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¿Por qué es hora de frenar el uso generalizado de pesticidas neonicotinoides?


La temporada de siembra de maíz y soja en todo el cinturón de maíz de EE. UU. Está llegando a su fin. Mientras plantan, los agricultores participan en lo que probablemente sea uno de los mayores despliegues de insecticidas en la historia de los Estados Unidos.


por John F. Tooker


Casi todas las semillas de maíz de campo plantadas este año en los Estados Unidos, con un valor aproximado de 90 millones de acres , estarán cubiertas con insecticidas neonicotinoides , la clase de insecticidas más utilizada en el mundo. 

Lo mismo es cierto para las semillas en aproximadamente la mitad de la soya de los Estados Unidos, aproximadamente 45 millones de acres y casi todo el algodón, aproximadamente 14 millones de acres . En total, según mis cálculos, estos insecticidas se utilizarán en al menos 150 millones de acres de tierras de cultivo, un área del tamaño de Texas.

Los neonicotinoides son muy buenos para matar insectos. En muchos casos requieren solo partes por mil millones, lo que equivale a unas pocas gotas de insecticida en una piscina de agua.

En los últimos años, han surgido preocupaciones sobre la influencia de los neonicotinoides en las poblaciones de abejas. Como ecólogo de insectos aplicado y especialista en extensión que trabaja con los agricultores en el control de plagas, creo que el enfoque en las abejas ha oscurecido las preocupaciones más grandes. En mi opinión, los agricultores estadounidenses están usando estos pesticidas mucho más de lo necesario, con posibles impactos negativos en los ecosistemas que no se conocen bien.

Pesticidas en semillas

La mayoría de los neonicotinoides en los Estados Unidos se usan para recubrir semillas de cultivos de campo. Su función es proteger contra un conjunto relativamente pequeño de plagas de insectos secundarios, es decir, no las principales plagas que tienden a causar pérdida de rendimiento. Las compañías nacionales o los proveedores de semillas aplican estos recubrimientos, de modo que cuando los agricultores compran semillas, solo tienen que plantarlas.

¿Por qué es hora de frenar el uso generalizado de pesticidas neonicotinoides?
Uso de neonicotinoides por cultivo de 1992 a 2014. El eje y representa la masa del ingrediente activo neonicotinoide aplicado en millones de kg. Crédito: Tooker, Douglas, Krupke, 2017, doi: 10.2134 / ael2017.08.0026 , CC BY-NC-ND

El porcentaje de superficie de maíz y soja sembradas con recubrimientos de semillas de neonicotinoides ha aumentado dramáticamente desde 2004. En 2011, más del 90 por ciento del maíz de campo y el 40 por ciento de la soja plantada fueron tratados con un neonicotinoide. Entre 2011 y 2014, el área tratada se arrastró hacia el 100 por ciento para el maíz y el 50 por ciento para la soja. Y la masa de neonicotinoides desplegados en cada cultivo se duplicó , lo que indica que los proveedores de semillas aplicaron aproximadamente el doble de insecticida por semilla. Desafortunadamente, muchos agricultores desconocen lo que está cubierto en sus semillas, mientras que a otros les gusta la tranquilidad que proviene de una semilla aparentemente mejor protegida.

A diferencia de la mayoría de los insecticidas, los neonicotinoides son solubles en agua. Esto significa que cuando una plántula crece de una semilla tratada, sus raíces pueden absorber parte del insecticida que recubre la semilla. Esto puede proteger las plántulas por un tiempo limitado de los insectos. Pero solo una pequeña fracción del insecticida aplicado a las semillas es absorbida por las plántulas . Por ejemplo, las plántulas de maíz solo ocupan alrededor del 2 por ciento, y solo persisten en la planta durante dos o tres semanas. La pregunta crítica es a dónde va el resto.

Pervando el medio ambiente

Debido a que los neonicotinoides son solubles en agua, el insecticida sobrante que las plantas no absorben pueden lavarse fácilmente en las vías fluviales cercanas. Los neonicotinoides de los recubrimientos de semillas ahora se encuentran rutinariamente en arroyos y ríos contaminantes en todo el país .

