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Volviendo a las raíces de la agricultura en la batalla contra el ‘escarabajo de mil millones de dólares’


Apodado el «escarabajo de mil millones de dólares» por sus enormes costos económicos para los productores en los Estados Unidos cada año, el gusano de la raíz del maíz occidental es una de las plagas más devastadoras que enfrentan los agricultores.


por la Universidad de Arizona


«Son bastante insidiosos. Están en el suelo royendo las raíces y cortando los extremos terminales de las raíces, la sangre del maíz «, dijo Bruce Tabashnik, profesor de regentes y jefe del Departamento de Entomología de la Universidad de Arizona. «Y si son lo suficientemente dañinos, las plantas de maíz en realidad se caen».

Los cultivos genéticamente modificados han sido una herramienta importante en la batalla contra plagas como estas, aumentando los rendimientos al tiempo que reducen la dependencia de los agricultores de insecticidas de amplio espectro que pueden ser perjudiciales para las personas y el medio ambiente.

El maíz fue modificado genéticamente para producir proteínas a partir de la bacteria Bacillus thuringiensis, o Bt, que mata las larvas del gusano de la raíz, pero no es tóxico para los humanos o la vida silvestre. La tecnología se introdujo en 2003 y ha ayudado a mantener a raya al gusano de la raíz del maíz , pero la plaga ha comenzado a desarrollar resistencia.

«Entonces, ahora la eficacia de esta tecnología se ve amenazada y si los agricultores perdieran el maíz Bt, el gusano de la raíz del maíz occidental volvería a ser una plaga de mil millones de dólares», dijo Yves Carrière, profesor de entomología en la Facultad de Agricultura y Ciencias de la Vida. .

Rotación de cultivos para mitigar la resistencia a las plagas

Carrière es el autor principal de un estudio que se publicará en PNAS que evaluó la efectividad de la rotación de cultivos para mitigar el daño causado por los gusanos de la raíz de maíz resistentes. Tabashnik y sus colegas de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, la Universidad de California-Davis, la Universidad McGill y la Universidad de Estocolmo fueron coautores del estudio.

La rotación de cultivos, la práctica de cultivar diferentes cultivos en el mismo campo a lo largo de las estaciones, se ha utilizado durante mucho tiempo para el control de plagas. En 2016, la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. Ordenó la rotación de cultivos como un medio principal para reducir el daño a los campos de maíz Bt causado por los gusanos de la raíz de maíz resistentes, pero se han realizado estudios científicos limitados para respaldar la eficacia de esta táctica.

Carrière y su equipo probaron rigurosamente este enfoque al analizar seis años de datos de campo de 25 distritos de informes de cultivos en Illinois, Iowa y Minnesota, tres estados que enfrentan algunos de los daños más graves del gusano de la raíz en los campos de maíz Bt.

Los resultados muestran que la rotación funciona. Al ciclar diferentes tipos de maíz Bt y rotar el maíz con otros cultivos, los agricultores redujeron en gran medida el daño del gusano de la raíz.

Lo más notable es que la rotación de cultivos fue efectiva incluso en áreas de Illinois e Iowa, donde anteriormente se había informado sobre la resistencia del gusano de la raíz a la rotación del maíz y la soja.

Según el estudio, la rotación de cultivos también proporciona varios otros beneficios, incluido un mayor rendimiento, reducciones en el uso de fertilizantes y un mejor control de plagas en todos los ámbitos.

«Los agricultores tienen que diversificar sus cultivos Bt y rotar», dijo Carrière. «Diversifique el paisaje y el uso de métodos de control de plagas. Ninguna tecnología es la bala de plata».

Volviendo a las raíces de la agricultura en la batalla contra el 'escarabajo de mil millones de dólares'
Escarabajo occidental del gusano de la raíz del maíz en las borlas del maíz. Crédito: Joseph L. Spencer, Encuesta de Historia Natural de Illinois, Universidad de Illinois en Urbana-Champaign

Un enfoque multifacético

Tabashnik relaciona la investigación con el trabajo de UArizona con el gusano rosado , en el cual los investigadores encabezaron un programa de manejo para suprimir la resistencia del gusano rosado al algodón Bt.

«La clave para erradicar el gusano rosado de las cápsulas en los Estados Unidos fue integrar el algodón Bt con otras tácticas de control», dijo Tabashnik. «Tuvimos éxito, mientras que esta plaga invasiva voraz desarrolló rápidamente resistencia al algodón Bt en India, donde el cultivo genéticamente modificado se usó solo».

En colaboración con los productores de algodón, los científicos de UArizona sostuvieron la eficacia del algodón Bt contra el gusano rosado al establecer la «estrategia de refugio», en la cual los cultivos que no son Bt se plantan cerca de los cultivos Bt para permitir la supervivencia de los insectos susceptibles. La estrategia se ha convertido en el enfoque principal utilizado en todo el mundo para retrasar la adaptación de las plagas de insectos a los cultivos genéticamente modificados.

Aunque los agricultores han utilizado refugios para frustrar la resistencia del gusano de la raíz al maíz Bt, esta estrategia por sí sola ha demostrado ser insuficiente contra la plaga.

«Durante la última década, hemos aprendido que los refugios a menudo no son suficientes para retrasar la resistencia en plagas como el gusano de la raíz del maíz», dijo Carrière. «Sería prudente diversificar las tácticas de manejo antes de que tales plagas desarrollen resistencia. Este enfoque, llamado manejo integrado de plagas, es vital para preservar los beneficios de la biotecnología».

Volviendo a las raíces agrícolas

En muchos sentidos, el estudio reafirma el conocimiento agrícola tradicional.

«La gente ha estado rotando los cultivos desde los albores de la agricultura. La nueva tecnología agrícola que desarrollamos solo puede sostenerse si la ponemos en el contexto de cosas que conocemos desde hace miles de años», dijo Tabashnik. «Si lo presentamos y olvidamos lo que hemos aprendido en términos de rotación de cultivos, no durará».

Los autores enfatizan que aumentar la rotación de cultivos es esencial para mantener los beneficios económicos y ambientales proporcionados por el maíz Bt activo como gusano de la raíz. Durante los seis años del estudio, el porcentaje promedio de maíz rotado a otros cultivos por estado varió de aproximadamente 55-75%.

«Esta es una de las aplicaciones más importantes de los cultivos Bt en los Estados Unidos», dijo Carrière. «Si perdemos esta tecnología y comenzamos a usar insecticidas para el suelo nuevamente, tendrá un gran impacto ambiental negativo».


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