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Reino Unido se embarcará en la ‘revolución agrícola’ en ruptura con los subsidios agrícolas de la UE


Después de que el Reino Unido abandone la Unión Europea a fin de mes, cortará los lazos con las políticas de subsidios agrícolas de Europa, y para muchos investigadores, eso es algo bueno. 


Por Erik Stokstad


Esta semana, el gobierno del Reino Unido propuso cambios radicales a £ 3 mil millones al año en gastos agrícolas que enfocarán el dinero en beneficios para el clima, los ecosistemas y el público. «Es dramático y absolutamente crítico», dice Dieter Helm, economista de la Universidad de Oxford. «Esta es una revolución agrícola».

Según el proyecto de ley, presentado al Parlamento esta semana y que se espera que se convierta en ley dentro de unos meses, los agricultores recibirán subsidios no solo para cultivar tierras, el sistema actual de la UE, sino para entregar «bienes públicos». Estos incluyen el secuestro de carbono en los árboles o suelo, mejorando el hábitat con flores amigables para los polinizadores y mejorando el acceso público al campo. Para facilitar la transición, los subsidios directos se eliminarán gradualmente durante 7 años a partir de 2021, y los nuevos pagos por servicios ambientales se probarán en proyectos piloto. «Ciertamente podría tener beneficios realmente positivos para el medio ambiente», dice Lynn Dicks, una ecologista de animales de la Universidad de Cambridge que estudia la conservación de polinizadores silvestres.

Después de la destrucción y el hambre de la Segunda Guerra Mundial, los aranceles europeos ayudaron a proteger a los agricultores de la competencia extranjera y los subsidios aumentaron sus rendimientos. «Se trataba solo de producción, no importaba lo que le hicieras al medio ambiente», dice Ian Bateman, economista ambiental de la Universidad de Exeter. Se trajeron nuevas tierras debajo del arado y se arrancaron los setos, lo que condujo a la erosión. El exceso de fertilizantes y pesticidas contaminó el aire y el agua. Y la pérdida de hábitat perjudicó a los polinizadores y otros animales salvajes. El costo de la política agrícola común (PAC) de la UE no fue solo ambiental: hasta la década de 1990, los subsidios consumieron el 80% del presupuesto de la UE. Incluso hoy, la PAC de € 59 mil millones representa alrededor del 40% del gasto público de la UE.

Brexit ahora permitirá que el Reino Unido siga su propio camino. El nuevo proyecto de ley se dirige solo a Inglaterra, porque el Reino Unido permite que Gales, Escocia e Irlanda del Norte determinen sus propias políticas agrícolas, pero Helm espera que se muevan en la misma dirección.

Según el nuevo esquema, supervisado por un organismo creado por el Departamento de Medio Ambiente, Alimentación y Asuntos Rurales (DEFRA), los pagos totales no cambiarán, pero algunos agricultores se verán más afectados que otros. Para ser rentables, las granjas de carne de vacuno y ovino dependen de subsidios más que las granjas de productos lácteos y de trigo y, sin ellas, podrían abandonarse en lugares de difícil acceso como Escocia. Pero Helm ve un salvavidas para algunas de estas granjas: pagos por secuestro de carbono con plantaciones de árboles o turberas restauradas. Las subvenciones para restaurar edificios patrimoniales o mejorar la belleza del paisaje también podrían ayudar a mantener las granjas mientras se impulsa el turismo. Otros pagos ayudarán a los agricultores a adaptarse al cambio climático o a reducir su impacto ambiental. Subsidios para equipos para inyectar estiércol en el suelo, por ejemplo,

Alrededor de un tercio de los subsidios agrícolas existentes en el Reino Unido pagan actividades ecológicas como el mantenimiento de setos y otros hábitats, y esos esfuerzos se ampliarán. Para obtener más valor por dinero, DEFRA planea usar subastas, en las cuales los agricultores u otros administradores de tierras ofertarían por contratos gubernamentales para servicios ambientales. Las compañías de agua ya han utilizado subastas inversas para seleccionar a los agricultores a quienes se les paga por usar menos fertilizantes y diferentes pesticidas, lo que reduce los costos de tratamiento de agua. «El impacto ha sido sorprendente», dice Bateman.

DEFRA quiere adaptar los esquemas de pago para diferentes regiones, pero descubrir cómo canalizar los pagos para obtener el máximo beneficio requerirá investigación. Los pagos de secuestro de carbono podrían ser contraproducentes si se usan en lugares equivocados. Por ejemplo, plantar árboles en turberas puede secarlos, liberando más gases de efecto invernadero de los que podrían ser secuestrados por los árboles, dice Bateman.

Se necesitarán modelos socioeconómicos para estudiar el impacto de los cambios de política en las granjas y las comunidades rurales, agrega David Harvey, economista agrícola de la Universidad de Newcastle. Queda mucho por determinar. ¿Los agricultores solo recibirán pagos si se demuestra que la calidad del aire y del agua mejora? ¿Y en qué escala de tiempo? ¿Quién lo medirá? «Te quedan más preguntas que respuestas», dice Mark Sutton, un experto en nitrógeno en el Centro de Ecología e Hidrología.

Los agricultores, especialmente los propietarios de pequeñas operaciones vulnerables, han observado todos estos cambios con cautela. La National Farmers Union, el mayor grupo de comercio agrícola del Reino Unido, presionó para que se hiciera más hincapié en apoyar la producción de alimentos. El proyecto de ley final estipula que el gobierno «tendrá en cuenta la necesidad de alentar la producción de alimentos por parte de los productores en Inglaterra», lo que el sindicato llama un «punto de partida sólido» para diseñar los nuevos programas de apoyo. Pero Bateman y otros se preocupan por retroceder hacia pagos que respalden las ganancias privadas, en lugar del progreso ambiental.

Otros países también estarán observando de cerca, dice Alan Matthews, un economista agrícola del Trinity College de Dublín, que estudia la política agrícola europea. «Si ha tenido éxito, será un argumento muy poderoso para que lo sigan los europeos».

Información de: sciencemag.org


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