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¿Por qué las plantas no mueren de cáncer?


Chernobyl se ha convertido en sinónimo de catástrofe. El desastre nuclear de 1986, recientemente traído de nuevo al público por el popular programa de televisión del mismo nombre, causó miles de cánceres, convirtió a una zona poblada en una ciudad fantasma, y ​​dio lugar a la creación de una zona de exclusión de 2600 km².


por Stuart Thompson


Pero la zona de exclusión de Chernóbil no está desprovista de vida. Lobos, verracos y osos han regresado a los frondosos bosques que rodean la antigua planta nuclear. Y en lo que respecta a la vegetación, la vida vegetal, excepto las más vulnerables y expuestas, nunca murió en primer lugar, e incluso en las zonas más radiactivas de la zona, la vegetación se estaba recuperando en tres años.

Los seres humanos y otros mamíferos y aves habrían muerto muchas veces por la radiación que las plantas en las áreas más contaminadas recibieron. Entonces, ¿por qué la vida vegetal es tan resistente a la radiación y al desastre nuclear?

Para responder a esta pregunta, primero debemos entender cómo la radiación de los reactores nucleares afecta a las células vivas. El material radioactivo de Chernobyl es «inestable» porque dispara constantemente partículas y ondas de alta energía que destruyen las estructuras celulares o producen sustancias químicas reactivas que atacan la maquinaria de las células.

La mayoría de las partes de la célula son reemplazables si están dañadas, pero el ADN es una excepción crucial. A dosis de radiación más altas, el ADN se vuelve confuso y las células mueren rápidamente. Las dosis más bajas pueden causar daños más sutiles en forma de mutaciones que alteran la forma en que funciona la célula, por ejemplo, causando que se vuelva cancerosa, se multiplique sin control y se propague a otras partes del cuerpo.

En los animales, esto suele ser fatal, porque sus células y sistemas son altamente especializados e inflexibles. Piense en la biología animal como una máquina compleja en la que cada célula y órgano tiene un lugar y un propósito, y todas las partes deben trabajar y cooperar para que el individuo sobreviva. Un humano no puede manejar sin un cerebro, corazón o pulmones.

Las plantas, sin embargo, se desarrollan de una manera mucho más flexible y orgánica. Como no pueden moverse, no tienen más remedio que adaptarse a las circunstancias en las que se encuentran. En lugar de tener una estructura definida como lo hace un animal, las plantas lo forman a medida que avanzan. Si crecen raíces más profundas o un tallo más alto depende del equilibrio de las señales químicas de otras partes de la planta y de la «banda ancha de madera», así como de las condiciones de luz, temperatura, agua y nutrientes.

De manera crítica, a diferencia de las células animales, casi todas las células vegetales son capaces de crear nuevas células de cualquier tipo que la planta necesite. Esta es la razón por la cual un jardinero puede cultivar nuevas plantas a partir de esquejes, con raíces que brotan de lo que alguna vez fue un tallo u hoja.

Todo esto significa que las plantas pueden reemplazar las células o tejidos muertos mucho más fácilmente que los animales, ya sea que el daño se deba a un ataque de un animal oa la radiación.

Los árboles han reclamado el área que rodea la antigua central nuclear. Crédito: Fotokon / Shutterstock

Y mientras que la radiación y otros tipos de daño en el ADN pueden causar tumores en las plantas, las células mutadas generalmente no pueden propagarse de una parte de la planta a otra como lo hacen los cánceres, gracias a las paredes rígidas e interconectadas que rodean a las células de la planta. Estos tumores tampoco son fatales en la gran mayoría de los casos, ya que la planta puede encontrar formas de solucionar el mal funcionamiento del tejido.

Curiosamente, además de esta resistencia innata a la radiación, algunas plantas en la zona de exclusión de Chernobyl parecen estar utilizando mecanismos adicionales para proteger su ADN, cambiando su química para hacerlo más resistente al daño, y activando los sistemas para repararlo si esto no ocurre. no funciona Los niveles de radiación natural en la superficie de la Tierra eran mucho más altos en el pasado lejano cuando las primeras plantas estaban evolucionando, por lo que las plantas en la zona de exclusión pueden recurrir a adaptaciones que se remontan a este tiempo para sobrevivir.

Un nuevo arrendamiento de la vida.

La vida ahora está prosperando alrededor de Chernobyl. Las poblaciones de muchas especies de plantas y animales son en realidad más grandes de lo que eran antes del desastre.

Las paredes rígidas e interconectadas de las células vegetales las hacen resistentes al cáncer. Crédito: Rattiya Thongdumhyu / Shutterstock

Dada la trágica pérdida y el acortamiento de las vidas humanas asociadas con Chernobyl, este resurgimiento de la naturaleza puede sorprenderlo. La radiación tiene efectos dañinos demostrables en la vida de las plantas, y puede acortar las vidas de plantas y animales individuales. Pero si los recursos que sustentan la vida son lo suficientemente abundantes y las cargas no son fatales, la vida florecerá.

De manera crucial, la carga traída por la radiación en Chernobyl es menos severa que los beneficios que obtienen los humanos que abandonan el área. Ahora, esencialmente una de las reservas naturales más grandes de Europa, el ecosistema soporta más vida que antes, incluso si cada ciclo individual de esa vida dura un poco menos.

En cierto modo, el desastre de Chernobyl revela la verdadera magnitud de nuestro impacto ambiental en el planeta. A pesar de lo dañino que fue, el accidente nuclear fue mucho menos destructivo para el ecosistema local que nosotros. Al alejarnos del área, hemos creado un espacio para que la naturaleza regrese.


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