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Razas colombianas raras para socavar a los traficantes de animales


En una pequeña granja rodeada de bosque nuboso, Iván Lozano inspecciona docenas de recipientes de vidrio que albergan algunas de las ranas más codiciadas del mundo.



por Manuel Rueda y Cesar Garcia


El conservacionista ha estado luchando contra el comercio ilegal de ranas tropicales raras durante años, arriesgando su vida y su chequera para salvar a los anfibios venenosos de colores brillantes cuya población en la naturaleza está disminuyendo.

Pero Lozano no caza cazadores furtivos y contrabandistas. Está tratando de socavarlos criando legalmente ranas exóticas y vendiéndolas a precios más bajos que los especímenes capturados por traficantes de las selvas de Colombia. Su centro de cría de ranas Tesoros de Colombia, que se traduce en Tesoros de Colombia, se encuentra entre los pocos programas de conservación en todo el mundo que intentan reducir el tráfico de animales silvestres al ofrecer a los entusiastas una alternativa más ecológica: especímenes criados en cautiverio.

«No podemos controlar el hecho de que en algunos países es legal ser propietario de estos animales», dijo Lozano. «Pero queremos asegurarnos de que los coleccionistas compran animales que se crían en cautiverio y se exportan legalmente».

Los esfuerzos de Lozano para reemplazar a las ranas venenosas capturadas ilegalmente lo han hecho conocido entre los coleccionistas de los Estados Unidos, que buscan cada vez más especímenes comercializados legalmente.

Razas colombianas raras para socavar a los traficantes de animales
La tecnóloga del zoológico Alejandra Curubo, izquierda, e Ivan Ramos empacan ranas para exportarlas a los Estados Unidos en el centro de reproducción de ranas «Tesoros de Colombia» en Cundinamarca, Colombia, el lunes 20 de mayo de 2019. El objetivo del centro es socavar a los contrabandistas mediante la exótica reproducción. Ranas legalmente y las venden a precios más bajos que los especímenes capturados por traficantes de las selvas de Colombia. (Foto AP / Fernando Vergara)

«Antes no había forma de obtener una histriónica legalmente», dijo Julio Rodríguez, un experimentado coleccionista de la ciudad de Nueva York, refiriéndose a la rana arlequín venenosa por su nombre científico. «Si viste uno en una colección, lo más probable es que venga del mercado negro».

Rodríguez dijo que desde que Tesoros de Colombia comenzó a exportar ranas a los Estados Unidos hace seis años, los precios de algunas especies codiciadas han bajado significativamente. El precio en la rana arlequín se redujo en un 50 por ciento, dijo. El Golden Dart Frog, otra especie muy buscada, pasó de unos $ 150 hace unos años a $ 30.

«Queremos que los precios bajen tanto que ya no es rentable para los traficantes vender estas ranas», explicó Lozano.

Dijo que su compañía también ayuda a los coleccionistas a criar sus propias ranas, para que puedan inundar el mercado con especímenes criados legalmente, eliminando la presión de quienes viven en la naturaleza. Las ranas criadas en cautiverio por Lozano ya no son venenosas, porque tienen una dieta diferente a las de los especímenes silvestres. Pero los coleccionistas todavía los buscan por sus brillantes patrones de color.

Razas colombianas raras para socavar a los traficantes de animales
Las ranas del dardo venenoso criadas en el centro de cría «Tesoros de Colombia» están empacadas y listas para ser exportadas a los Estados Unidos en el aeropuerto de Bogotá, Colombia, el martes 21 de mayo de 2019. Las ranas criadas en cautiverio ya no son venenosas, porque tienen una dieta diferente a la de los especímenes silvestres, pero los recolectores todavía los buscan por sus patrones de colores brillantes. (Foto AP / Fernando Vergara)

«Nos hacemos sostenibles al pasar a nuevas especies», dijo Lozano, quien ya tiene permisos para exportar siete especies, incluida la Red Lehmani, una rana tan rara que los coleccionistas se refieren a ella como «el Santo Grial». Lozano actualmente está solicitando permiso al gobierno de Colombia para exportar otras 13 especies que están bajo la presión de los traficantes de animales.