Aquí es probable que estén envenenando y matando a algunos de los insectos acuáticos que son fuentes vitales de alimento para peces, pájaros y otros animales salvajes. En los Países Bajos, los neonicotinoides en las aguas superficiales se han asociado con una disminución generalizada en las poblaciones de aves insectívoras , una señal de que las concentraciones de estos insecticidas están teniendo fuertes efectos en las redes alimentarias.

Los neonicotinoides también pueden influir fuertemente en las poblaciones de plagas y depredadores en los campos de cultivo. La investigación de mi laboratorio ha revelado que el uso de semillas recubiertas puede reducir indirectamente el rendimiento de los cultivos al envenenar a los depredadores de insectos que generalmente matan a las babosas, que son plagas importantes en los cultivos de maíz y soja del Atlántico medio.

¿Por qué es hora de frenar el uso generalizado de pesticidas neonicotinoides?
Clothianidin es un neonicotinoide usado casi exclusivamente como recubrimiento en semillas de maíz. Crédito: Mapas de USGS

En términos más generales, la siembra de semillas recubiertas generalmente disminuye las poblaciones de depredadores de insectos en los campos de cultivo en un 15 a 20 por ciento . Estos insectos depredadores pueden comer plagas de insectos , como el gusano negro y el gusano del ejército, que pueden reducir el rendimiento. Los campos de cultivo con menos depredadores residentes son más vulnerables a las infestaciones de plagas.

Una necesidad exagerada

Los defensores de los neonicotinoides señalan informes , a menudo financiados por la industria, que argumentan que estos productos aportan valor a la agricultura y los agricultores. Sin embargo, estas fuentes generalmente suponen que se necesitan insecticidas de algún tipo en cada acre de maíz y soja. Por lo tanto, sus cálculos de valor se basan en comparar los recubrimientos de semillas de neonicotinoides con el costo de otros insecticidas disponibles.

La historia muestra que esta suposición es claramente defectuosa. En la década anterior a que los recubrimientos de semillas de neonicotinoides ingresaran al mercado, solo alrededor del 35 por ciento de los acres de maíz de EE. UU. Y el 5 por ciento de los acres de soja fueron tratados con insecticidas. En otras palabras, las poblaciones de plagas no causaban daños económicamente significativos con mucha frecuencia.

Es importante destacar que el complejo de plagas que ataca al maíz hoy es más o menos el mismo que en la década de 1990. Esto sugiere que no es necesario tratar cientos de millones de acres de cultivos con recubrimientos de semillas neonicotinoides.

De la exageración a la moderación

¿Deberían los Estados Unidos seguir el ejemplo de la Unión Europea y aprobar una prohibición general de los neonicotinoides? En mi opinión, una acción tan drástica no es necesaria. Los neonicotinoides proporcionan un buen valor en el control de especies críticas de plagas, particularmente en la producción de vegetales y frutas. Sin embargo, su uso en cultivos de campo necesita ser controlado.

En la provincia canadiense de Ontario, los productores solo pueden usar tratamientos con semillas de neonicotinoides en el 20 por ciento de sus acres . Esto parece un buen comienzo, pero no satisface muy bien las necesidades de los agricultores.

El Manejo Integrado de Plagas (MIP), una estrategia de control basada en el uso de pesticidas solo cuando están económicamente justificados, ofrece valiosas pautas. Se introdujo a fines de la década de 1950 en respuesta a problemas derivados del uso excesivo de insecticidas, incluidos el daño ambiental y las poblaciones de plagas que habían desarrollado resistencia. Los productores de cultivos de campo tienen una buena historia de uso de MIP, pero el uso actual de neonicotinoides ignora el riesgo de plagas y entra en conflicto con este enfoque.

Para implementar el MIP en cultivos de campo con neonicotinoides, las compañías de semillas deben reconocer que el enfoque actual es excesivo y plantea serios riesgos ambientales. Los entomólogos de extensión deberán proporcionar a los productores información imparcial sobre las fortalezas y limitaciones de los neonicotinoides, y ayudar a los agricultores a identificar las hectáreas de cultivos que se beneficiarán de su uso. Finalmente, la industria agrícola necesita eliminar las prácticas que fomentan el uso innecesario de recubrimientos de semillas, como agrupar varios productos para el manejo de plagas a base de semillas , y proporcionar más semillas sin recubrir en sus catálogos.

Estos pasos podrían poner fin a la escalada continua del uso de neonicotinoides y cambiar el objetivo de «siempre que sea posible» a «lo suficiente».


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