspectiva nos llevó a establecer un centro en la Universidad Estatal de Colorado que desarrolla e implementa soluciones basadas en el suelo para el cambio climático .

Si bien existen muchas opciones de políticas para reducir las emisiones de la agricultura , la agricultura de carbono ha provocado una legislación estadounidense bipartidista y ha atraído la atención de los inversores . Sin embargo, los críticos cuestionan su verdadero potencial. Algunos grupos de defensa del medio ambiente y la justicia argumentan que pagar a los agricultores no hará mucho para aumentar el carbono del suelo y podría permitir que industrias contaminantes como la manufactura eviten las reducciones de emisiones necesarias comprando créditos de carbono del suelo a los agricultores.

Dado el impulso detrás del cultivo de carbono como estrategia de mitigación del cambio climático, creemos que ahora es el momento de establecer estándares claros que garanticen que solo los cambios netos reales en el carbono reciban recompensas financieras.

Para que la agricultura sea más respetuosa con el clima, la agricultura de carbono necesita reglas claras
Un cerdo de corral en el Centro Stone Brns para la Alimentación y la Agricultura en Nueva York. La cría de ganado y cultivos juntos puede aumentar el carbono del suelo a través de los patrones de pastoreo de los animales y la distribución natural del estiércol. Crédito: Francesca Cotrufo, CC BY-ND

Conceptos básicos del cultivo de carbono

A medida que las plantas crecen, extraen carbono de la atmósfera y el suelo lo absorbe y lo almacena. La cantidad de carbono almacenado varía significativamente según el tipo de suelo y el clima.

Los métodos agrícolas tradicionales que capturan carbono existen desde hace milenios . Por ejemplo, minimizar la alteración del suelo mediante la labranza cero reduce la pérdida de carbono a la atmósfera. La diversificación de cultivos y la siembra de leguminosas , plantas perennes y cultivos de cobertura devuelve más carbono al suelo y mantiene los microbios del suelo que desempeñan funciones clave en el almacenamiento de carbono.

Otra estrategia respetuosa con el clima es la cría de ganado y cultivos juntos. La rotación de las vacas entre los pastizales permite que los pastos se recuperen del pastoreo, y el estiércol de los animales y los impactos de su pastoreo regeneran el carbono en los suelos .

Algunos agricultores utilizan estas prácticas, que a menudo se denominan «agricultura regenerativa», especialmente en las comunidades negras e indígenas que han sido excluidas del acceso al capital y a los subsidios gubernamentales.

El aumento del almacenamiento de carbono en el suelo puede ayudar a estabilizar el clima y apoyar la producción de alimentos.

Suelo: una solución económica

Aumentar el carbono del suelo mediante técnicas como la labranza cero es relativamente económico. Los estudios estiman que el cultivo de carbono cuesta entre $ 10 y $ 100 por tonelada de CO 2 eliminada , en comparación con $ 100- $ 1,000 por tonelada para las tecnologías que eliminan mecánicamente el carbono del aire .

El cultivo de carbono también es una fuente de ingresos potencial para los agricultores y ganaderos, que pueden vender los créditos que obtienen en los mercados de carbono . Los emisores de gases de efecto invernadero a gran escala, como los fabricantes, compran estos créditos para compensar sus propias emisiones.

Empresas como IndigoAg y Nori ya están comprando y comercializando créditos de carbono de los agricultores. Y el 24 de junio de 2021, el Senado de los EE. UU. Aprobó la Ley de Soluciones Climáticas en Crecimiento de 2021 por una votación de 92-8. El proyecto de ley autorizaría al Departamento de Agricultura de los Estados Unidos a ayudar a los agricultores, ganaderos y propietarios forestales privados a participar en los mercados de carbono.

Sin embargo, hasta ahora no existen estándares universales para medir, informar o verificar los créditos de carbono agrícola. Estas son las preguntas que consideramos prioritarias.

