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¿Pueden las batatas salvar el mundo?


Algunos alimentos son conocidos como maravillas estacionales, que aparecen solo una o dos veces al año cuando las familias se reúnen para las fiestas navideñas. Salsa de arándanos, pastel de nuez, ponche de huevo. Las batatas, típicamente con pequeños malvaviscos asados ​​en la parte superior, alguna vez estuvieron en esa lista. 


por North Carolina State University


Pero las batatas están en aumento. Se han vuelto cada vez más reconocidos como un súper alimento lleno de vitaminas y nutrientes esenciales, y ahora se disfrutan durante todo el año en restaurantes de lujo, como una alternativa más saludable a las papas fritas y en productos tan variados como vodka, salchichas y panecillos.

Detrás de ese aumento hay una historia de éxito notable con sus raíces en el estado de Carolina del Norte, que se extiende a las granjas familiares del este de Carolina del Norte y a los rincones a menudo olvidados de un puñado de naciones africanas. Es una historia de la ciencia y la salvación, de un par de criadores que desafiaron las probabilidades ridículas de desarrollar una nueva variedad de camote que rescató a la industria en Carolina del Norte. También es una historia prometedora para el futuro, mucho más allá de las costas de Carolina del Norte y sus acres de batatas. El trabajo de un profesor en NC State podría transformar la forma en que se consumen las batatas en varios países africanos, mejorando la salud de los niños pequeños y sus madres y creando nuevas oportunidades económicas en las bulliciosas ciudades y pueblos más pequeños de África.

Antonio Magnaghi se encuentra entre los de África que confían en las batatas. Está en camino de convertir su pequeña panadería en una concurrida calle industrial en el centro de Nairobi, Kenia, en un próspero negocio que vende magdalenas de camote, papas fritas y otros productos en los mejores hoteles, mercados y cafeterías del país.

«Las posibilidades», dice Magnaghi con una sonrisa irreprimible, «son infinitas con el camote».

Contando con Covington

Sin embargo, no fue hace tanto tiempo que las perspectivas para las batatas eran desalentadoras en el mejor de los casos. Hace menos de dos décadas, los productores de batata en el este de Carolina del Norte les decían a sus hijos que buscaran otro tipo de trabajo porque no podían contar con una cosecha decente de batatas. Estaban principalmente plantando una variedad conocida como Beauregard que se desarrolló en Louisiana y no era adecuada para el suelo y el clima de Carolina del Norte. Hubo demasiadas sorpresas desagradables, como echarle un vistazo por primera vez a una mala mano de póquer, cuando los agricultores desenterraron sus batatas cada otoño. Seguían encontrando formas y tamaños extraños que no se vendían en las tiendas de comestibles. O, como dice un granjero, las batatas Beauregard eran «tan feas como el jabón hecho en casa». Sin una nueva variedad, Cada vez se cultivarían menos batatas en Carolina del Norte. «Nuestro sustento estaba en juego», dice Jerome Vick, el patriarca de una gran granja familiar en Wilson, Carolina del Norte.

Luego, en 2005, los criadores de NC State ganaron el premio gordo. Salieron con una variedad de batatas que llamaron Covington, que comenzó como una semilla botánica en 1997 y progresó a través de años de pruebas de campo.. En pocos años, Covington fue casi todo lo que creció en Carolina del Norte. Año tras año, de un campo a otro, se podría contar con un alto porcentaje de lo que se conoce como «número uno», con la forma, el tamaño y el aspecto conocidos para ser vendidos en tiendas de abarrotes y mercados de granjeros. Para 2017, la cantidad de batatas cultivadas en Carolina del Norte casi se había duplicado y el estado había recuperado su lugar como el principal productor de batatas en los Estados Unidos. Jim Jones, que cultiva cerca de 1,500 acres de batatas en el condado de Nash, dice que Covington fue «lo mejor que ha sucedido en el negocio de las batatas».

