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¿Qué hace el pastoreo de ovejas a las montañas?


El pastoreo de ganado afecta el paisaje. ¿Qué efectos tiene sobre la vegetación?


Steinar Brandslet


Cuando los animales pastan, afectan el medio ambiente. Mantienen las praderas abiertas, sus heces fertilizan el suelo y los bosques se convierten en paisajes cultivados. Pero, ¿qué efecto tiene el pastoreo en la biomasa general? ¿El pastoreo también afecta la captura de carbono? ¿Cuántas plantas sobreviven y de qué tipo?

Un grupo de investigadores en NTNU decidió averiguarlo.

«Esto puede decirnos algo sobre el secuestro de carbono en las plantas de montaña y cómo los pastores lo afectan», dice Mia Vedel Sørensen en el Departamento de Biología. Recientemente obtuvo su doctorado en el tema.

Jaulas raras

En 2013, los investigadores instalaron 48 jaulas de alambre en varios lugares cerca del pueblo de Hjerkinn en las montañas de Dovre. Estas eran áreas de pastoreo donde las ovejas dominan y tienen la compañía ocasional de alces, lemmings, ratones de campo, perdiz nival y algunos renos que pasan a través. Los investigadores colocaron las jaulas en un prado, un brezal y un paisaje de arbustos de Salix con varias especies diferentes de sauces.

Las jaulas extrañas, o los recintos, fueron diseñadas para mantener alejados a los herbívoros residentes para que los investigadores pudieran comparar la vegetación dentro y fuera de ellos.

Al año siguiente, en 2014, los investigadores plantaron esquejes de sauce (Salix) para simular la expansión de arbustos.

Durante las últimas décadas, la vegetación de arbustos se ha apoderado de partes de la montaña donde el brezo y las praderas eran más comunes hace treinta años. Sin embargo, el pastoreo puede frenar, y potencialmente revertir, esta expansión.

Solo puedes escuchar a las ovejas pensando: «¿Qué son estas jaulas extrañas?» (Foto: Mia Vedel Sørensen)

La investigación a menudo lleva tiempo, y los investigadores tuvieron que esperar hasta el verano de 2015 para medir los diferentes efectos de sus plantaciones y jaulas. Recientemente presentaron sus resultados en BMC Ecology.

Entonces, ¿qué fue lo que encontraron?

Un descubrimiento sorprendente.

“Solo encontramos efectos significativos de los tratamientos en la comunidad sanitaria. La biomasa allí aumentó donde los herbívoros se mantuvieron fuera «, dice Vedel Sørensen.

En otras palabras, descubrieron que en el páramo, el crecimiento era mejor dentro de las jaulas protegidas que en el exterior, donde las ovejas deambulaban mucho. No vieron los mismos efectos en el prado o en los paisajes de arbustos.

«Para empezar, nos sorprendió», dice ella.

El brezo es el pastizal menos atractivo para las ovejas. Usted pensaría que los animales tendrían un mayor impacto en los prados de hierba o el área con los arbustos jugosos, pero no.

«Pero en realidad resultó tener sentido», dice Sørensen.

Mia Vedel Sørensen en el campo. (Foto: Diana Eckert)

Quizás el pastoreo fue mejor en otros lugares, pero a las ovejas todavía les gustaba estar en el brezal. Este era su lugar favorito para relajarse y masticar su bolo.

Y donde las ovejas se relajan más, también defecan más, lo que nutre las plantas y aumenta el crecimiento. Además, los animales tienen un impacto al pisotear la vegetación. Esto dio a algunas de las plantas dentro de las jaulas una gran ventaja y dio lugar a una mayor diferencia entre el crecimiento de plantas protegidas y no protegidas.

La expansión del arbusto puede tener efecto.

Así, los investigadores descubrieron que plantar los arbustos no mostraba efectos en el ecosistema, pero eso no significa que la expansión de los arbustos no importe. Los arbustos proporcionan más sombra, que a su vez puede afectar a otras plantas.

«Creemos que es prematuro juzgar estos efectos, y que esta área proporcionará algunos resultados interesantes más adelante», dice Vedel Sørensen. Espera que ella u otras personas puedan hacer un seguimiento de estos ensayos en unos pocos años.

En un estudio anterior, Vedel Sørensen demostró que las praderas secuestran la mayor cantidad de carbono y la menor cantidad de los tres tipos de paisaje investigados. Este proyecto forma parte de un proyecto más grande llamado ECOSHRUB, dirigido por el profesor Bente Jessen Graae y el profesor asociado Richard Strimbeck de NTNU.


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