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Se ha desbloqueado el potencial de las habas, ricas en proteínas

Se ha desbloqueado el potencial de las habas, ricas en proteínas
Habas en flor. Crédito: Fred Stoddard

por la Universidad de Helsinki


Las habas han sido una excelente fuente de proteínas alimentarias desde tiempos prehistóricos, pero alrededor del 5% de las personas no pueden comerlas. 


Ahora, un equipo internacional de investigadores ha identificado el gen responsable de la producción de vicine y convicine, que son perjudiciales para estas personas.

Un equipo internacional de investigadores, dirigido por las universidades de Helsinki y Copenhague, así como por el Luke Natural Resources Institute de Finlandia, ha identificado el gen responsable de la producción de vicine y convicine, que son perjudiciales para estas personas. En el trabajo publicado en Nature Plants , el equipo informa que el gen VC1 juega un papel central en la biosíntesis de estos compuestos.

Habas: Pitágoras y sus seguidores las evitaban y los sacerdotes romanos de Júpiter las asociaban con la muerte. Hoy en día, sabemos que las habas producen los antinutrientes vicine y convicine, que provocan un riesgo de favismo, una afección que surge del daño a los glóbulos rojos, para las personas susceptibles. Los antinutrientes son compuestos vegetales que reducen la capacidad del cuerpo para absorber nutrientes esenciales.

Entre las leguminosas, la familia de plantas productoras de vainas a la que también pertenecen el guisante, el frijol, el garbanzo y la soja, las habas tienen el segundo rendimiento más alto a nivel mundial. También tienen el contenido de proteína de semilla más alto de las legumbres que contienen almidón y superan a la soja en climas fríos. En consecuencia, las habas son una fuente de proteína principal para facilitar un cambio global a una dieta basada en plantas, considerada necesaria para reducciones significativas en las emisiones de carbono.

Sin embargo, cuando las personas con deficiencia de una enzima específica comen una gran porción de habas crudas, la vecina y la convicina pueden hacer que sus glóbulos rojos estallen. La anemia hemolítica resultante, conocida como favismo, inevitablemente ha limitado el uso potencial de las habas. Aunque hay una serie de variedades de habas con niveles bajos de vicine y convicine, el gen responsable de este rasgo se desconocía anteriormente.

Alan Schulman, uno de los líderes del proyecto y que dirige un laboratorio conjunto de Luke y la Universidad de Helsinki, dice: «Parece que los antiguos griegos y romanos deben haber estado al tanto de la enfermedad grave ocasional causada por las habas . Se necesitó hasta hoy para desbloquear el secreto de ese riesgo «.

Ahora, los científicos han identificado el gen responsable del contenido de vicine-convicine. Además, han identificado la mutación específica dentro de este gen que provoca la reducción de la síntesis. Encontraron que todas las variedades de habas con un bajo contenido de vicina-convicina, descendían de una sola accesión encontrada en un banco de germoplasma. Tenía dos nucleótidos insertados dentro del gen VC1. Esta inserción interrumpe la función de VC1 y es la única fuente genética conocida de bajo contenido de vicine y convicine.

La promesa de un alimento sostenible y rico en proteínas que todos puedan comer.

Esta investigación allana el camino para la descripción completa de la vía biosintética de vicine y convicine y, en última instancia, para el mejoramiento, producción y uso comercial de variedades de habas totalmente libres de estos compuestos antinutricionales. El equipo, formado por destacados científicos de Dinamarca, Finlandia, Alemania, Reino Unido y Canadá, ya mira hacia el futuro.

Fred Stoddard de la Universidad de Helsinki, otro de los líderes del proyecto, dice que «las habas son un cultivo antiguo y ahora ofrecen una nueva promesa como alimento sostenible rico en proteínas que todos pueden comer».



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