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‘Superhongos’ amenaza a las últimas ranas doradas panameñas

Una rana dorada panameña es fotografiada en el Jardín Botánico y Zoológico El Níspero, al este de la Ciudad de Panamá, en 2009
Una rana dorada panameña es fotografiada en el Jardín Botánico y Zoológico El Níspero, al este de la Ciudad de Panamá, en 2009

Aprovechadas del mundo exterior, unas 200 ranas doradas en peligro crítico viven una existencia protegida en Panamá, protegidas de un hongo devastador que amenaza con acabar con un tercio de las especies de anfibios del país, una situación que los científicos describen como «crítica».


de Juan José Rodríguez


Las ranas, que son amarillas o doradas con manchas negras, disfrutan de un ambiente controlado dentro de los tanques de peces instalados en el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI), una instalación de 465 metros cuadrados (5,000 pies cuadrados) en Gamboa, al norte de Panamá. Ciudad.

Aunque endémica del exuberante país centroamericano, no se puede ver ninguna rana dorada panameña en su hábitat natural , amenazada como está por un llamado «superhongos» que ha diezmado a los anfibios en la naturaleza.

Según un informe de World Wildlife Fund (WWF) publicado esta semana, el planeta ha perdido más de dos tercios de sus vertebrados en menos de 50 años.

La situación es especialmente grave en las áreas tropicales de América Central y del Sur, donde la magnitud de las pérdidas se calcula en el 94 por ciento.

Se cree que están extintas en la naturaleza, solo alrededor de 1,500 de las diminutas ranas doradas panameñas se encuentran en zoológicos donde pueden reproducirse.

Pero no solo las ranas son vulnerables al hongo . Los sapos, las salamandras y las cecilias, anfibios sin extremidades similares a las serpientes, también están en riesgo.

«En Panamá, podemos decir que alrededor de un tercio de las 225 especies de anfibios están amenazadas de alguna manera», dijo el investigador de STRI Roberto Ibáñez.

Gina Della Togna, especialista en biología molecular y celular de la Universidad de Maryland, describió la situación como «crítica».

‘Superhongos’

La mayor amenaza para los anfibios es el hongo quítrido, que se propaga a través del agua.

El patógeno es responsable de la quitridiomicosis, una enfermedad infecciosa que, según los científicos, ya ha provocado la desaparición de unas 30 especies.

El hongo se incrusta en la piel del animal y lo infecta, lo que hace que no pueda intercambiar sales y agua con el medio ambiente.

La enfermedad causa un daño irreparable a las funciones vitales. Finalmente, el animal muere de insuficiencia cardíaca causada por asfixia.

«Es una enfermedad bastante dramática y dolorosa», dijo Angie Estrada, bióloga de la Virginia Tech University y administradora del Summit Park de Panamá.

«Cuando el hongo llega a un lugar donde no estaba, afecta mucho a las poblaciones y los animales mueren en masa. Causa una muerte segura en los individuos que infecta. Es un fenómeno devastador», dijo Della Togna.

El microorganismo se detectó por primera vez en el siglo XX en la península de Corea y los científicos advierten que ya se ha extendido por todo el mundo.

«En cualquier lugar del mundo donde haya anfibios, el hongo ya está ahí», dijo Estrada.

Llegó a Panamá a principios de la década de 1990 y ha estado causando estragos desde entonces.

«Es un superhongos que puede afectar incluso a otras especies que no son anfibios», según Ibáñez.

Advirtió que la deforestación, la destrucción ambiental y la contaminación de arroyos y ríos causada por el ser humano agravan el problema.

Destellos de esperanza

A pesar del sombrío escenario, los científicos señalan algunos destellos de esperanza y dicen que en los últimos años algunas especies que se cree que se habían extinguido han sido redescubiertas.

Los especialistas sospechan que algunos anfibios han podido reforzar sus defensas contra la infección.

“Esto nos da esperanza, saber que algunas ranas están regresando y que tienen formas de contraatacar” el hongo, dijo Estrada.

Mientras tanto, en Gamboa, el STRI mantiene unos 2.000 especímenes de 12 especies de ranas con la esperanza de que algún día puedan ser liberados en la naturaleza para valerse por sí mismos.

«La idea no es mantener a estos animales en cautiverio para siempre. Queremos poder restablecer las poblaciones en su hábitat natural», dijo Ibáñez.

Con ese fin, la investigadora del Smithsonian Della Togna está llevando a cabo un proyecto de reproducción asistida, donde congela el semen de los animales para fecundar a las hembras y aumentar su número.

Con mucho cuidado, inyecta hormonas en las ranitas diminutas que parecen perderse en la palma de su mano.

«De todos los diferentes animales, los anfibios son los más amenazados del mundo», dijo Della Togna.


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