Los esfuerzos combinados de los investigadores, profesores y agentes de extensión del Estado de Carolina del Norte, en estrecha colaboración con los agricultores y un grupo comercial comprometido, han transformado las batatas en una potencia económica durante todo el año que ahora se envía desde Carolina del Norte a Europa y otros rincones del mundo. Algunos agricultores lo han descrito como un ejemplo perfecto del trabajo que debería hacer una universidad con concesión de tierras como el Estado de Carolina del Norte. «Simplemente no podríamos operar sin NC State», dice Pender Sharp ’71, un agricultor de quinta generación en Sims, NC, a aproximadamente una hora en automóvil al este de Raleigh.

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Craig Yencho y Bernard Yada ’14, Ph.D., encuestan vides de batata en una granja de investigación en las afueras de Kampala, Uganda. Crédito: North Carolina State University

Pero eso es solo una parte de la historia de la patata dulce de NC State.

A medio mundo de distancia

Craig Yencho está agazapado en un campo de batatas en el remoto rincón noroeste de Uganda, no lejos de un campamento de tiendas de campaña masivo que alberga a miles de refugiados del sur de Sudán. Ha conducido más de siete horas desde Kampala, la caótica ciudad capital del país, a través del río Nilo y pasado un grupo de babuinos salvajes y un par de elefantes errantes para llegar a una granja de investigación en la ciudad de Arua. Él está luchando con un palo para cavar en la tierra, que ha sido endurecida por el implacable sol ecuatorial y el inicio tardío de la temporada de lluvias. Lo que finalmente saca de la tierra es una escasa excusa para una patata dulce. También está llena de agujeros que son signos de gorgojos, una plaga pequeña pero generalizada que puede acabar con un cultivo.

Yencho, un distinguido profesor de William Neal Reynolds y líder del programa genético y genético de batatas y papas de NC State , fue uno de los autores intelectuales de Covington, la variedad que ahora se cultiva en toda Carolina del Norte. También lidera un esfuerzo, impulsado por una subvención de $ 12 millones de la Fundación Bill y Melinda Gates, para llevar la ciencia molecular a los programas de mejoramiento de batata en Uganda y un puñado de otros países subsaharianos en África. Su objetivo final es doble: usar batatas para aumentar las oportunidades económicas y obtener los nutrientes de las batatas en los vientres de los niños y mujeres embarazadas que sufren de deficiencias de vitamina A tan graves que corren el riesgo de quedarse ciegos.

Las batatas ya son un elemento básico de la dieta de muchas familias en Uganda, que las comen al vapor en hojas de plátano o simplemente hervidas, a veces con cada comida. Pero la mayoría de las batatas cultivadas en África serían desconocidas para los consumidores estadounidenses. En lugar de naranja, tienen una carne blanca, de color crema o amarilla, y no son tan dulces o suaves como sus primas americanas. Tampoco tienen todos los nutrientes que se encuentran en las batatas de pulpa anaranjada.

Pero cambiar las preferencias de los consumidores puede ser la parte fácil del desafío de Yencho: los primeros esfuerzos de promoción de los beneficios para la salud de los alimentos de color naranja, como las batatas y los mangos, han creado algunos conversos. «Los niños se sienten atraídos por el color naranja», dice Robert Mwanga ’01, Ph.D, un científico ugandés que ganó el Premio Mundial de Alimentos en 2016 por su trabajo pionero para promover las batatas de pulpa anaranjada en su país. «Además, cuanto más suave es la comida, mejor es para los niños. Es más fácil para ellos comer».

El mayor desafío es crear nuevas variedades de papas dulces de pulpa anaranjada que se puedan cultivar en Uganda. Los gorgojos se aprovechan de la tierra seca y agrietada provocada por la sequía (y la falta de riego) para abrirse camino en el cultivo de batatas, y eliminar más del 70 por ciento de la cosecha en la mayoría de los años. «En todas partes donde se cultiva batata [en Uganda], encontrarás gorgojos», dice Mwanga. Y las batatas de pulpa anaranjada, que generalmente tienen menos almidón y, por lo tanto, son menos densas que la mayoría de las batatas que se cultivan en Uganda, son más suaves y más fáciles de escarbar para los gorgojos. «Todavía tenemos un largo camino por recorrer», dice Mwanga, «para obtener algo que los agricultores puedan dejar de lado en el campo y no preocuparse por el gorgojo».

