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Seguimos a los machos de las abejas durante dos años para averiguar dónde buscan sexo

Seguimos a los machos de las abejas durante dos años para averiguar dónde buscan sexo
Crédito: Shutterstock / Photografiero

Las abejas polinizan muchos de nuestros cultivos alimentarios , son visitantes bienvenidos a nuestros jardines y se mantienen en todo el mundo, tanto que algunos las han descrito como una especie domesticada .


por Joseph Woodgate


Entonces, puede resultar un poco sorprendente descubrir que existen grandes lagunas en nuestro conocimiento sobre dónde se aparean las abejas. El problema es que las abejas se aparean en el aire, posiblemente hasta 50 metros sobre el suelo , donde es casi imposible observarlas.

Es por eso que mis colegas y yo pasamos dos años tratando de rastrear las rutas de vuelo de los machos de abejas, conocidas como drones. Publicamos los resultados en un nuevo estudio que ayuda a resolver el antiguo misterio de dónde se aparean las abejas.

Los zánganos nacen en verano y tienen un objetivo en la vida: aparearse con una reina virgen. Las nuevas reinas realizan hasta seis vuelos nupciales al comienzo de sus vidas, durante los cuales se aparean con seis a 24 drones diferentes. Almacenan el esperma, que utilizan para fertilizar todos los óvulos de las obreras que ponen por el resto de sus vidas, más de 1.000 por día.

¿A dónde van los drones?

Desde unos pocos días hasta que mueren, alrededor de las tres semanas , los zánganos abandonan la colmena varias veces al día en busca de sexo. Pero, ¿a dónde van?

La primera pista llegó hace más de 200 años, cuando el naturalista Gilbert White escribió sobre escuchar un zumbido en su propiedad en Inglaterra. Muchos apicultores y científicos creen que White estaba escuchando el sonido de miles de drones que se unían en un lugar conocido como área de congregación de drones .

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Seguimiento de abejas. Crédito: Joseph Woodgate, proporcionado por el autor

Los científicos han investigado estas supuestas congregaciones levantando un palo largo o un globo con una abeja reina en una jaula o un «señuelo», un algodón empapado en las feromonas que producen las reinas.

A menudo se formará un rastro de drones a favor del viento, compitiendo para intentar aparearse con la reina. Un problema con esta técnica es que, debido a que los drones se sienten atraídos por los señuelos, no podemos saber con certeza cómo se comportarían cuando los señuelos no están allí. Algunas personas sospechan que las congregaciones podrían haber sido creadas por los propios científicos .

A principios de la década de 1990, científicos de Arizona, EE. UU., Utilizaron un radar para monitorear los movimientos de los drones en una gran granja de abejas. No pudieron rastrear abejas individuales, pero sus observaciones parecían mostrar que los drones seguían rutas compartidas. Queríamos saber más, así que nos propusimos usar un tipo diferente de radar para revelar los movimientos de drones individuales.

Seguimiento de abejas

Para rastrear a las abejas, colocamos pequeños equipos electrónicos, conocidos como transpondedores, en su tórax. Nuestro radar giraba una vez cada tres segundos, «iluminando» su entorno con un haz de señales de radio. Cuando estos golpeaban un transpondedor, se convertían en una señal de respuesta. El radar escaneaba constantemente estas señales entrantes, lo que nos permitía calcular la posición de la abeja.

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El radar. Crédito: Joseph Woodgate, proporcionado por el autor

Lo primero que notamos fue que nuestros drones cambiaban entre dos formas de vuelo. Utilizaron vuelos rectos y eficientes entre lugares, pero a menudo cambiaron a vuelos en círculos y en bucle. Descubrimos que estos vuelos enrevesados ​​se agruparon en cuatro áreas específicas, incluso sin señuelos para atraerlos, los drones se agrupan en áreas de congregación.

Observamos más detenidamente los vuelos en las áreas de congregación y encontramos un patrón. Cuanto más volaban desde el centro del área, con más fuerza aceleraban hacia ella. Imagínese canicas chapoteando en el fondo de un cuenco de lados empinados, comenzando a trepar por los lados solo para acelerar de regreso al centro. Este patrón de aceleraciones, también visto en enjambres de mosquitos , simula una fuerza física, manteniendo a las abejas unidas y manteniendo un enjambre cohesivo.

¿Por qué se juntarían tantos drones así? La explicación más probable es que las congregaciones son una forma de «lek»: los leks son grandes grupos de animales machos que se reúnen para atraer a una pareja. Son comunes entre aves y mamíferos, donde los machos a menudo hacen exhibiciones elaboradas para atraer a las hembras quisquillosas.

Hay varias razones posibles por las que los leks podrían haber evolucionado, pero la más probable que se aplique a las abejas es que los machos se reúnen en lugares que es probable que visiten las hembras. Esto permite que machos y hembras se reúnan sin tener que buscar en todo el paisaje, una propuesta difícil cuando eres tan pequeño como una abeja.

Una diferencia importante entre las abejas y otros animales era que nuestras abejas volaban con frecuencia entre las áreas de congregación de drones, permaneciendo solo unos minutos en cada una, mientras que los animales lekking suelen ser muy fieles a un solo lugar.

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Un mapa de calor que muestra dónde volaron los drones. Crédito: Joseph Woodgate, proporcionado por el autor

El gran enigma es cómo los drones encuentran estas áreas. Nuestros resultados mostraron que las áreas de congregación atraerán abejas durante al menos dos años, pero ningún dron individual vive lo suficiente como para transmitir el conocimiento sobre cómo encontrarlas a la próxima generación.

Seguimos a algunos drones desde la primera vez que abandonaron el nido, a través de muchos vuelos posteriores. En sus primeros vuelos, permanecieron cerca de la colmena, aprendiendo su apariencia para encontrar el camino a casa nuevamente, pero nunca visitaron congregaciones. Sin embargo, algunos visitaron áreas de congregación en sus próximos vuelos y lograron volar directamente allí sin buscarlo.

Los signos que utilicen para guiarse deben ser obvios desde cerca de las colmenas y, debido a que los drones de diferentes colmenas visitaron los mismos lugares, deben ser observables sin importar dónde se encuentren. Planeamos usar un modelo 3D de todo el sitio de campo para reconstruir lo que nuestros drones pudieron ver mientras volaban hacia las congregaciones, para descubrir qué buscaron en busca de orientación.

Comprender el comportamiento de apareamiento de los drones ayudará a los apicultores a gestionar sus programas de reproducción y nos ayudará a desentrañar un antiguo misterio sobre el comportamiento de las abejas. También formo parte de un proyecto que se inspira en las abejas para crear una nueva generación de robots autónomos . A medida que comenzamos a comprender cómo las abejas pueden lograr comportamientos complicados, podríamos desarrollar robots que funcionen con menos orientación humana.

Proporcionado por The Conversation

Este artículo se ha vuelto a publicar de The Conversation con una licencia de Creative Commons. Lea el artículo original .



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