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Un nuevo estudio sobre los impactos del cambio climático en las plantas podría conducir a mejores estrategias de conservación

Un nuevo estudio sobre los impactos del cambio climático en las plantas podría conducir a mejores estrategias de conservación
El estudio de tres años se centró en un prado cerca de la costa central de California, que tiene varias especies de plantas endémicas. Crédito: Erika Zavaleta / Universidad de California, Santa Cruz

La pérdida de especies de plantas que son especialmente vulnerables al cambio climático podría generar problemas mayores de lo que han sugerido estudios anteriores, según un nuevo estudio publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences


por la Universidad de Texas en Austin


Si se confirman, los hallazgos pueden ayudar a informar las estrategias de conservación y conducir a predicciones más precisas sobre cómo se verán los ecosistemas en el futuro.

El estudio de tres años se centró en un prado cerca de la costa central de California llamado Coyote Ridge. Los investigadores ahora están trabajando en un estudio de seguimiento para determinar si los resultados se aplican más ampliamente a otros ecosistemas de todo el mundo.

Se sabe que las extinciones de especies causan problemas para el medio ambiente y para los seres humanos, como la reducción de los beneficios de filtración de agua de un bosque o la cantidad de forraje disponible para el ganado en una pradera. Para comprender los efectos generales de una menor biodiversidad en un ecosistema, los ecólogos suelen realizar experimentos de campo que seleccionan al azar especies para excluir. Pero Amelia Wolf, profesora asistente de biología integrativa en la Universidad de Texas en Austin, y Erika Zavaleta, profesora de ecología y biología evolutiva en la Universidad de California en Santa Cruz, adoptaron un enfoque más intencional al mostrar lo que sucedería si el las especies con más probabilidades de estar amenazadas por el cambio climático en realidad desaparecieron. Es un escenario al que llaman pérdida de especies realista.

«Por experimentos anteriores, ya sabemos que la pérdida de biodiversidad puede tener grandes impactos en los ecosistemas», dijo Wolf. «Cuando incorporamos aspectos más realistas en nuestro estudio, descubrimos que esos impactos a menudo se agravaban».

Un nuevo estudio sobre los impactos del cambio climático en las plantas podría conducir a mejores estrategias de conservación
El estudio de tres años se centró en un prado cerca de la costa central de California, que tiene varias especies de plantas endémicas. Crédito: Amelia Wolf / Universidad de Texas en Austin.

Los científicos se preguntaron cómo podría cambiar la salud de una pradera de California en un futuro con menos biodiversidad y un clima cambiante, en particular en el caso de sequías más frecuentes. Crearon parcelas experimentales en un sitio cerca de San José que contenían una mezcla típica de plantas nativas, menos las que son sensibles a la sequía , para determinar qué sucedería si las plantas que los ecologistas esperan que se vean más afectadas por la sequía realmente desaparezcan. Para comparar cómo este enfoque más realista se comparó con el enfoque tradicional que elige al azar qué especies excluir, también establecieron parcelas cercanas utilizando el enfoque tradicional. Y luego realizaron el experimento durante tres años, durante un año húmedo, un año normal y un año de sequía.

En muchos ecosistemas, es difícil saber qué especies son más o menos vulnerables a la extinción. En este pastizal, el equipo utilizó un conjunto de datos de estudios de plantas de 30 años para determinar a qué especies les fue mal durante los años de sequía, y basó su experimento realista de pérdida de especies en esos datos. Wolf y su equipo encontraron que en ausencia de las plantas sensibles a la sequía, las plantas restantes en las parcelas realistas crecieron menos (un resultado conocido como menor productividad) que las plantas correspondientes de las parcelas tradicionales con pérdida de especies aleatorias.

Incluso durante los años de sequía, las plantas tolerantes a la sequía que quedaron atrás en las parcelas con una pérdida de especies realista no crecieron tan grandes como sus contrapartes en las parcelas más tradicionales.

«Estamos construyendo un marco para entender lo que significa perder especies», dijo Zavaleta. «Eso les da a los administradores de la conservación la oportunidad de anticipar y administrar los ecosistemas para preservar ciertas especies y también para mitigar las disminuciones en otras especies».

Un nuevo estudio sobre los impactos del cambio climático en las plantas podría conducir a mejores estrategias de conservación
El estudio de tres años se centró en un prado cerca de la costa central de California, que tiene varias especies de plantas endémicas. Crédito: Amelia Wolf / Universidad de Texas en Austin.

En el experimento, otra función crítica del ecosistema, la capacidad de resistir especies invasoras, varió ampliamente de un año a otro. Esto sugiere que es más difícil predecir cómo serán los ecosistemas futuros a medida que continúe el cambio climático .

«La variabilidad en el funcionamiento del ecosistema no es necesariamente algo malo», dijo Zavaleta. «Pero sí significa más riesgo de que el sistema pueda cruzar los umbrales hacia un nuevo estado estable. Por ejemplo, es posible que haya lluvias intensas un año, lo que permitirá que entren muchas especies invasoras y desaparezcan algunas especies nativas. Luego, el año siguiente , cuando vuelva a secarse, tal vez el sistema no vuelva a funcionar «.

Los investigadores ahora están trabajando en un estudio de seguimiento para ver si los mismos resultados se aplican a otros ecosistemas.

«Creo que estudios como este pueden ayudar a establecer prioridades de conservación y ayudarnos a predecir hacia dónde se dirigen las cosas», dijo Wolf. «Las especies tienen impactos importantes dentro de un ecosistema y tienen efectos que podemos cuantificar, y si algunas especies desaparecen, los ecosistemas cambiarán de manera cuantificable. Es posible que la mayoría de las personas no noten algunos de estos cambios, pero muchos de estos cambios es probable que tengan consecuencias para los seres humanos «.



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