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Se desarrollan nuevas espumas de poliuretano biodegradables a partir de paja de trigo

trigo
Crédito: CC0 Public Domain

Cada año se producen alrededor de 734 millones de toneladas de paja de trigo en todo el mundo, una gran cantidad de desperdicio, que es barato y no ha tenido un uso bien definido hasta ahora. 


por la Universidad de Córdoba


Recientemente, los grupos de investigación de Ingeniería Química RNM-271 y FQM-383 NANOVAL de Química Orgánica de la Universidad de Córdoba han podido dar un nuevo uso a este exceso de material agrícola, utilizándolo como base para la fabricación de espumas de poliuretano.

También conocido como goma espuma, este material plástico, a menudo fabricado a partir de subproductos del petróleo, es extremadamente versátil dentro de la industria y tiene múltiples usos en los sectores de la construcción y del automóvil como sellador y aislante térmico y acústico.

El nuevo trabajo, publicado en la portada de Polímeros , y en el que también participó el Centro de Investigación de Polímeros Avanzados (CIPA) de Chile, ha encontrado un nuevo propósito para este desperdicio de trigo. Una vez licuado este residuo, se obtienen los polioles. Estos polioles son uno de los compuestos clave que desempeñan un papel en la reacción química que produce las espumas de poliuretano .

Hasta la fecha, el aceite de ricino ha sido uno de los principales candidatos en la carrera por obtener espuma de poliuretano sostenible que no requiera petróleo. El problema, como explica una de las principales autoras del trabajo, Esther Rincón, es que este aceite vegetal «no ofrece una dureza y sequedad completa una vez expuesto al aire», una de las claves para la correcta formación de la espuma de caucho.

Por ello, la nueva investigación propuso sustituir el 50% de este aceite de ricino por paja de trigo, con resultados que ofrecen características muy similares a las que generan los procesos de fabricación tradicionales que utilizan compuestos no renovables: “Pudimos obtener parámetros muy deseables en la fabricación de espuma, convirtiendo el 96% del trigo utilizado con un rendimiento casi máximo ”, explica Esther Rincón. Además, como apunta la investigadora, obtuvieron niveles de biodegradabilidad superiores a los alcanzados por los productos actualmente en el mercado, lo que significa que este material tarda menos en descomponerse.

Uso en viveros de plantas

Si bien estas nuevas espumas de poliuretano podrían tener infinitas aplicaciones e incluso fabricarse con otros tipos de biomasa, el grupo de investigación, en la segunda etapa de su estudio, las utilizará en viveros de plantas para ayudar al crecimiento de las plantas. “En lugar de regar la planta, y con el objetivo de afrontar los problemas de sequía y evitar el exceso de riego, inyectaríamos el agua en la espuma para que la planta pueda consumirla según sus necesidades”, explica la investigadora.


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