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Veneno variable: ¿por qué algunas serpientes son más letales que otras?


Una colaboración internacional liderada por científicos de la Universidad Nacional de Irlanda, Galway, la Universidad de St Andrews, el Trinity College de Dublín y la Sociedad Zoológica de Londres ha descubierto por qué el veneno de algunas serpientes las hace mucho más letales que otras.


Trinity College de Dublín

Las serpientes son famosas por poseer venenos potentes, un hecho que los convierte en depredadores mortales y también atemoriza a los humanos y otros animales por igual. Sin embargo, algunas especies , como las cobras, boomslangs y serpientes de cascabel tienen mucho más veneno del que aparentemente necesitan: en una sola reserva de veneno, tienen el potencial de matar a miles de animales de presa y varios humanos adultos.

Pero no todas las serpientes venenosas son tan peligrosas. Por ejemplo, la serpiente de mar de mármol tiene solo una pequeña cantidad de veneno muy débil, por lo que es inofensiva para los animales relativamente grandes, como los humanos. Por qué los venenos varían tanto en su capacidad para matar o incapacitar a posibles presas animales, los científicos han desconcertado durante mucho tiempo, y se han sugerido varias hipótesis contrapuestas como explicaciones.

El estudio, que acaba de publicarse en la revista internacional Ecology Letters , abordó este enigma comparando los registros de potencia y cantidad de veneno de más de 100 especies de serpientes venenosas, que van desde serpientes de cascabel, cobras y boomslangs que habitan en los árboles de África hasta serpientes marinas y asps de madriguera. . El equipo encontró pruebas sólidas de que los venenos han evolucionado para ser más potentes contra los animales que están estrechamente relacionados con las especies que comúnmente come la serpiente.

El Dr. Kevin Healy, quien realizó la investigación en la Universidad de St Andrews y ahora es profesor de zoología en la Universidad Nacional de Irlanda en Galway, es el autor principal del estudio. Él dijo: “Estos resultados tienen sentido desde un punto de vista evolutivo, ya que esperamos que la evolución haya dado forma a los venenos para que sean más eficientes en matar a los animales presa, ya que son a menudo el objetivo del veneno. No encontrarás muchos ratones en el mar. así que no esperaríamos que una serpiente marina produzca veneno que sea más efectivo para matar ratones que peces “.

La investigación también mostró que la cantidad de veneno que tiene una serpiente depende tanto de su tamaño como del entorno en el que vive.

“Como todas las sustancias, el veneno depende de la dosis”, dijo el Profesor Andrew Jackson, profesor asociado de zoología del Trinity College de Dublín. “Incluso el alcohol, el café y el agua pueden ser tóxicos en volúmenes lo suficientemente altos, por lo que tuvimos que considerar la cantidad de veneno que las diferentes especies de serpientes producen y almacenan en sus glándulas venenosas. Descubrimos que las grandes especies terrestres tienen la mayor cantidad de veneno, mientras que los árboles más pequeños habitan o las especies acuáticas tuvieron la menor importancia. Esta diferencia puede deberse a la frecuencia con la que una serpiente se encuentra con sus presas en estos entornos diferentes, ya que las especies terrestres requieren una mayor reserva de veneno para aprovechar las oportunidades más raras de alimentarse “.

Los resultados del estudio también tienen potencial para ayudarnos a comprender mejor a las serpientes humanas.

“Las mordeduras de serpientes son una preocupación importante para la salud en todo el mundo, con 2,7 millones de casos cada año”, comentó el Dr. Chris Carbone, del Instituto de Zoología de la Sociedad Zoológica de Londres. “Comprender cómo evoluciona el veneno puede ayudarnos a identificar mejor los riesgos para los humanos de diferentes grupos de serpientes , y también potencialmente de otros animales venenosos como arañas, escorpiones, ciempiés y medusas”.

El enfoque utilizado en el estudio también puede ayudar a los investigadores a predecir la potencia de los venenos en especies que aún no se han probado, e incluso a identificar aplicaciones potencialmente útiles relacionadas con la atención médica.

El Dr. Healy agregó: “El siguiente paso es ver qué tan bien este modelo puede predecir la potencia de los venenos en los grupos que aún no se han analizado sus venenos. Al usar datos ecológicos y evolutivos para las especies disponibles, podemos utilizar nuestro enfoque. como una herramienta para identificar otras especies que pueden tener propiedades en sus venenos que son útiles para fines biomédicos, como el desarrollo de fármacos “.

Más información: Ecology Letters (2019). DOI: 10.1111 / ele.13216 

Referencia de revista: Ecology Letters  

Proporcionado por: Trinity College Dublin

Información de: phys.org


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