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¿Qué son los pastizales nativos y por qué son importantes?


El ministro de coalición, Angus Taylor, está bajo escrutinio por posiblemente intervenir en la limpieza de pastizales en las tierras altas del sur de Nueva Gales del Sur. Dejando de lado las dimensiones políticas, vale la pena preguntarse: ¿por qué son importantes estos pastizales?


por Mike Letnic


Los pastizales en gran parte del este de Australia son el resultado de bosques y bosques despejados para «mejorar» el paisaje (desde el punto de vista de un ganadero) para que sea adecuado para el pastoreo de ganado.

La «mejora» generalmente implica cortar árboles, quemar la madera talada y arrancar tocones de árboles, seguido de arar, fertilizar y sembrar pastos introducidos que son más apetecibles para el ganado que muchos pastos nativos.

Sin embargo, las praderas nativas en gran parte sin árboles alguna vez ocurrieron en elevaciones altas en gran parte de la meseta de Monaro, en el área que se extiende entre Canberra y Bombala.

Los pastizales de Monaro (o en términos científicos, los pastizales templados naturales de las mesetas del sur ) se encuentran en áreas relativamente secas y frías, particularmente en valles de tierras altas o huecos de escarcha donde el aire frío desciende por la noche.

La combinación de clima seco y frío restringe el crecimiento de los árboles y, en cambio, ha fomentado el pasto y las hierbas. Los pastos nativos, como la hierba de canguro y la mata de poa, dominan las praderas, pero hay muchas otras plantas únicas. Un área de pastizales no perturbada típica soportará de 10 a 20 especies de pastos nativos y 40 o más especies no herbáceas.

Las lagartijas rayadas sin patas pueden parecerse a una serpiente, pero la mayor parte de su cuerpo es en realidad cola. Tiene extremidades vestigiales y una lengua no bifurcada. Crédito: Benjamint444 / Wikipedia, CC BY-NC-SA

Las llanuras cubiertas de hierba también albergan reptiles únicos adaptados al frío, como el dragón sin orejas de tierra de pasto, la pequeña serpiente látigo, el lagarto de gusano de cola rosa y lagartijas rayadas sin patas. Esta combinación de plantas y animales crea una comunidad ecológica única.

Queda una fracción

Se estima que solo queda el 0.5% del área que alguna vez hubiera sido praderas templadas naturales en las Mesetas del Sur. El resto se ha «mejorado» gradualmente desde mediados del siglo XIX para que sean más productivos para el pastoreo de ganado.

El ganado cambia drásticamente la composición de los pastizales, ya que los animales eliminan las plantas sabrosas y compactan el suelo bajo su peso. El suelo perturbado y el ganado también ayudan a esparcir malezas no nativas .

Sin embargo, la mayoría de los pastizales nativos no solo han sido modificados por el pastoreo, sino que han sido completamente reemplazados por pastos artificiales. Es decir, la tierra ha sido arada, fertilizada y se han plantado las semillas de pastos introducidos.

El lagarto de gusano de cola rosa es una de las especies raras que viven en los pastizales nativos de las mesetas del sur. Crédito: Matt Clancy / Wikimedia Commons, CC BY-SA

Estos cambios en el paisaje significan que gran parte del paisaje está dominado por plantas introducidas y ahora no es adecuado para muchas de las plantas y animales nativos que una vez vivieron y crecieron allí.

Debido a que los pastizales templados naturales de las mesetas del sur son ahora tan raros, están clasificados como en peligro crítico y protegidos por el gobierno federal . Además, muchas de las distintas plantas y animales que aún viven en estos pastizales se clasifican como vulnerables o en peligro de extinción.

Algunos de los mejores ejemplos restantes de los pastizales de Monaro se pueden encontrar en cementerios antiguos y en áreas reservadas como áreas públicas de pastoreo de ganado . Estas áreas de tierras públicas a menudo se han salvado de la mejora de los pastos o solo han sido ligeramente pastadas, y ahora soportan ecosistemas de pastizales nativos relativamente intactos.