Por más insuperables que parezcan los desafíos, Yencho no se desanime. Se ríe cuando se le pregunta durante una visita a Uganda y Kenia el año pasado si se siente como si siempre estuviera empujando una roca pesada en una colina empinada, como un Sísifo de pelo gris moderno. «Sí, se puede sentir así a veces», dice. Pero Yencho prefiere una perspectiva diferente, una que refleje un optimismo que se remonta a sus días de pasión por los viajes como joven voluntario del Cuerpo de Paz en San Cristóbal y Nieves.

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Yencho y Mercy Kitavi trabajan con muestras de batata en un laboratorio en Nairobi, Kenia. Crédito: North Carolina State University

Es un optimismo que se enfoca menos en el panorama general a favor de innumerables victorias pequeñas. Toma en cuenta a los criadores ugandeses que ha entrenado (como Mwanga y Benard Yada ’14, Ph.D., que dirige los esfuerzos de investigación de batatas del gobierno) como estudiantes de posgrado en NC State. Toma en cuenta a los científicos con los que trabaja en un campus de investigación bucólica en Nairobi, Kenia, para desarrollar un programa que utilice técnicas avanzadas de reproducción molecular que ayudarán a los productores de batata en África, Carolina del Norte y otros lugares. Toma en cuenta los esfuerzos empresariales locales que ha visto en África y que abarcan los beneficios económicos y de salud que conllevan las batatas de pulpa de color naranja.

«Me gusta pensar en términos de piedras», dice Yencho, «y cómo una piedra lanzada en un estanque crea ondas».

Ve algunas de esas ondas durante su visita a la granja en Arua, donde los investigadores han estado trabajando con batatas durante solo tres años. «El campo se ve hermoso», dice mientras revisa la escena con Yada y un grupo de criadores de Uganda que viajan con él y parte del personal de la granja. «Las filas están bien distribuidas. La gestión de tus malezas es realmente excepcional». Detecta lo que él llama «daño por sequía», pero se pregunta sobre otros daños a los cultivos. «Eso es daño de cabra», alguien le dice. «¿Que qué?» Yencho pregunta. «Daño de cabra», se le repite. Yencho se ríe. «Soy un amante de los animales», dice, «así que está bien».

Toma tiempo

Ken Pecota está agazapado en un campo de batatas en una granja de investigación en Clinton, Carolina del Norte. Una solapa en su gorra protege su cuello del sol mientras se desplaza por las polvorientas filas para verificar varias variedades que se están probando. Pecota, un investigador y criador de batatas en el estado de Carolina del Norte, también fue uno de los criadores detrás de Covington. Era claramente la señal de logro de su carrera, pero está decidido a desarrollar otras variedades que encontrarán su camino en los campos de los agricultores. Algunos son para mercados especializados, como los orgánicos, mientras que otros son más adecuados para el procesamiento en papas fritas, chips u otros usos. Y no hay garantías de que los problemas no se desarrollen con la raza Covington.

«Si alguna vez estás satisfecho como criador, necesitas retirarte», dice. «Siempre hay algo que puedes hacer mejor».

Las variedades que está probando hoy ya han mostrado cierta promesa, pero hay muchas más pruebas por hacer antes de poder llegar a una conclusión. Se sientan sobre la tierra, después de haber sido desenterrados, y Pecota está realizando las pruebas más básicas antes de enviar las papas al laboratorio para un análisis más profundo. «Mira, este tipo se pudrió», dice mientras agarra una batata. «Eso no es una buena señal». Pero también observa algunos signos positivos: «Tienen una buena uniformidad, ¿no? Todos tienen la misma forma. Hay una agradable luminosidad, un acabado muy bonito. La textura de la piel es hermosa». Rebana algunas de las batatas y toma un bocado, y calcula la cantidad de almidón (una consideración importante para las variedades criadas principalmente para procesar papas fritas o papas fritas). «Yo sé que uno ‘

La facilidad practicada con la que Pecota aborda su trabajo enmascara el hecho de que es increíblemente difícil producir batatas, ya sea en Carolina del Norte o en África. Es bastante fácil cruzar dos variedades diferentes de papas dulces y crear una variedad nueva y distintiva, siempre y cuando no te importe demasiado el resultado. Las batatas tienen una composición genética mucho más compleja que la mayoría de las verduras, frutas y granos. Las batatas son un hexaploide, lo que significa que tienen seis juegos de cromosomas.

