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Proteger jardines y cultivos de insectos usando el ‘olor del miedo’

Hogar & Jardín
Crédito: Pixabay / CC0 Public Domain

Para los jardineros domésticos y agricultores, los insectos herbívoros representan una gran amenaza para su arduo trabajo y rendimiento de cultivos. 


por la American Chemical Society


Los insectos depredadores que se alimentan de estos insectos emiten olores que las plagas pueden sentir, lo que cambia el comportamiento de las plagas e incluso su fisiología para evitar ser devorados. Con los insectos cada vez más resistentes a los pesticidas tradicionales, los investigadores ahora informan que han desarrollado una forma de embotellar el «olor a miedo» producido por los depredadores para repeler y perturbar a los insectos destructivos de forma natural sin la necesidad de sustancias agresivas.

Los investigadores presentarán sus resultados hoy en la reunión de otoño de la American Chemical Society (ACS).

«No es raro usar nuestros sentidos para evitar situaciones de riesgo. Si un edificio se incendiara, nosotros, como humanos, podríamos usar nuestros sentidos de la vista u olfato para detectar la amenaza», dice Sara Hermann, Ph.D., directora del proyecto. investigador. «Existe evidencia de tales respuestas conductuales al riesgo en todos los taxones que sugieren que los organismos presa pueden detectar amenazas de depredación, pero los mecanismos de detección no se comprenden muy bien, especialmente con los insectos».

«Los insectos dependen de las señales olfativas para encontrar comida, parejas y lugares para vivir, por lo que esta es una gran oportunidad para investigar cómo usar estos olores para manipular su comportamiento», dice Jessica Kansman, Ph.D., una postdoctoral que presenta el trabajar en la reunión. Hermann y Kansman están en la Universidad Estatal de Pensilvania.

Los pulgones son una plaga altamente destructiva para una variedad de cultivos, y su gran número, la capacidad de transmitir patógenos de las plantas y su mayor resistencia a los insecticidas los convierten en un problema persistente para los productores. También resultan ser una de las comidas favoritas de la mariquita, que los jardineros acogen como una fuente de control sostenible de plagas. La investigación de Hermann ha demostrado que los pulgones y otros insectos herbívoros se mantendrán alejados de los campos y jardines si pueden oler a los depredadores cercanos. No solo eso, sino que la exposición a las señales de olor emitidas por las mariquitas también puede hacer que los pulgones disminuyan su tasa de reproducción y aumenten su capacidad para desarrollar alas, comportamientos diseñados para evitar amenazas.

Con estas observaciones en mente, el equipo de investigación se propuso determinar si las señales olfativas emitidas por las mariquitas podrían, por sí solas, controlar las plagas. Comenzaron identificando y extrayendo el perfil de olor volátil de las mariquitas vivas mediante cromatografía de gases.—Espectrometría de masas, que separa y permite identificar los componentes individuales del olor de las mariquitas. Para ver a qué compuestos responderían los pulgones, conectaron las antenas de pulgones vivos a una máquina de electroantenograma (EAG) y los expusieron a cada olor individual que emitía el depredador para ver qué compuestos detectaban. La fuerza de sus reacciones se midió en función de la señal captada por la máquina EAG. De los muchos compuestos emitidos por las mariquitas, los pulgones tuvieron la respuesta más fuerte a las metoxipirazinas, como isopropil metoxipirazina, isobutil metoxipirazina y sec-butil metoxipirazina. Una vez que se identificaron los compuestos, Hermann y su equipo se propusieron crear una mezcla de olor especial que se puede usar en un difusor de aceite esencial que esparcirá el aroma con el tiempo en un jardín o campo.

A continuación, el equipo planea realizar pruebas de campo de sus difusores de olor para ver si los efectos en los pulgones y las mariquitas son similares a los que observaron en el laboratorio. Hermann y Kansman también quieren determinar el área de dispersión de los difusores y si podrían aplicarse a otras plagas y depredadores, así como a varios tipos de cultivos. Además, están colaborando con una empresa de fabricación para diseñar difusores especiales para un eventual uso comercial tanto de agricultores como de jardineros.



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