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Un nuevo estudio mide cómo se gestiona el nitrógeno en la agricultura en todo el mundo

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Crédito: Unsplash / CC0 Public Domain

El mundo empresarial está familiarizado con la afirmación de Peter Drucker de que «si no se puede medir, no se puede mejorar». 


por el Centro de Ciencias Ambientales de la Universidad de Maryland


En aras de la sostenibilidad ambiental y la seguridad alimentaria, existe una necesidad urgente de que la agricultura mejore el uso de fertilizantes nitrogenados, pero ¿podemos medirlo adecuadamente?

Un nuevo artículo publicado en Nature Food ofrece la primera comparación completa de los esfuerzos internacionales más avanzados para medir cómo se maneja el nitrógeno en la agricultura. Zhang et al sintetizan los resultados de casi treinta investigadores de diez grupos de investigación diferentes en todo el mundo, incluidas universidades, asociaciones de fertilizantes del sector privado y la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO). Cada uno de ellos estimó cuánto nitrógeno se agrega a las tierras de cultivo como fertilizante y estiércol, cuánto nitrógeno agregado se cosecha en los cultivos y cuánto queda como posible contaminación ambiental.

«Este proyecto de intercomparación permite a los investigadores, agrónomos y legisladores identificar dónde podemos mejorar las estimaciones del presupuesto de nitrógeno», dijo el autor principal, profesor asociado Xin Zhang del Centro de Ciencias Ambientales de la Universidad de Maryland. «Este conocimiento es la base para mejorar la gestión sostenible del nitrógeno y para abordar los desafíos de la seguridad alimentaria y la contaminación ambiental».

El nitrógeno es importante porque es esencial para que los agricultores obtengan buenos rendimientos de los cultivos, pero cuando los cultivos previstos no absorben una gran fracción del mismo, se filtra al medio ambiente como nitrato en las aguas subterráneas, ríos, lagos y estuarios, donde contribuye a las floraciones de algas nocivas y nocivas y pueden plantear riesgos para la salud humana. El exceso de nitrógeno también se puede perder de las tierras de cultivo como contaminantes gaseosos que plantean riesgos respiratorios para la salud humana y contribuyen al cambio climático y la destrucción del ozono estratosférico. Por lo tanto, el nitrógeno debe manejarse con cuidado para maximizar la producción de alimentos pero minimizar la contaminación ambiental.

«Aprender a monitorear el uso de nitrógeno en la agricultura es un componente fundamental de la Agenda de Desarrollo Sostenible 2030», dijo el coautor Dr. Francesco Tubiello de la FAO en Italia. «Este estudio respalda el desarrollo de estadísticas nacionales mejoradas que se pueden utilizar para esto final.»

«A primera vista, este nuevo estudio demostró algunas diferencias sorprendentes y preocupantes entre los diez grupos de investigación, lo que sugiere que nuestra capacidad para medir y, por lo tanto, gestionar este nutriente esencial y contaminante potente no es tan buena como debería ser», dijo Eric Davidson. , Profesor del Centro de Ciencias Ambientales de la Universidad de Maryland. «Sin embargo, profundizando en los datos, muchas de estas diferencias se explicaron por las distintas definiciones y métodos utilizados por los diferentes grupos».

Existe un acuerdo generalizado entre estos expertos en que el uso de fertilizantes nitrogenados sigue creciendo, la eficiencia global promedio de su uso está estancada, por lo que el exceso de nitrógeno que no es absorbido por los cultivos también está creciendo a un ritmo preocupante. Los tipos de cultivos y las regiones geográficas donde también se identificaron mejoras en la medición, facilitando así las mejoras necesarias tanto en las mediciones como en el manejo.

«El Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente adoptó una resolución en 2019 que pide una acción global para promover la gestión sostenible del nitrógeno», señaló el autor colaborador, el Dr. Luis Lassaletta, de la Universidad Politécnica de Madrid. «Reducir el desperdicio de nitrógeno a la mitad para 2030 sería un objetivo ambicioso que mejoraría significativamente la calidad ambiental», agregó.

El primer paso para actuar, sin embargo, es obtener buenas estimaciones de los presupuestos de nitrógeno en los sistemas agrícolas, como se demuestra en este estudio, para que podamos gestionar mejor lo que podemos medir con mayor confianza.

«La cuantificación de los presupuestos de nitrógeno mundiales y nacionales para la producción de cultivos» se publicó en Nature Food el 15 de julio.



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