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Pastoreo de ganado y rendimiento de soja

Ganado vacuno en campo de rastrojo de maíz

A fines del otoño, gran parte del Medio Oeste es un paisaje agradable de campos de maíz secos y cosechados. Se convierte en una escena rural bucólica en los recorridos por carretera. Pero la  basura de maíz  que queda no parece útil, al menos para los ojos inexpertos.


Eric Hamilton


El tratamiento de densidad de población normal involucró a ocho bovinos pastando campos de maíz durante 45 días. Crédito: Morgan Grabau

Pero para quienes lo saben, los residuos de maíz son un recurso valioso. Las hojas, cáscaras, granos y mazorcas dispersas pueden servir como alimento para el ganado en pastoreo. Cuando se maneja bien, los residuos de maíz pueden aumentar los ingresos agrícolas, proporcionar alimentos asequibles para el ganado y utilizar eficientemente la tierra para alimentar a las personas.

Morgan Grabau, miembro de la  Sociedad Estadounidense de Agronomía , estudia las interacciones del pastoreo de ganado y la productividad de los cultivos. Recientemente presentó  su investigación  en la reunión anual virtual  ASA-CSSA-SSSA 2020 .

“Los residuos de maíz son un recurso infrautilizado. Sólo el 15% de los acres de residuos de maíz en el centro de los Estados Unidos son pastoreados ”, dice Grabau.

Una gran preocupación que tienen los agricultores sobre el ganado que pasta residuos de maíz es la compactación del suelo. Si el ganado compacta demasiado el suelo, es posible que los cultivos futuros no crezcan bien. Abordar el problema de la compactación del suelo es el enfoque principal del trabajo de Grabau.

En el pasado, el equipo de investigación de Grabau ha demostrado que la compactación no es tan mala durante el pastoreo de otoño e invierno. Cuando el suelo está seco y congelado, resiste el pisoteo de las pezuñas del ganado. “Mi investigación se centró en el efecto del pastoreo en primavera cuando el suelo se descongela y se moja”, explica.

Grabau estudió dos sistemas de pastoreo diferentes . En un sistema, los investigadores dejaron que una pequeña cantidad de ganado pastara campos de maíz durante 45 días a partir de mediados de febrero. El otro sistema triplicó la cantidad de ganado, pero redujo el tiempo de pastoreo a solo 15 días en marzo. De esta manera, la cantidad total de pastoreo fue igual. Pero el tiempo que el ganado pasó en los campos húmedos varió, lo que podría afectar la forma en que el suelo responde a todo ese pisoteo.

Campo vacío después de pastar con algunos rastrojos de maíz
Quedan pocos residuos de maíz después del pastoreo concentrado en el tratamiento de alta densidad de población el día en que se trasladó el ganado de los campos en marzo de 2020. Crédito: Morgan Grabau

Los investigadores estudiaron los campos de maíz en Nebraska, donde aproximadamente la mitad de los campos de maíz se pastan después de la cosecha. El equipo midió varias propiedades del suelo que contribuyen a la compactación y el rendimiento de la soja plantada en los campos la temporada siguiente después de que el ganado terminó de pastar. El equipo repitió el experimento durante dos años.

“Al igual que los estudios de pastoreo de otoño anteriores, se observaron efectos mínimos en las propiedades del suelo y el rendimiento debido al pastoreo de primavera, independientemente de la cantidad de ganado y el área de pastoreo”, dice Grabau.

La productividad de la soja de los campos después del pastoreo mostró algunos cambios. El pastoreo altamente concentrado durante solo 15 días aumentó ligeramente los rendimientos.

“Este aumento de rendimiento podría deberse a que se eliminan más residuos, lo que hace que las temperaturas del suelo sean más cálidas para que las plantas crezcan”, dice Grabau.

El ganado causó cierta compactación del suelo. Pero sus efectos se limitaron al nivel superficial de los campos.

“La compactación no es permanente”, dice Grabau. «El suelo puede aflojarse de nuevo a medida que se seca y se satura una y otra vez, y la actividad microbiana en el suelo también reduce la compactación».

Grupo de ganado mirando hacia el visor en el campo
El tratamiento de alta densidad de población tuvo 24 bovinos pastando campos de maíz durante 15 días. Este tratamiento aumentó ligeramente los rendimientos futuros de soja, quizás porque la eliminación del residuo de maíz calentó el suelo. Crédito: Morgan Grabau

Afortunadamente, las plántulas de soja no tuvieron problemas para establecerse en el suelo después del pastoreo incluso con algo de compactación en la superficie.

“Incluso cuando creamos el peor de los casos, pastoreando en la primavera cuando el suelo estaba húmedo, la compactación fue mínima y los rendimientos posteriores de soja no se vieron afectados negativamente”, dice Grabau.

Aunque Grabau dice que el pastoreo de otoño e invierno es probablemente la mejor solución, los agricultores no deben tener miedo de pastorear ganado en primavera.

“La integración de cultivos y ganado es un sistema de producción beneficioso”, dice Grabau. “Pastar ganado con residuos de maíz puede ser una excelente manera de producir aún más alimentos para el consumo humano a partir de los campos de maíz, ya que tanto el grano de maíz como los residuos de plantas pueden usarse como alimento para el ganado”.

Morgan Grabau  es un estudiante de posgrado en ciencias animales en la Universidad de Nebraska-Lincoln. Este proyecto cuenta con el apoyo de la Estación Experimental Agrícola de Nebraska con fondos del Programa de Investigación Multiestado Hatch del Instituto Nacional de Alimentos y Agricultura del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos.


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