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A lo largo de una carretera en el centro de Uganda, los vendedores venden rebanadas de camotes secos de pulpa blanca. Crédito: North Carolina State University

Así que es difícil obtener la combinación deseada de rasgos. Los criadores del estado de Carolina del Norte rastrean 45 rasgos diferentes (resistencia a las enfermedades, tolerancia a la sequía, forma, color y tamaño, por nombrar solo algunos) en las variedades de batata con las que trabajan. Se requieren años de prueba y error para probar nuevas variedades, y la gran mayoría termina teniendo algún tipo de falla fatal que las hace inadecuadas para la agricultura o el procesamiento. Yencho y su equipo comienzan cada año con 60,000 nuevas variedades, sabiendo que la mayoría de ellas se quedarán cortas en algún momento durante siete (o más) años de pruebas de campo. A veces, el proceso puede parecer francamente cruel: un par de años después de lanzar Covington, Yencho y Pecota lanzaron otra variedad llamada Hatteras que se había desempeñado bien en todas las pruebas de campo. Pero después de que los granjeros comenzaron a plantarlo, Hatteras desarrolló algo llamado necrosis interna, que crea manchas marrones en la carne. Dentro de dos años, nadie estaba creciendo Hatteras. Pecota una vez sintió curiosidad por lo difícil que era su trabajo, y calculó que existe una posibilidad de un millón en dos de producir una papa dulce que satisfaga los criterios que intentan cumplir.

«Si miras ese número», dice Pecota, «dirás: ‘Eso es todo, lo dejo'».

Pecota está bromeando. Cuando era niño en los suburbios de Nueva Jersey, le encantaba trabajar en rompecabezas de todo tipo (rompecabezas, palabras, números) y aporta esa misma pasión a su trabajo como criador. «Eso es exactamente lo que es la cría», dice. «Es un gran rompecabezas».

Ciclo de vida de una batata

  • COMIENZO: Las batatas no se inician a partir de semillas. En su lugar, se cultivan a partir de esquejes de vid que se llaman brotes o resbalones. Algunos agricultores comienzan sus brotes en invernaderos, pero otros cultivan brotes «cubriendo la cama» con batatas pequeñas en marzo. Las batatas enteras se colocan sobre el suelo y luego se cubren con una capa delgada de tierra y plástico.
  • TRASPLANTE: Los brotes se cortan y se trasplantan, ya sea de un invernadero o de un campo de «cama», a otro campo en mayo y junio.
  • CRECIMIENTO: se necesitan 90–120 días sin heladas para cultivar una papa dulce. Crecen bajo tierra.
  • RECOLECCIÓN: La recolección de batatas generalmente comienza en agosto. Los tractores se utilizan para voltearlos sobre el suelo y luego, debido a que la piel delgada puede cicatrizarse fácilmente, se cosechan a mano. Se clasifican y clasifican según su tamaño.
  • CURADO: la mayoría de las batatas se curan durante 4–7 días a 80–85 grados para que luego puedan almacenarse hasta un año a 55 grados con un 85–90 por ciento de humedad y ventilación adecuada.

Los esfuerzos se complican aún más por el estado de la batata como lo que se considera un «cultivo huérfano». A diferencia de los cultivos como el maíz, el trigo y el arroz, no ha habido grandes corporaciones involucradas con la batata, que históricamente ha sido considerada un cultivo de subsistencia para la gente pobre. Eso significa que no hay dólares corporativos para investigación y tecnología, y es por eso que las batatas se quedan atrás con respecto a otros cultivos cuando se trata de los últimos programas de mejoramiento basados ​​en moléculas. «Las papas dulces están poco investigadas», dice Mercy Kitavi, un criador molecular que trabaja en Kenia con el programa que Yencho está liderando. «Cuando miras la compleja genética de las batatas, todo el mundo dice, ‘No yo’. No conocemos la respuesta a preguntas aparentemente simples como la genética del beta caroteno «.