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Un cerdo de corral en el Centro Stone Brns para la Alimentación y la Agricultura en Nueva York. La cría de ganado y cultivos juntos puede aumentar el carbono del suelo a través de los patrones de pastoreo de los animales y la distribución natural del estiércol. Crédito: Francesca Cotrufo, CC BY-ND

Evaluación del almacenamiento de carbono

Un desafío importante es que los suelos absorben cantidades variables de carbono según la profundidad, la textura y el contenido mineral. Si bien ciertas prácticas aumentan el almacenamiento de carbono , cuantificar cuánto se almacena y durante cuánto tiempo es fundamental para asignarles valores en dólares. Los mercados y las prácticas que funcionan en diferentes lugares también varían ampliamente.

Algunos modelos científicos ofrecen estimaciones del secuestro de carbono para varios climas y tipos de suelo basados ​​en promedios en áreas extensas. Creemos que los reguladores necesitan modelos rigurosos verificados mediante mediciones para evitar acreditar carbono que nunca termina en el suelo o que no permanece allí por mucho tiempo.

Pero la verificación no es fácil. Los científicos todavía están buscando formas rápidas, precisas y rentables de muestrear y analizar suelos.

Los posibles enfoques incluyen la espectroscopia infrarroja, que identifica materiales en el suelo mediante el análisis de cómo absorben o reflejan la luz infrarroja, o el aprendizaje automático , que puede encontrar patrones en grandes conjuntos de datos rápidamente. Los estudios realizados en las Grandes Llanuras de EE. UU. , El Reino Unido y la Unión Europea sugieren que estos son métodos prometedores y de bajo costo.

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Un cerdo de corral en el Centro Stone Brns para la Alimentación y la Agricultura en Nueva York. La cría de ganado y cultivos juntos puede aumentar el carbono del suelo a través de los patrones de pastoreo de los animales y la distribución natural del estiércol. Crédito: Francesca Cotrufo, CC BY-ND

Otra prioridad es desarrollar estándares mínimos nacionales para predecir y valorar adecuadamente la captura de carbono del suelo. El carbono puede residir en el suelo desde días hasta milenios, por lo que la escala de tiempo es una consideración importante para los mercados. En nuestra opinión, los créditos deberían reflejar la duración del carbono que reside en el suelo, con compensaciones totales generadas solo para un almacenamiento más duradero.

También creemos que estos programas deben considerar las emisiones netas de gases de efecto invernadero de una operación. Por ejemplo, las prácticas pueden almacenar más carbono en el suelo pero también aumentar las emisiones de óxido nitroso, otro gas de efecto invernadero .

Beneficios y desafíos

La reconstrucción de suelos ricos en carbono respalda los resultados de los agricultores al mejorar la salud del suelo y aumentar el rendimiento de los cultivos . Pero los incentivos federales podrían proporcionar preferentemente recursos a las grandes operaciones que tienen una mayor capacidad para secuestrar carbono en su vasta superficie.

Ese ha sido el caso de los subsidios agrícolas estadounidenses: durante los últimos 25 años, el 10% de las granjas más grandes recibieron el 78% de los subsidios .

Para que la agricultura sea más respetuosa con el clima, la agricultura de carbono necesita reglas claras
Respaldado por tecnologías y políticas efectivas, el cultivo de carbono puede mejorar los ecosistemas y ayudar a frenar el cambio climático. Crédito: CSU Soil Carbon Solutions Center , CC BY-ND

Dado que estas prácticas benefician a los agricultores, algunos pueden utilizarlas incluso sin incentivos de política. Como lo vemos, para evitar pagar por los aumentos de carbono del suelo que se habrían producido de todos modos , los bancos de carbono deberían evitar acreditar a las granjas por adoptar prácticas que se sabe que son rentables en sus regiones.

En última instancia, los objetivos de la política climática incluyen frenar las emisiones de gases de efecto invernadero y eliminar activamente el dióxido de carbono de la atmósfera. Antes de que los agricultores reciban créditos de carbono del suelo que puedan vender para compensar otras fuentes de emisiones, creemos que su valor debe evaluarse con precisión para garantizar que la sociedad obtenga lo que paga.


Proporcionado por The Conversation

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.



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