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El arándano: una baya muy americana

Pequeños arándanos rojos en un arbusto de hojas pequeñas con hojas verdes
Planta de arándano que se encuentra en una zona cubierta de hierba de una pequeña ladera en Carolina del Norte. Crédito: Karen Williams

Los nativos americanos usaron arándanos silvestres recolectados de sus hábitats naturales y los presentaron a los colonos hace cientos de años. 

Hoy en día, la mayoría de los arándanos que la gente come provienen de selecciones silvestres que se cultivan ampliamente. ¿Todavía existen arándanos verdaderamente silvestres y por qué es importante?


POR ALIMENTOS SOSTENIBLES

por Karen A. Williams, USDA-ARS y Lorraine Rodriguez-Bonilla, Universidad de Wisconsin


Mucha gente ha visto fotos de arándanos rojos flotando en campos inundados listos para ser recogidos durante la cosecha de otoño por los productores de arándanos, pero menos personas saben que los arándanos también crecen de forma silvestre en los Estados Unidos y Canadá. Los arándanos silvestres crecen en lugares que van desde pequeñas filtraciones en las laderas de las montañas hasta pantanos que se extienden hasta donde alcanza la vista. Los frutos de los arándanos nacen de las vides leñosas que se arrastran y se encuentran enclavados entre musgos verdes en estos pantanos; recoger unos pocos puñados puede llevar horas.

Como es el caso de muchos alimentos, el uso de arándanos se originó entre los nativos americanos, incluidos los pueblos algonquin, chippewa, cree, wampanoag y lenni-lanape. Los nativos americanos recolectaron frutos de arándano durante milenios antes de que llegaran los colonos europeos. Los consumieron de muchas maneras, incluida la elaboración de una barra energética. También usaban las frutas en medicinas, para teñir textiles y joyas, y como cebo para atrapar animales. Los arándanos pueden haber sido parte del «primer Día de Acción de Gracias», una cena de cosecha compartida entre colonos y los indios Wampanoag en 1621 en Plymouth, Massachusetts.

Cranberry bog en West Virginia parece pantanoso rodeado de bosques y pequeños arroyos
Estudiando un pantano de arándanos silvestres en el Bosque Nacional Monongahela, Virginia Occidental. Aquí crecen ambas especies de arándanos silvestres. Crédito: Karen Williams

Hay dos especies diferentes de arándanos silvestres en América del Norte. El arándano de frutos grandes, Vaccinium macrocarpon Ait., Crece solo en este continente. Ha sido seleccionado y cultivado por agricultores durante los últimos 200 años y es la especie que se usa para hacer salsa para el Día de Acción de Gracias. También se utiliza para hacer jugos y para agregar a productos horneados, cereales, vino y agua con gas. Los arándanos rojos endulzados y secos que se venden en las tiendas de comestibles también provienen de esta especie.

La segunda especie de arándano es el arándano pequeño, Vaccinium oxycoccos L. No lo cultivan los agricultores, pero es un pariente silvestre del arándano cultivado y se consume ampliamente en Europa, donde también es autóctono.

Reconocerías ambas especies como arándanos si las vieras en un pantano. En las regiones donde se encuentran estas especies, a menudo se las encuentra creciendo juntas y es difícil diferenciarlas. Los nativos americanos y otros continúan recolectando ambas especies de la naturaleza, pero los cultivadores comerciales de arándanos solo plantan el arándano de frutos grandes.

Las dos especies de arándanos silvestres son ejemplos de lo que los científicos denominan «parientes silvestres de cultivos». Estas especies silvestres son partes importantes de los entornos naturales. Los parientes silvestres de los cultivos también son recursos importantes para los fitomejoradores y otros científicos que trabajan para producir cultivos mejores y más fuertes. Las plantas de arándano silvestre son más variables que el arándano que se cultiva como cultivo y sus genes pueden ayudar a resolver los problemas que enfrenta el cultivo. Los arándanos silvestres pueden ser la clave para lidiar con enfermedades e insectos que atacan a los arándanos cultivados, adaptando el cultivo a un clima cambiante y para cultivar plantas con bayas más grandes y rojas.

Las bayas de color rojo brillante están maduras en los arbustos de arándanos
En el Bosque Nacional Gifford Pinchot, Washington, los excursionistas pueden encontrar arbustos con pequeños arándanos. Crédito: Karen Williams

Si va de excursión a un bosque nacional en muchos estados de los EE. UU., Puede tener la suerte de ver un pantano con arándanos silvestres. Algunos pantanos incluso llevan el nombre de los arándanos, como Cranberry Glades en el Bosque Nacional Monongahela en Virginia Occidental. El Servicio Forestal de los Estados Unidos se ocupa de los Bosques Nacionales donde se encuentran muchos de estos pantanos.

El Servicio de Investigación Agrícola del USDA realiza investigaciones para ayudar a los productores de arándanos con su cultivo. El ARS también almacena semillas de arándanos silvestres y cultivados en el Sistema Nacional de Germoplasma de Plantas, que utilizan los científicos en la investigación de los arándanos.

Tres arándanos rojos se sostienen con una mano
Cerca de arándanos silvestres del Bosque Nacional Gifford Pinchot, Washington. Crédito: Karen Williams

Recientemente, el USFS y el ARS formaron un equipo para estudiar y conservar los recursos de arándanos silvestres que se encuentran en los Bosques Nacionales. A ellos se unieron científicos de la Universidad de Wisconsin, que son expertos en genética del arándano. El equipo está estudiando los arándanos silvestres y los pantanos donde crecen. Los pantanos están siendo cuidados por el USFS y estarán protegidos por mucho tiempo en el futuro. Los arándanos de estos pantanos estarán disponibles para que los científicos los utilicen cuando sea necesario. También continuarán siendo utilizados directamente como fuentes de alimentos, medicinas y tintes por los nativos americanos y otras personas. Esto ayudará a asegurar que todos puedan seguir disfrutando de los arándanos en Acción de Gracias y durante todo el año.



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