Kitavi está trabajando con Yencho y otros para corregir eso. Sus laboratorios se encuentran en un campus de investigación que está cercado del caos y la pobreza que abunda en Nairobi. Aquí, pasa sus días extrayendo el ADN de las variedades de batata, que luego se envía al Laboratorio de Ciencias Genómicas del Estado de Carolina del Norte para su secuenciación. Todo es parte de un esfuerzo por desarrollar un conjunto de marcadores genéticos que podrían usarse para aportar más previsibilidad al proceso. Tal conocimiento podría usarse, por ejemplo, para reducir las 60,000 nuevas variedades que el programa de NC State comienza cada año en el régimen de pruebas a tan solo 10,000–12,000. Eso es menos tiempo y dinero gastado en la parte delantera, y una mayor probabilidad de resultados positivos. «Necesitamos acelerar el desarrollo de variedades», dice Yencho.

En parte, esto se debe a que no es probable que haya una sola variedad, como Covington en Carolina del Norte, que sea la respuesta a las diversas condiciones en toda África. «Covington no funcionaría en África», dice Yencho. «Hay que criar variedades africanas en un contexto africano».

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Jim Jones controla uno de los varios invernaderos que mantiene en su granja en Bailey, NC Jones cultiva viñas de batata para su propia granja y para vender a otros agricultores. Crédito: North Carolina State University

Diferencias culturales

En Uganda, prácticamente todos son agricultores. Las batatas secas, ninguna de ellas de color naranja, están disponibles para los vendedores en las carreteras. El equipo de Yencho se detiene en un punto de la carretera que va de Soroti a Kampala para hablar con un grupo de mujeres que venden cubos de rebanadas de batata secas por 5,000 chelines ugandeses por cubo. Eso es aproximadamente $ 1.33. Las mujeres, unidas por sus hijos y esposos, llevan a los visitantes a su grupo de media docena de chozas para mostrar una gran roca incrustada en el suelo: es donde secan las batatas cultivadas en una pequeña parcela cercana. (También lo son, dicen mientras señalan una muesca en la roca, un lugar donde una vez estuvo Jesús).

Mwanga, quien lideró el impulso inicial de las batatas de pulpa anaranjada en su país, estima que aproximadamente el 90 por ciento de los hogares tienen su propia granja, que puede no ser más de medio acre. Eso es 2 millones de hogares. Compare eso con Carolina del Norte, donde menos de 400 agricultores cultivan batatas, y la mayoría de ellos forman parte de un grupo de productos que trabaja con la universidad y comparte información. Los agentes de extensión distribuidos en todo el estado facilitan la difusión de nuevos desarrollos o problemas para las batatas. En Uganda, se hablan más de 50 idiomas diferentes. Eso significa que hay más de 50 maneras diferentes de decir batata, desde «acok» en Ateso, el idioma que hablan las personas que muestran su roca seca hasta «maku» en Lugbara. La comunicación es difícil en el mejor de los casos.

Bonny Oloka ’18, Ph.D., terminó su trabajo de graduación con Yencho el año pasado y regresó a Uganda para trabajar como criador de batata. Nunca comió batatas de pulpa anaranjada cuando crecía en Kampala, y dice que el desafío de reemplazar otras batatas en su país es grande. «Cada región a la que vayas te encontrará personas completamente diferentes», dice. «El lenguaje es diferente, las culturas son diferentes, los alimentos son diferentes».

Pero Oloko, quien fue entrenado como bioquímico, optó por la cría porque cree en el poder de los alimentos para mejorar la salud de sus compañeros ugandeses. «Creo que es alcanzable», dice, «porque hace 15 años no había casi ninguna batata de pulpa anaranjada en Uganda. No la tenía. Mis padres no podían obtenerla. Pero ahora sabemos dónde obtenerla. «

Del mismo modo, Sadik Kassim, director de investigación en la granja del gobierno en Arua, dice que hay mucho interés en las batatas de carne naranja en su región a lo largo del río Nilo. Él estima que el 15 por ciento de los hogares en la región, en comparación con el 5 por ciento en el resto del país, crecen y comen batatas de pulpa anaranjada. «El Nilo Occidental es donde el camote puede hacer una diferencia», le implora a Yencho durante una reunión antes de salir a los campos. «Nuestro mercado está ahí. Nuestro problema es si podemos producir un suministro de cepas buenas y limpias [para cultivar batatas]».

