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¿Que es ese ruido? Vuelven las cigarras de 17 años


Con un clima cálido durante el día y noches templadas, puede que te encuentres abriendo una ventana para disfrutar del aire fresco de la primavera. Pero acompañar a esta brisa será un gemido cacofónico como un campo de radios de automóviles desafinados.


por James Mason, Virginia Tech


Eso solo puede significar una cosa: las cigarras han vuelto.

Este año, ese aullido extraterrestre del mundo de los insectos será aún más pronunciado, ya que millones de cigarras de la cría IX emergen después de 17 años bajo tierra.

«Las comunidades y granjas con grandes cantidades de cigarras que emergen a la vez pueden tener un problema de ruido sustancial», predice Eric Day, entomólogo de Extensión Cooperativa de Virginia en el Departamento de Entomología de Virginia Tech en la Facultad de Agricultura y Ciencias de la Vida. «Con suerte, cualquier molestia por la perturbación se ve atenuada por lo poco frecuente y sorprendente que es este evento».

La escala de estos eventos de emergencia es asombrosa, con hasta 1.5 millones de cigarras emergentes por acre. Cada cría periódica de cigarras cubre una región geográfica específica, con algunas áreas superpuestas. Este año, la cría IX abarca el suroeste de Virginia, partes de Carolina del Norte y Virginia Occidental. Las personas que viven en estas regiones experimentarán un fenómeno natural único que no ha ocurrido en la mayor parte del área desde 2003-04 (parte de la región se superpone con Brood II, que surgió en 2013).

¿Que es ese ruido?  Vuelven las cigarras de 17 años
Periódico cigarra ninfa preparándose para mudar en un adulto. Crédito: Eric Day

Las cigarras (insectos grandes, de alas claras y ojos bulbosos) ocurren anualmente (todos los años) o periódicamente (cada 13 o 17 años) dependiendo de la especie. Las cigarras periódicas pasan la mayor parte de su vida como inmaduras, llamadas ninfas, viviendo en el suelo y alimentándose de las raíces de los árboles . Las icónicas cáscaras marrones de la cigarra, que se pueden encontrar en los árboles y las estructuras, se quedan atrás mientras las ninfas construyen tubos de barro para arrastrarse fuera del suelo hacia un lugar alto para mudar por última vez. La transición de las ninfas que viven en el suelo a los adultos maduros se sincroniza en función del año y la temperatura del suelo, lo que permite que toda una cría emerja juntas para reproducirse y poner huevos.

El momento de un ciclo de 13 o 17 años es uno de los grandes misterios del mundo de los insectos. La investigación y el modelado matemático sugieren que la duración de estos ciclos de cría podría atribuirse a la evitación depredadora. Cuando emergen las cigarras, la cantidad de biomasa que proporcionan podría servir como fuente de alimento para que los depredadores potenciales puedan aprovecharla. Se teoriza que estas cigarras han evolucionado para evitar sincronizarse con los ciclos de depredadores al tener un intervalo de aparición de números primos de 13 o 17 años.

La naturaleza periódica y la aparición sincrónica de estas crías facilita los hábitos de apareamiento y puesta de huevos del insecto. El ruido que escuchamos es la llamada de apareamiento de los machos que intentan atraer a las hembras. Para la mayoría de las personas, el zumbido de la cigarra no es más que una ligera molestia o fascinación, especialmente con estas grandes crías que solo aparecen aproximadamente una vez cada dos décadas. Para los productores de árboles ornamentales y los administradores de huertos y viñedos, este sonido indica un peligro potencial para sus árboles, vides y retoños juveniles.

¿Que es ese ruido?  Vuelven las cigarras de 17 años
Cicada periódica ovipositor femenino. Crédito: Doug Pfeiffer

«Las cigarras pueden ocurrir en cantidades abrumadoras y los productores en áreas de actividad previstas deben estar atentos», dijo Doug Pfeiffer, profesor y especialista en extensión en el Departamento de Entomología.

Las cigarras no representan un peligro para estas plantas a través de la alimentación, sino a través de sus hábitos de puesta de huevos. Las hembras de la cigarra seleccionan ramas o enredaderas del ancho de un lápiz, luego implantan sus huevos en ellas usando un tubo de colocación de huevos afilado llamado ovipositor. Las ninfas nacen de los huevos y caen para enterrarse en el suelo donde comienzan a alimentarse inofensivamente de las raíces de las plantas. La implantación del huevo hace que la rama o la vid se partan y se marchiten, un fenómeno conocido como «marcado» donde un grupo de hojas en una parte saludable de la planta se vuelve marrón y muere. Para un árbol pequeño o una enredadera joven, demasiadas secciones marcadas pueden detener su crecimiento o incluso matarlas directamente.

Afortunadamente, el cronograma para mitigar el impacto de la puesta de huevos de cigarras es muy corto, ya que las crías tienden a tener de cuatro a seis semanas de actividad antes de que la generación muera. Muchos entomólogos sugieren que los productores de árboles eviten plantar árboles nuevos en el año o dos antes de que surjan grandes cigarras periódicas en su área. Si bien existen posibles opciones de tratamiento, desde redes hasta aerosoles, pocas de ellas tienen un efecto duradero en la puesta de huevos de cigarras. El método más efectivo para reducir el daño económico potencial que pueden causar estos insectos sería que los productores planifiquen con anticipación su emergencia.

¿Que es ese ruido?  Vuelven las cigarras de 17 años
Cigarra huevos puestos en una rama de árbol. Crédito: Doug Pfeiffer

Incluso si no eres un cultivador de árboles frutales o un administrador de viñedos, es probable que experimentes algún signo de estas cigarras. Puede escucharlos, encontrar sus pieles en los árboles o incluso verlos reunirse. Si bien son grandes, las cigarras no muerden y son en gran medida inofensivas, incluso para gatos y perros. Esta aparición, así como la aparición de Brood X el próximo año, son eventos naturales que los entomólogos han estado esperando durante años. «Este insecto es realmente fascinante, y si no tiene árboles frutales o vides para proteger, puede disfrutar de este fenómeno mientras dure», sugiere Pfeiffer.


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