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Proyecto lácteo sostenible encuentra formas de reducir las emisiones, aumentar las ganancias


Un proyecto de investigación a nivel nacional de seis años de duración ha concluido con soluciones para ayudar a la industria láctea a reducir las emisiones de gases de efecto invernadero al tiempo que aumenta la rentabilidad.


por Eric Hamilton, Universidad de Wisconsin-Madison


El Proyecto Agrícola Coordinado de Productos Lácteos de $ 10 millones, o Dairy CAP, establecido en 2013 para evaluar las contribuciones de gases de efecto invernadero de la industria láctea y ayudar a los agricultores a cumplir con el objetivo de la industria de reducir las emisiones en un 25 por ciento para 2020.

Las recomendaciones del proyecto se centran en la eficiencia. Los investigadores descubrieron que una combinación de genética de vaca ideal, mejores estrategias de alimentación y un mejor manejo del estiércol podría permitir que las granjas lecheras reduzcan las emisiones en un tercio a casi la mitad, mientras producen más leche con menos alimento.

Esa eficiencia aumenta las ganancias y garantiza la viabilidad económica, una preocupación primordial a medida que los agricultores continúan soportando años de bajos precios de la leche.

Los profesores de la Universidad de Wisconsin – Madison Matt Ruark y Molly Jahn dirigieron el Dairy CAP en colaboración con otras siete universidades; el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, que financió el proyecto; y el Centro de innovación para productos lácteos de EE. UU., un grupo de investigación de la industria. El equipo emitió su informe final a principios de este año.

«Creo que hay tres grandes conclusiones», dice Ruark, profesor de ciencias del suelo. «Uno, la eficiencia en la producción de leche conduce a la reducción de las emisiones de gases de efecto invernadero . Dos, se pueden lograr reducciones en los gases de efecto invernadero junto con reducciones en la pérdida de nutrientes y aumentos en los retornos económicos. Y tres, que los sistemas de cultivo a base de lácteos pueden adaptarse al clima cambiar «.

La producción de leche conduce principalmente a las emisiones de gases de efecto invernadero a través del metano producido en las vacas de las vacas, durante el almacenamiento y la distribución del estiércol, y en asociación con el cultivo de cultivos para alimentación.

El metano es un subproducto inevitable de la digestión de rumiantes y es preocupante porque es 25 veces más fuerte que el dióxido de carbono para atrapar el calor en la atmósfera. El óxido nitroso del estiércol y el fertilizante es 10 veces más potente que el metano.

El equipo de Dairy CAP rastreó las emisiones en cada una de estas etapas. Se siguieron modificaciones experimentales durante todo su ciclo de vida para identificar cómo, por ejemplo, los cambios en los alimentos afectaron no solo la producción de leche y metano, sino también las emisiones de estiércol y el crecimiento de los cultivos fertilizados con ese estiércol.

Los experimentos se llevaron a cabo en el Centro de Ganado Lechero UW – Madison, la Estación de Investigación Arlington, el Centro de Investigación del Forraje Lechero del USDA en Prairie du Sac, Wisconsin, y en instituciones asociadas. Los experimentos ayudaron a refinar los modelos informáticos de emisión de abono para emisiones y retornos económicos para granjas lecheras de 150 y 1,500 vacas.

Los beneficios de la cría de vacas para la producción eficiente de leche y el uso de las mejores prácticas de alimentación, manejo de estiércol y sistemas de cultivo se sumaron rápidamente.

«Si implementamos estas mejores prácticas de gestión, vamos a reducir las emisiones de gases de efecto invernadero en un 36 por ciento» para una lechería de 1.500 vacas, dice Ruark. «Al mismo tiempo, vamos a reducir las pérdidas de nitrógeno en las aguas subterráneas en un 41 por ciento. Vamos a reducir las pérdidas de fósforo en las aguas superficiales en un 52 por ciento. Y vamos a aumentar las ganancias en un 20 por ciento».

Prácticas similares podrían reducir las emisiones de gases de efecto invernadero en un 46 por ciento para las granjas lecheras de 150 vacas, encontraron los investigadores.

Una de las formas más efectivas para reducir las emisiones es usar un digestor anaeróbico para convertir el metano del estiércol almacenado en dióxido de carbono, ya que es menos potente. Si bien esta es una solución costosa, los costos podrían compensarse en parte generando y vendiendo electricidad quemando el metano o convirtiéndolo en gas natural comprimido para alimentar automóviles y camiones.

Sin embargo, cambiar las prácticas para reducir las emisiones podría ser difícil de vender, mientras que los agricultores continúan luchando a través de una caída de los precios de la leche que dura un año, dice el profesor de UW-Madison, Mark Stephenson. Un experto en economía lechera, Stephenson evaluó el manejo alternativo de estiércol para Dairy CAP. Los bajos precios de la leche han ayudado a cerrar 800 granjas lecheras de Wisconsin en el año desde agosto de 2018.

«Una de las etapas de la sostenibilidad es económica. El hecho de que desee reducir los gases de efecto invernadero no significa que pueda permitirse el lujo de emplear las mejores prácticas», dice Stephenson. «Los aumentos de eficiencia son clave para la adopción».

Esa eficiencia se deriva de mejorar la conversión del alimento en leche a través de prácticas de alimentación y genética de vacas lecheras, lo que puede reducir tanto los costos como las emisiones. Los investigadores también reunieron recomendaciones para ayudar a los agricultores a adaptarse al clima cálido, como las formas de predecir la ventilación necesaria en un establo para mantener a las vacas frescas y productivas.

Los resultados del proyecto han sido distribuidos por la División de Extensión y en el sitio web de Virtual Farm alojado por la Universidad Estatal de Pennsylvania. El sitio demuestra las operaciones típicas de granjas lecheras grandes y pequeñas y las formas en que pueden reducir su impacto en el medio ambiente.

«El Dairy CAP fue una oportunidad realmente emocionante para trabajar en cooperación con unos 100 científicos de todo el país», dice Carolyn Betz, gerente del proyecto y autora del informe final.

Ella reconoce que los desafíos que enfrentan los productores de lácteos en la actualidad pueden dificultar la adopción rápida de nuevas prácticas de gestión. Pero Betz ve la oportunidad ya que las granjas inevitablemente actualizan sus operaciones con el tiempo.

«Cuando los agricultores estén haciendo cambios de todos modos, esperamos que incorporen estas soluciones», dice Betz.


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