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Proteger el hogar de invierno de las mariposas monarca podría significar mover cientos de árboles


Los investigadores están tratando de cambiar los abetos de oyamel de México a elevaciones más altas para ayudarlos a sobrellevar las altas temperaturas.


Giorgia Guglielmi

Para salvar la disminución de las poblaciones de mariposas monarcas orientales, los investigadores en México están intentando algo controvertido: mover cientos de abetos a 400 metros de una montaña. Su objetivo es ayudar a los árboles, que sirven como hábitat de invierno para las mariposas migratorias, a mantenerse al día con el clima cambiante.

El genetista forestal Cuauhtémoc Sáenz-Romero de la Universidad Michoacana de San Nicolás de Hidalgo (UMSNH) en Morelia, México, ha estado reubicando abetos oyamel ( Abies religiosa ) en la Reserva de la Biosfera Mariposa Monarca, a unos 100 kilómetros al noroeste de la Ciudad de México, por el pasado. 3 años. Un estudio que informa los resultados del experimento está actualmente bajo revisión en una revista científica.

Durante casi dos décadas, la idea de la «migración asistida», el traslado de especies a nuevas áreas para rescatarlas del aumento de la temperatura, ha generado controversia entre los ecólogos. A los opositores les preocupa que las especies introducidas en otras regiones puedan propagarse tanto que amenacen a los organismos que ya viven allí 1 .

Pero en el caso de los abetos oyamel, algunos científicos creen que el riesgo vale la pena. «Este es un ejemplo de un buen experimento», dice Sally Aitken, ecologista forestal de la Universidad de British Columbia en Vancouver, Canadá.

Caída de una monarquía

En los últimos 20 años, el número de mariposas monarca ( Danaus plexippus ) en América del Norte ha disminuido en más del 80%, según el Centro para la Diversidad Biológica, un grupo sin fines de lucro en Tucson, Arizona.

La disminución ha afectado tanto a la población de monarcas orientales, que migra desde el norte y centro de los Estados Unidos y el sur de Canadá a México cada otoño, como a la población de monarcas occidentales, más pequeña, que migra a través de los estados del oeste de los EE. UU. Y los inviernos en la costa de California. En junio, se espera que los funcionarios de los Estados Unidos anuncien si estas dos poblaciones estarán protegidas bajo la Ley de Especies en Peligro de Extinción.

El aumento de las temperaturas y la destrucción del hábitat en los criaderos de mariposas en los Estados Unidos y Canadá son los principales impulsores de la disminución de las monarcas, dice Karen Oberhauser, bióloga de conservación en la Universidad de Wisconsin-Madison.

Los eventos climáticos extremos amenazan los hábitats de las mariposas monarca del este en sus sitios de invernada en México, dice Oberhauser. En 2016, por ejemplo, una tormenta severa dañó miles de abetos en las montañas del centro de México. La pérdida de hábitat, seguida de temperaturas de congelación, mató al 31–38% 2 de las monarcas.

Y Sáenz-Romero ha estimado que el aumento de las temperaturas reducirá el hábitat adecuado para los abetos oyamel en México en casi un 70% entre 2025 y 2035 3 .

Ubicación, ubicación, ubicación

Los esfuerzos para reforestar las áreas donde los monarcas orientales pasan el invierno continúan, pero los resultados han sido variados, dice Sáenz-Romero. Los árboles a menudo se debilitan por las condiciones climáticas cambiantes, y se vuelven susceptibles a la sequía y las infecciones, dice.

Sáenz-Romero pensó que el cambio de las plántulas de abeto en las montañas, donde las temperaturas son más frías, podría ayudar a preservar el hábitat de invierno de la monarca. Un análisis de 2017 sugirió que su equipo tendría que mover las plántulas hacia arriba en unos 350 metros para que las plantas puedan mantenerse al día con el cambio climático 4 .

De hecho, los investigadores pudieron desplazar más de 750 plántulas en la ladera de una montaña hasta 400 metros, siempre que plantaran los árboles jóvenes a la sombra de los arbustos vecinos. Esto protegió a las plántulas de la luz solar y las temperaturas extremas, dice Arnulfo Blanco-García, un ecologista forestal de la UMSNH y coautor del estudio.

Los resultados son alentadores, dice Juan Pablo Jaramillo-Correa, un genetista forestal de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM) en la Ciudad de México. Sin embargo, para construir una imagen más completa de lo que hace que los abetos de ostras crezcan, los científicos deberían tener en cuenta otros factores que podrían afectar el crecimiento de los árboles, como la composición del suelo, dice.

Pablo Jaramillo-López, un agroecólogo de la UNAM en Morelia, dice que podría ser más rentable dejar que los bosques se recuperen de las condiciones climáticas cambiantes de forma natural.

Reforzar los bosques de abetos de oyamel debería ser solo una parte del esfuerzo para salvar a las monarcas, dice Jaramillo-Correa. «Es como cuidar solo de tu residencia de verano». Para ayudar a las mariposas, «tienes que cuidar todos los lugares donde viven», dice.


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