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Un fósil inusual revela la última comida de un polinizador prehistórico

Un fósil inusual revela la última comida de un polinizador prehistórico
Reconstrucción ecológica de Pelretes vivificus con flores de angiospermas en el bosque de ámbar de Birmania (~ 99 Ma). Crédito: Ilustración del Sr. Jie Sun

Un fósil de color ámbar de un escarabajo del Cretácico ha arrojado algo de luz sobre la dieta de uno de los primeros polinizadores de plantas con flores.


por la Universidad de Bristol


Los restos del animal fueron desenterrados por investigadores de la Universidad de Bristol y del Instituto de Geología y Paleontología de la Academia de Ciencias de China (NIGPAS) de Nanjing, quienes pudieron estudiar su materia fecal fósil , que estaba compuesta únicamente de polen.

Además de ser un visitante de las angiospermas (plantas con flores), los investigadores ahora tienen evidencia concluyente de que el nuevo fósil llamado Pelretes vivificus también se alimentó de su polen. Los detalles de este descubrimiento se han publicado hoy en Nature Plants .

«El escarabajo está asociado con grupos de granos de polen, lo que sugiere que los escarabajos de las flores de alas cortas visitaron las angiospermas en el Cretácico. Algunos aspectos de la anatomía del escarabajo, como su abdomen peludo, también son adaptaciones asociadas con la polinización», dijo el profesor Chenyang Cai. paleontólogo de la Facultad de Ciencias de la Tierra y NIGPAS.

Erik Tihelka, entomólogo y paleontólogo de la Facultad de Ciencias de la Tierra, agregó: «El fósil está asociado con coprolitos de escarabajo (gránulos fecales fósiles) que brindan una visión muy inusual pero importante de la dieta de los escarabajos de las flores de alas cortas en el Cretácico. Los gránulos fecales fósiles están compuestos completamente de polen, el mismo tipo que se encuentra en los grupos que rodean al escarabajo y se adhiere a su cuerpo. Por lo tanto, sabemos que Pelretes visitó las angiospermas para alimentarse de su polen. Este hallazgo proporciona un vínculo directo entre las plantas de floración temprana en el Cretácico y sus visitantes de insectos; muestra que estos fósiles de insectos no solo fueron co-preservados de manera incidental con polen, sino que hubo una asociación biológica genuina entre los dos «.

Un fósil inusual revela la última comida de un polinizador prehistórico
Agregaciones de polen de eudicot y coprolitos que contienen polen asociados con Pelretes vivificus. a, pieza de ámbar con P. vivificus, mostrando coprolitos y una agregación de polen. ser, detalles de polen bajo luz visible (d) y microscopía de barrido láser confocal (b, c, e). Barras de escala: 1 mm (a), 50 μm en (b, e), 100 μm (c, d). Crédito: Chenyang Cai, Yanzhe Fu y Yitong Su

Si bien los polinizadores como las abejas y las mariposas brindan servicios ecosistémicos cruciales en la actualidad, se sabe poco sobre el origen de la asociación íntima entre las plantas con flores y los insectos.

Los fósiles de ámbar del Cretácico proporcionan una importante fuente de evidencia para comprender la biología de las primeras angiospermas, antes de que se convirtieran en el grupo dominante de plantas en la Tierra. El ámbar es la resina fósil de árboles antiguos que a menudo atrapaban de forma fortuita insectos y otros organismos pequeños, preservándolos con una fidelidad real.

«Los agricultores que quieran proteger sus huertos pueden instalar trampas adhesivas en los árboles para monitorear insectos. Ahora imagínese si su única visión de un ecosistema antiguo fueran trampas adhesivas y reconstruyera todas sus interacciones ecológicas basándose únicamente en esta fuente de evidencia. Ese es el desafío al que se enfrentan los paleontólogos que estudian el ámbar ”, explica Tihelka. «Afortunadamente, la trampa de ámbar del norte de Myanmar es uno de los depósitos de ámbar fosilíferos más ricos que se conocen. Además de la abundancia incomparable de insectos fósiles, el ámbar se remonta al Cretácico medio, justo cuando despegaban las angiospermas», dijo Tihelka.

Hace doscientos millones de años, el mundo era tan verde como hoy, cubierto de una densa vegetación. Pero no era tan colorido, no había flores. Las plantas con flores que representan más del 80% de todas las especies de plantas en la actualidad, solo comenzaron a diversificarse en el Cretácico, hace unos 125 millones de años. Algunos científicos han atribuido el enorme éxito evolutivo de las angiospermas a sus relaciones mutualistas con los insectos polinizadores, pero hasta ahora la evidencia fósil de los polinizadores del Cretácico ha sido escasa.

Un fósil inusual revela la última comida de un polinizador prehistórico
Vista dorsal de Pelretes vivificus, un escarabajo de las flores de alas cortas del Cretácico (Kateretidae) de ámbar birmano (~ 99 Ma). Barra de escala: 200 μm. Crédito: Chenyang Cai, Yanzhe Fu y Yitong Su

El escarabajo de las flores Pelretes vivificus vivió en la selva tropical de color ámbar de Birmania hace unos 98 millones de años. Sus parientes más cercanos son los escarabajos de las flores de alas cortas (Kateretidae) que hoy se encuentran en Australia, visitan una diversa gama de flores y se alimentan de su polen.

«El polen asociado con el escarabajo puede asignarse al género fósil Tricolpopollenites. Este grupo se atribuye a las eudicots, un grupo vivo de angiospermas, que incluye los órdenes Malpighiales y Ericales», explica el Dr. Liqin Li, especialista en polen fósil de NIGPAS. que contribuyó al estudio.

Esto muestra que los polinizadores se aprovecharon de las angiospermas tempranas poco después de su diversificación inicial y, a mediados del Cretácico, visitaron una amplia gama de grupos.

«Polinivoría de angiospermas en un escarabajo del Cretácico» de Erik Tihelka, Liqin Li, Yanzhe Fu, Yitong Su, Diying Huang y Chenyang Cai, se publica en Nature Plants .



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