Pero mientras algunos esfuerzos de mejoramiento han ayudado a combatir el comercio ilegal, otros han tenido consecuencias involuntarias.

Indonesia permite la exportación de 3 millones de Tokay Geckos criados en cautividad a los mercados mundiales de mascotas cada año. Pero una regulación débil le ha dado a las compañías corruptas la oportunidad de vender Geckos salvajes mientras Geckos criaba en cautiverio, dijo Chris Shepherd, un conservacionista que trabajó en el sudeste de Asia durante dos décadas con TRAFFIC, un grupo ambiental.

Laura Tensen, una zoóloga de la Universidad de Johannesburgo, dijo en Sudáfrica que las reservas privadas de caza que crían leones para la caza han creado un nuevo mercado para los huesos de león. Sudáfrica ahora exporta esqueletos de leones a Asia, donde se usan para la medicina tradicional, y esto ha dado a los cazadores furtivos en regiones remotas un incentivo adicional para perseguir a los leones salvajes.

«Para algunas especies, la cría en cautividad podría ayudar» a reducir el tráfico, dijo Tensen. «Pero un mercado no siempre reemplaza al otro».

En un estudio de 2016, Tensen concluyó que los programas de cría en cautividad tienen más probabilidades de funcionar cuando los animales criados en cautiverio son tan deseables para los clientes como los que se extraen de la naturaleza. Estos programas también son más exitosos con especies que son relativamente baratas de criar y en países donde las autoridades están arrestando a los traficantes.

«En los países donde los riesgos de ser capturados son bajos, los precios de los animales capturados en el medio silvestre son siempre menores que los de los animales criados en cautividad», dijo Shepherd.

Lozano asigna números de identificación a sus ranas, para que a los traficantes les resulte más difícil vender ranas silvestres como ranas criadas en cautiverio. Pero ha luchado para mantener los precios bajos debido a los costos asociados con la obtención de permisos de exportación del gobierno colombiano.

Razas colombianas raras para socavar a los traficantes de animales
Un Phyllobates bicolor se encuentra en el centro de reproducción de ranas «Tesoros de Colombia» en Cundinamarca, Colombia, lunes 20 de mayo de 2019. La especie, también conocida como rana dardo bicolor, es una de las ranas venenosas más grandes y vive en Bosques de tierras bajas de Choco, en el occidente de Colombia. (Foto AP / Fernando Vergara)

Lozano tardó tres años en obtener su primer permiso de exportación, exasperando a dos socios comerciales, que finalmente abandonaron la empresa. Lozano continuó por su cuenta y adquirió una deuda de cientos de miles de dólares para mantener el centro de cría a flote.

También ha luchado contra los críticos en línea que han tratado de socavar su negocio mediante la difusión de rumores en las redes sociales de que está exportando ilegalmente ranas. Lozano cree que las críticas provienen de los traficantes de animales.

«Por nuestra propia seguridad, tratamos de no revelar detalles de nuestra ubicación», dijo.

Lozano ahora quiere comenzar un programa para repoblar algunos bosques con ranas criadas en su laboratorio.

Razas colombianas raras para socavar a los traficantes de animales
Una Oophaga histrionica anchicaya está empacada para la exportación en el centro de reproducción de ranas «Tesoros de Colombia» en Cundinamarca, Colombia, el martes 23 de abril de 2019. «Tesoros de Colombia» tiene como objetivo reducir el tráfico de animales salvajes proporcionando a los entusiastas de las ranas Alternativa ecológica: especímenes criados en cautividad. (Foto AP / Fernando Vergara)

Colombia es el hogar de 734 especies de ranas, más que cualquier otro país, excepto Brasil. El Instituto Humboldt, un grupo de investigación ambiental, dice que al menos 160 especies de anfibios en Colombia están en peligro crítico.

«Esta es una situación urgente», dijo Lozano. «Si no persistimos, algunas ranas podrían extinguirse».


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