Si bien, a simple vista, los pastizales de Monaro pueden parecer poco notables y difíciles de distinguir de los pastizales, son muy importantes. Nos muestran cómo era Australia y actúan como un paraíso para la biodiversidad nativa.

De hecho, lo que queda de los pastizales naturales ahora está tan perturbado por la agricultura que existe una amenaza real para esta comunidad ecológica distintiva y muchas de las especies que contiene pueden desaparecer por completo, si no están protegidas del pastoreo excesivo, los fertilizantes y el arado.


Le presentamos el artículo original publicado en idioma inglés


What are native grasslands, and why do they matter?

The Southern Tablelands contain rare native grasslands. Tim J Keegan/Flickr, CC BY-SA

Mike Letnic, UNSW

Coalition minister Angus Taylor is under scrutiny for possibly intervening in the clearing of grasslands in the southern highlands of New South Wales. Leaving aside the political dimensions, it’s worth asking: why do these grasslands matter?

The grasslands in much of eastern Australia are the result of forests and woodlands cleared to “improve” the landscape (from a grazier’s point of view) to make it suitable for grazing livestock.

The “improvment” typically entails cutting trees, burning the felled timber and uprooting tree stumps, followed by ploughing, fertilising and sowing introduced grasses that are more palatable to livestock than many native grasses.

However, largely treeless native grasslands once occurred at high elevations across much of the Monaro tableland, in the area stretching between Canberra and Bombala.

The Monaro grasslands (or in scientific speak, the natural temperate grassland of the Southern Tablelands) are in relatively dry and cold areas, particularly in upland valleys or frost hollows where cold air descends at night.

The combination of dry climate and cold restricts tree growth and instead has encouraged grasses and herbs. Native grasses such as kangaroo grass and poa tussock dominate the grasslands, but there are many other unique plants. A typical undisturbed grassland area will support 10-20 species of native grasses and 40 or more non-grass species.

The grassy plains are also home to unique cold-adapted reptiles such as the grass-land earless dragon, little whip snake, pink-tailed worm lizard and striped legless lizards. This combination of plants and animals create a unique ecological community.

Striped legless lizards may resemble a snake, but most of its body is actually tail. It has vestigial limbs and a non-forked tongue. Benjamint444/Wikipedia, CC BY-NC-SA

A fraction remain

It is estimated only 0.5% of the area that would once have been natural temperate grasslands in the Southern Tablelands remains. The rest has been gradually “improved” since the mid-nineteenth century to make them more productive for livestock grazing.

Livestock dramatically change the composition of grasslands, as animals remove palatable plants and compact the soil under their weight. Disturbed soil and the livestock also help to spread non-native weeds.

However, most native grasslands have not just been modified by grazing but completely replaced by man-made pastures. That is, the land has been ploughed, fertilised and the seeds of introduced grasses have been planted.

These changes to the landscape mean much of the landscape is dominated by introduced plants and is now unsuitable for many of the native plants and animals that once lived and grew there.

Because the Natural Temperate Grassland of the Southern Tablelands is now so rare it is classified as critically endangered and federally protected. Furthermore, many of the distinct plants and animals that still live in these grasslands are classified as vulnerable or endangered.

The pink-tailed worm lizard is one of the rare species living in the native grasslands of the Southern Tablelands. Matt Clancy/Wikimedia Commons, CC BY-SA

Some of the best remaining examples of the Monaro grasslands can be found in old cemeteries and in areas set aside as public livestock grazing areas. These areas of public land have often been spared from pasture improvement or only lightly grazed, and thus now support relatively intact native grassland ecosystems.

While, to the untrained eye the Monaro grasslands may seem unremarkable and difficult to distinguish from grazing pastures, they are deeply important. They show us what Australia once looked like, and act as a haven for native biodiversity.

Indeed, what remains of the natural grasslands is now so disturbed by agriculture there is a real threat this distinctive ecological community and many of the species it contains may disappear altogether, if they are not protected from excessive grazing, fertilisers and the plough.

Mike Letnic, Professor, Centre for Ecosystem Science, UNSW

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. Lea el original.


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