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¿Pueden las normas de sostenibilidad mitigar eficazmente los desafíos del sistema alimentario?

¿Pueden las normas de sostenibilidad mitigar eficazmente los desafíos del sistema alimentario?
Los estándares de certificación agroalimentaria fomentan prácticas sostenibles, especialmente para la producción de cacao y café. Un nuevo estudio de un equipo de investigadores internacionales evalúa la efectividad de los estándares para mitigar los desafíos del sistema alimentario. Crédito: Jorge Sellare

Si bien la producción agroalimentaria es esencial para alimentar a nuestra creciente población mundial, también puede contribuir a problemas ambientales y sociales, incluida la deforestación, la pérdida de biodiversidad, las condiciones laborales precarias o precarias y la pobreza persistente. 


por la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign


La certificación y los estándares pueden fomentar el uso de prácticas de producción sostenibles, pero ¿qué tan efectivos son estos programas para abordar los desafíos del sistema alimentario? Un nuevo estudio de un equipo de investigadores internacionales revisa la literatura sobre estándares de sostenibilidad e identifica una serie de preguntas importantes.

«Nuestro artículo resume el estado actual del conocimiento sobre la sostenibilidad y los estándares de certificación para la producción agrícola y ganadera», dice Hope Michelson, economista agrícola de la Universidad de Illinois y coautora del artículo. «Observamos el impacto de los estándares en los diferentes actores de la cadena de suministro. Eso incluye a agricultores y consumidores, así como a instituciones que sirven como tejido conectivo en el sistema: agencias de desarrollo, procesadores, mayoristas y minoristas».

Los grupos privados, los gobiernos y las organizaciones no gubernamentales (ONG) establecen los estándares, que proporcionan pautas para la producción sostenible, y el cumplimiento suele ser voluntario. Existe una variedad de diferentes esquemas de certificación; algunos de los más grandes y conocidos son Rainforest Alliance, orgánicos y Fairtrade. Los estándares prevalecen en la producción de café y cacao, por lo que los investigadores del estudio centran su análisis en estos cultivos.

Michelson y sus coautores encuentran que los estándares de certificación tienen efectos moderadamente positivos en el medio ambiente. La adopción de estándares fomenta la producción orgánica y sostenible y reduce el uso de agroquímicos dañinos. Pero la mayoría de los estudios existentes se centran en el uso de prácticas agrícolas particulares y no evalúan los efectos ambientales más importantes.

De manera similar, los investigadores encuentran evidencia de algunos efectos económicos positivos de los estándares en los productores de café y cacao, pero los efectos pueden diferir según la región, el cultivo y el estándar, y las evaluaciones son complicadas.

«El aumento de los ingresos para los agricultores puede compensarse con el aumento de los costos de implementación de las prácticas de certificación. Los rendimientos pueden disminuir porque está cambiando sus prácticas agrícolas, o tal vez tenga que invertir más en mano de obra porque ya no puede usar agroquímicos», Michelson explica.

Los intermediarios como las ONG o las cooperativas de agricultores pueden optar por ayudar a los grupos de pequeños agricultores con la carga técnica y económica de adoptar prácticas de certificación, porque es más rentable coordinar los esfuerzos que tratar con cada agricultor individualmente. Pero dependiendo de qué agricultores participen, la agregación podría exacerbar las desigualdades existentes en el sector rural y suscita preocupaciones sobre quién se beneficia de los sobreprecios de los cultivos certificados.

En relación con esto, sigue siendo incierto si los beneficios llegan a los trabajadores agrícolas más pobres.

«Muchos pequeños agricultores emplean trabajadores, y esos trabajadores tienden a estar en peor situación económica que los agricultores; tienen menos recursos y menos poder dentro del sistema económico. Los estándares de sostenibilidad a menudo abordan las prácticas laborales agrícolas, pero las condiciones de trabajo pueden ser muy diversas y difíciles «Tenemos que aprender más sobre cómo los trabajadores críticos están experimentando la implementación de estos estándares», afirma Michelson.

«En general, encontramos algunos efectos en la dirección que esperaría y esperaría. Pero hay importantes lagunas en la evidencia. Después de resumir la literatura, tratamos de identificar las grandes preguntas en el futuro».

Por ejemplo, cuando los estudios encuentran que los estándares tienen un efecto positivo, ¿significa que los agricultores han cambiado sus prácticas para cumplir con los estándares, o que los estándares solo están separando a los agricultores en función de lo que ya estaban haciendo? Es posible que los agricultores de una región determinada ya estén utilizando una agricultura de bajos insumos, cultivando ciertas variedades o dando prioridad a la preservación de la selva tropical. En tales casos, la certificación podría no estar efectuando un cambio per se, sino simplemente recompensando y clasificando a los agricultores según las prácticas existentes.

«Si bien eso también es importante, distinguir entre esos dos escenarios es realmente crítico», señala Michelson. «¿Los esquemas de certificación están realmente trasladando a los agricultores a ciertos tipos de producción y ayudándolos a asumir el costo de implementación y los costos de cambio?»

La evaluación del cumplimiento de las normas también es complicada. Las prácticas generalmente se monitorean a través de auditorías internas e información voluntaria, con algunas auditorías externas, pero monitorear el cumplimiento es difícil y costoso. Sin embargo, las nuevas herramientas tecnológicas pueden abrir caminos para un monitoreo más preciso en el futuro, aunque negociar el acceso a los datos y los problemas de privacidad asociados con esas tecnologías es fundamental, señala Michelson.

El posible exceso de oferta de algunos productos certificados es otro motivo de preocupación. Actualmente, hasta el 40% del café y el cacao se cultiva bajo estándares de certificación. La demanda de los consumidores es más alta en EE. UU. Y Europa, pero aún está por detrás de la oferta, y el exceso de productos se vende en el mercado normal.

«Muchos de los costos de la certificación están siendo asumidos por las ONG, especialmente para los pequeños agricultores. Quizás las personas están creciendo bajo estos esquemas de certificación que de otra manera no podrían hacerlo debido a esta reducción en las barreras de entrada, y eso puede resultar en exceso «, señala Michelson.

Otra cuestión importante es si la demanda de productos certificados aumentará en los mercados emergentes.

«El gran crecimiento en la demanda de alimentos, tanto en términos de cantidades como de variedades de alimentos, ocurrirá en China, India y otros países de ingresos medios», dice Michelson. «Va a haber una mayor demanda de café y cacao en estos mercados. Pero no está claro si los consumidores van a querer los mismos tipos de atributos de credibilidad que los consumidores en Europa y Estados Unidos. Puede haber más interés en la seguridad alimentaria, por ejemplo , que en las condiciones de producción asociadas con la preservación del medio ambiente. Pero eso también podría superponerse con los estándares de sostenibilidad , como un menor uso de agroquímicos «.

Si bien los estándares se han vuelto comunes para el café y el cacao, siguen siendo marginales para otros cultivos. Michelson y sus coautores concluyen que no podemos confiar en los esquemas de certificación para transformar la producción agrícola; eso requerirá una amplia acción por parte de los gobiernos y los actores de la cadena de suministro. Sin embargo, los estándares de sostenibilidad pueden ayudar a informar el debate público y crear conciencia sobre los desafíos ambientales y sociales en la producción agroalimentaria mundial.



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