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Semillas en el Tíbet enfrentan impactos del cambio climático


Las semillas ofrecen un nivel de resistencia a los efectos nocivos del cambio climático en los ecosistemas de todo el mundo. 


por Zoe Gentes, Sociedad Ecológica de América


Cuando las semillas se dejan caer en el suelo, a menudo permanecen inactivas durante muchos años hasta que estén listas para crecer en plantas, se convierten en parte del almacenamiento natural de semillas en los «bancos de semillas del suelo». Se ha pensado que estos bancos resisten mejor las condiciones extremas que la vegetación germinada que existe sobre el suelo.

Un nuevo estudio publicado en la revista Ecological Society of America, Ecological Applications, examina cómo el calentamiento y el aumento de la precipitación (lluvia y nieve) dañan las semillas en el suelo de la meseta tibetana y en otros lugares.

«Los bancos de semillas del suelo son esencialmente el último recurso de la resiliencia natural en los ecosistemas», dice Scott Collins, profesor de la Universidad de Nuevo México y autor del artículo. «Con demasiada frecuencia nos enfocamos en lo que vemos sobre la tierra y las decisiones de gestión de base solo en la apariencia de la comunidad de plantas».

La meseta tibetana, un lugar que ha sido pastoreada durante miles de años, es un lugar ideal para estudiar los efectos climáticos directos e indirectos sobre la vegetación en un entorno frágil. El estudio afirma que, como la meseta más alta del mundo, con un promedio de más de 12,000 pies (4000 metros) de elevación, es considerado como el tercer polo de la Tierra. La tasa de calentamiento aquí es casi 1.5 veces mayor que la del calentamiento global debido al cambio climático y la precipitación anual ha aumentado en la mayoría de las áreas de la meseta.

Debido a que la temporada de crecimiento es relativamente corta en la meseta, las muestras de suelo y los estudios de plantas se recolectaron en un año. Investigadores de la Universidad de Lanzhou en China visitaron 57 sitios de recolección de muestras en diferentes elevaciones y tipos de ecosistemas en la parte noreste de la meseta. Recolectaron 1026 muestras de suelo y examinaron la comunidad de plantas sobre el suelo, que se compone de las plantas cultivadas que reflejan los tipos de semillas que caen al suelo con el tiempo. Luego, los investigadores germinaron las muestras y las cultivaron en parcelas experimentales para estudiar el crecimiento y las diferentes condiciones que afectan los bancos de semillas del Tíbet.

Semillas en el Tíbet enfrentan impactos del cambio climático
Un experimento de germinación del banco de semillas del suelo en el campo consiste en muestras de suelo recolectadas que se extienden sobre macetas de arena. A medida que las semillas germinan, la autora principal Miaojun Ma cuenta e identifica las plántulas. Crédito: Scott Collins y Miaojun Ma.

Si bien algunas plantas parecen crecer bien con el aumento de la precipitación y el calentamiento, estos cambios tienen efectos diferentes y dañinos en las pequeñas semillas que permanecen latentes y resistentes en el suelo.

«El cambio climático afecta la capacidad de las semillas para germinar, crecer y sobrevivir», dice Collins. «Aunque el cambio climático afecta a las plantas adultas, las plántulas son delicadas y el estrés del clima (sequía, congelación, etc.) puede causar una alta mortalidad de las plántulas».

El estudio afirma que la temperatura es un factor primario en el control de la latencia de las semillas. Con temperaturas más cálidas , es posible que las semillas broten demasiado temprano cuando las condiciones no son ideales para un crecimiento saludable. Un período anormalmente cálido de unos pocos días, que se está volviendo más común, durante un invierno que de lo contrario sería duro, puede hacer que esas semillas crezcan, pero finalmente las haga fallar. Muchas semillas también pueden activarse para germinar demasiado pronto por los niveles más altos de humedad en el suelo.

El aumento de la temperatura y la precipitación también puede afectar a las semillas indirectamente, al cambiar el entorno a su alrededor. Los patógenos (organismos microscópicos que causan enfermedades) que son perjudiciales para las semillas pueden volverse más prolíficos en condiciones de suelo más cálidas y húmedas. La acidez del suelo también puede cambiar, lo que afecta fuertemente a las comunidades microbianas y la abundancia de esos patógenos. El nitrógeno adicional en el suelo, también provocado por las condiciones cambiantes, permite que algunas especies de plantas dominen a otras y conduce a una disminución en la diversidad general de especies, lo que se traduce en una menor diversidad de semillas en el suelo.

Collins cree que el estudio debería obligar a los administradores de ecosistemas y a los científicos a prestar atención a los efectos directos e indirectos del cambio ambiental global en los sistemas subterráneos. «Incluso cuando la comunidad de la superficie parece estar muy degradada», dice, «el banco de semillas del suelo aún puede proporcionar una fuente importante pero poco apreciada de resistencia del ecosistema después de una perturbación prolongada».

Sin embargo, con el cambio continuo de las condiciones climáticas, esa resistencia continúa siendo probada.


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