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¿Por qué las serpientes probablemente no están propagando el nuevo virus de China?


Un análisis genético sugiere un reservorio reptiliano, pero los investigadores dudan de que el coronavirus pudiera haberse originado en animales distintos de las aves o los mamíferos.


Ewen Callaway y David Cyranoski


A medida que aumentan los casos humanos en un misterioso brote viral que se originó en China , los científicos se apresuran a identificar a los animales, donde sospechan que comenzó la epidemia. En un controvertido estudio publicado anoche, un equipo de investigadores en China afirmó tener una respuesta: las serpientes.

Pero otros científicos dicen que no hay pruebas de que virus como los que están detrás del brote puedan infectar otras especies además de los mamíferos y las aves. «Nada respalda la participación de serpientes», dice David Robertson, virólogo de la Universidad de Glasgow, Reino Unido.

El patógeno responsable del brote pertenece a una gran familia llamada coronavirus, que incluye los virus que causan el síndrome respiratorio agudo severo (SARS) y el síndrome respiratorio del Medio Oriente (MERS), así como los que están detrás del resfriado común. El último virus, actualmente conocido como 2019-nCoV, está más estrechamente relacionado con el SARS y los virus relacionados que circulan en los murciélagos. Pero estos también pueden infectar a otros animales que pueden transmitir el virus a los humanos. Muchos científicos sospechan que un animal desconocido que portaba 2019-nCoV transmitió el virus a los humanos en un mercado de mariscos y animales vivos en Wuhan, donde se documentaron los primeros casos en diciembre.

«El host intermedio es la pieza faltante del rompecabezas: ¿cómo se han infectado todas estas personas?», Dice Robertson.

Erizos, pollos y murciélagos

Un equipo dirigido por Wei Ji, un microbiólogo de la Facultad de Ciencias Médicas Básicas del Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad de Pekín en Beijing, buscó una señal de que 2019-nCoV se había adaptado a cualquier huésped animal específico.

La mayoría de los aminoácidos están codificados por múltiples codones: secuencias de tres tripletes de nucleótidos de ADN o ARN que codifican aminoácidos. Una forma en que los virus se adaptan es mediante la codificación de proteínas utilizando la misma elección de codones que su huésped. El equipo de Wei comparó los codones favorecidos por 2019-nCoV con los preferidos por posibles anfitriones, incluidos erizos, pangolines, murciélagos, pollos, humanos y serpientes.

El equipo informó que la elección de codones de 2019-nCoV fue más similar a la utilizada por dos serpientes: Bungarus multicinctus (el krait de muchas bandas) y Naja atra (la cobra china). Las serpientes se vendieron en el mercado de mariscos y animales de Wuhan, señalan los investigadores. «En conjunto, las serpientes podrían ser el reservorio de animales de vida silvestre más probable para el 2019-nCoV», escriben en un artículo publicado el 22 de enero en el Journal of Medical Virology 1 .

Robertson dice que es poco probable que 2019-nCoV haya infectado a cualquier huésped animal secundario durante el tiempo suficiente como para alterar significativamente su genoma. «Se necesita mucho tiempo para que tal proceso se desarrolle», dice.

Brecha de evidencia

«No tienen evidencia de que las serpientes puedan ser infectadas por este nuevo coronavirus y sirvan como anfitriones», dice Paulo Eduardo Brandão, un virólogo de la Universidad de São Paulo que está investigando si los coronavirus pueden infectar a las serpientes. «No hay evidencia consistente de coronavirus en huéspedes que no sean mamíferos y Aves (aves)».

El equipo de Wei aún no ha respondido a los correos electrónicos del equipo de noticias de Nature en busca de comentarios sobre el periódico y las críticas que ha recibido.

Muchos investigadores son escépticos de que el huésped animal o los anfitriones de 2019-nCoV puedan identificarse sin más trabajo de campo y laboratorio. Muchos esperan que las pruebas genéticas de animales o fuentes ambientales, como jaulas y contenedores, del mercado de Wuhan arrojen pistas.

Un mamífero es el candidato más probable, dice Cui Jie, virólogo del Instituto Pasteur de Shanghai que formó parte de un equipo que identificó virus relacionados con el SARS en murciélagos de una cueva en la provincia de Yunnan en el suroeste de China en 2017 2 . El SARS y 2019-nCoV son parte de un subgrupo de virus conocido como betacoronavirus. El trabajo de campo a raíz del brote de SARS 2002–03 ha encontrado estos virus solo en mamíferos, dice Cui. «Claramente, este 2019-nCoV es un virus mamífero».


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