Yencho aprecia el sentimiento, pero señala algunos de los desafíos de la región, incluida la falta de riego y la capacidad de almacenamiento de las batatas cosechadas. «Este distrito ha sido ignorado», dice.

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Sekiyanja Joweria revisa las vides en un solo invernadero administrado por una cooperativa de productores de batata fuera de Kampala, Uganda. La cooperativa, dirigida por Joweria, vende viñas a los agricultores cercanos. Crédito: North Carolina State University

Dulce éxito

Si bien no son tan obvios como el éxito que las granjas en el este de Carolina del Norte han tenido con las batatas, se pueden encontrar signos alentadores en toda África. Jan Low, un economista agrícola que ha promovido los beneficios para la salud de las batatas de pulpa naranja en toda África, dice que Ruanda, Malawi y Mozambique han visto un aumento en el consumo de batatas de pulpa anaranjada. «Esos son todos países muy importantes que tienen problemas significativos de deficiencia de vitamina A», dijo Low durante una visita al campus de investigación en Nairobi.

Una tal historia de éxito se puede encontrar en el centro de Nairobi, en el segundo piso de un edificio anodino en una calle concurrida. En el interior, Magnaghi está trabajando en su panadería, donde hace magdalenas de camote para algunos de los mejores hoteles del país, y está tratando de desarrollar batatas fritas para la cadena de cafeterías más grande de Kenia.

Magnaghi se describe a sí mismo como un «especialista en aplicaciones de alimentos», pero es un empresario de corazón. Trabajó en Italia, Australia y Ruanda, pero estaba emocionado de regresar a su hogar en Kenia para explorar las posibilidades de las batatas. Dice que los consumidores kenianos comparten su entusiasmo, pero que lucha por conseguir suficientes batatas de carne naranja para sus muchos proyectos. «La gente lo está comprando por razones de salud», dice. «Y también porque es una bonita naranja. Es brillante y atrae a mucha gente». Yencho le dice que en Carolina del Norte se usan las batatas en la cerveza y que el jarabe de batata se usa como sustituto de la miel. «Oh, eso me gustaría visitar», dice Magnaghi.

Several days later, while in Uganda, Yencho sees another success story in a small village outside of Kampala. After driving down a winding, deeply rutted dirt road, Yencho meets Sekiyanja Joweria, who runs the Bagya Basaya (O.F.S.P) Potato Growers and Processors cooperative. The office is a small, plain building with large metal doors and a handful of plastic chairs. Around the back is a single, makeshift greenhouse for growing sweet potato vines. The cooperative, run by 100 women, sells orange-fleshed sweet potato vines to farmers and mills sweet potato flour that can be used to make pancakes, donuts and bread. Joweria does not speak English, so a translator helps as she shares her story.

La cooperativa comenzó hace más de 30 años y, inicialmente, solo cultivaba batatas de carne blanca. Pero después de que una organización de salud internacional descubrió que varios niños en la aldea estaban desnutridos, fueron convencidos de cambiar a batatas de carne naranja en 1998. «Encontramos una solución duradera», dice ella. «Empezamos a ver mejoras».

Joweria lleva a Yencho a un campo cercano de batatas, donde comparan notas sobre técnicas de cultivo y cosecha. Como ocurre en las granjas de Uganda, la mayor parte del trabajo se realiza con poco más que manos y azadones. La cooperativa ha sido un éxito financiero, permitiendo a la aldea pagar las cuotas escolares de 15 niños para ir a la universidad. El hijo de Joweria se graduó en agricultura y su hija está estudiando periodismo.

Si bien la pobreza es evidente en toda África, Yencho dice que una mirada más cercana revela oportunidades como las que se encuentran en una pequeña panadería urbana o en una aldea rural de Uganda. «Hay una pobreza realmente significativa aquí», dice. «Pero si empiezas a eliminar eso, hay un espíritu empresarial. Hay una clase media emergente y una vitalidad que realmente está empezando a surgir».

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Linwood Vick ’96 comprueba las pilas de batatas en la granja de su familia en Wilson, NC Crédito: North Carolina State University

Nada desperdiciado

Por todo el éxito de Covington, nunca hubo un momento en que Yencho y Pecota sintieran que era apropiado hacer estallar los corchos de champán. Tienen una patente sobre Covington, que se describe en los documentos legales como un «invento», y el Estado de Carolina del Norte autoriza su cultivo en Carolina del Norte y otras partes del país (e incluso en algunas otras naciones). La licencia genera ingresos que se utilizan para cubrir el costo del programa de mejoramiento de la universidad. Pero de alguna manera el éxito de Covington simplemente sucedió, con el tiempo, hasta que simplemente se aceptó que era la patata dulce de Carolina del Norte.

Pero el éxito es evidente en las fincas donde se cultiva. En Scott Farms en Lucama, Carolina del Norte, la quinta generación ahora cultiva 12,000 acres en cinco condados. En un espacio industrial reluciente, las computadoras dirigen el empaque de 40,000 a 50,000 libras de batatas por hora, todas las semanas del año, para enviarlas a los mercados estadounidenses y extranjeros. Alrededor del 85 por ciento de las batatas se envían a mercados frescos, mientras que el 15 por ciento restante se vende a los procesadores, muy lejos de los días en que algunos agricultores arrojaron hasta el 30 por ciento de su cosecha en el bosque porque las papas eran demasiado grandes. o demasiado pequeño o no apto de otra manera. «Lo que sea que esté en ese contenedor se usa para algo», dijo el copropietario Dewey Scott a un grupo de investigadores y criadores que visitaron el año pasado de África, Sudamérica y otros lugares.

En Vick Family Farms, los almacenes pueden almacenar más de medio millón de bushels de batatas y casi la mitad de sus batatas se exportan a Europa, algo que hubiera sido inimaginable hace dos décadas. «Todas las estrellas se alinearon», dice Jerome Vick. «Tenemos una buena variedad, buenas condiciones de almacenamiento, un suministro durante todo el año y podríamos regresar después de los mercados que perdimos».

Y los agricultores están encontrando formas creativas para comercializar sus batatas. Yamco, una compañía en Snow Hill, Carolina del Norte, destila Covington Gourmet Vodka, que ha ganado los mejores premios compitiendo contra vodkas de todo el mundo. Carolina Innovative Food Ingredients, una compañía en Nashville, NC, fabrica jugo de camote y papas dulces deshidratadas que se pueden usar en productos horneados, bebidas y salsas como el ketchup y el jarabe. Los Sharps, que cultivan aproximadamente 500 acres de batatas y crían cerdos, contaron con la ayuda de científicos de alimentos de NC State para desarrollar una salchicha con jugo de batata, puré de batata y trozos de batata. Se sirve, entre otros lugares, en Fountain Dining Hall en NC State.

«Es una papa mejor ahora», dice Alan Sharp. «Hace veinticinco años, no era muy bueno, era seco y fibroso».

Algunos incluso dicen que las batatas están de moda. Kelly McIver, directora ejecutiva de la Comisión de Sweet Potato de Carolina del Norte, señala que las batatas ahora se encuentran en los menús de los restaurantes de alta gama. Uno de los aperitivos servidos en una recepción de boda a la que asistió el año pasado combinó batatas con queso de cabra y un pimiento. «Es una comida sexy», dice ella.

¿Un súper alimento sexy que puede rescatar a una industria en dificultades y prevenir la ceguera en áreas remotas del mundo? Eso es mucho pedir de una simple batata. Incluso Yencho, siempre optimista, se ríe ante la sugerencia de que la batata podría salvar al mundo. Pero es probable que su alcance crezca, aunque solo sea porque los consumidores están más conscientes de los beneficios para la salud de lo que comen. Los agricultores en Uganda y otros países africanos seguirán cultivando batatas, incluidas las que son de color naranja cuando las abres. Y Pecota no va a dejar de trabajar en nuevas variedades en el corto plazo.

Las posibilidades son infinitas. Y eso es sin ningún malvavisco pequeño, asado.


Proporcionado por North Carolina State University


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