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El gran potencial del mijo pequeño

El gran potencial del mijo pequeño
Pequeños granos de mijo que maduran en un campo. Crédito: Vetriventhan Mani

Desde que los humanos comenzaron a cultivar la tierra, hemos priorizado un tipo de cultivo por encima de todos los demás: los cereales. Con altas cantidades de minerales, proteínas y vitaminas, los cereales forman la base de las dietas en todo el mundo.


por Eric Hamilton, Sociedad Estadounidense de Agronomía


Pero mientras nuestros antepasados ​​cultivaron muchos tipos diferentes de granos , hoy solo unos pocos reinan de forma suprema. El maíz, el trigo y el arroz dominan la agricultura moderna. Y proporcionan alrededor del 60% de las calorías que ingieren los seres humanos en todo el mundo.

Sin embargo, hay muchos otros granos disponibles. Pueden desempeñar funciones importantes, como protegerse contra el cambio climático y proporcionar a los agricultores diversas fuentes de ingresos. Uno de esos granos, conocido principalmente en la India, se llama mijo pequeño.

«Los pequeños granos de mijo son versátiles y tienen un sabor similar al arroz, y pueden incorporarse fácilmente a recetas existentes a base de arroz o maíz», dice Mani Vetriventhan, científico del Instituto Internacional de Investigación de Cultivos para los Trópicos Semiáridos de la India. «Es un buen alimento básico alternativo en las dietas a base de cereales, particularmente en un clima cambiante».

La pequeña producción de mijo cayó desde la década de 1950 hasta principios del siglo XXI. «La disminución en el consumo se debe principalmente a un cambio importante en las preferencias dietéticas del mijo tradicional al arroz, trigo, maíz y otros cultivos comerciales», explica Vetriventhan.

El gran potencial del mijo pequeño
El científico de plantas Mani Vetriventhan en un campo experimental utilizado para estudiar diferentes variedades de mijo pequeño. Crédito: Venu Gopal

Pero eso está cambiando. «Actualmente, la demanda de mijo pequeño y otros mijos pequeños ha aumentado, lo que subraya la necesidad de más investigación y apoyo político», añade Vetriventhan.

Para ayudar a los agricultores a decidir qué variedades de mijo pequeño cultivar, Vetriventhan y sus colegas cultivaron y estudiaron 200 tipos diferentes de grano para determinar el rendimiento y el potencial de nutrientes.

Este trabajo puede ayudar a los investigadores a elegir pequeñas variedades de mijo para liberar y variedades para mejorar mediante el mejoramiento. La investigación se publicó recientemente en Crop Science, una publicación de la Crop Science Society of America.

Los científicos se centraron en características importantes de los cultivos, como el rendimiento de grano y la altura de las plantas. Pero también analizaron la nutrición. Los cereales básicos deben aportar una gran cantidad de nutrientes importantes para mantener a las personas sanas. Entonces, el equipo de Vetriventhan midió el contenido de proteína de grano. También analizaron los minerales esenciales calcio, hierro y zinc. Para obtener un conjunto promedio de mediciones, los científicos cultivaron los cultivos durante dos años diferentes.

No es sorprendente que los 200 tipos de mijo pequeño variaran mucho. Sin embargo, para cada rasgo importante, como el rendimiento, algunos se destacaron. Quince variedades tuvieron un rendimiento significativamente más alto, algunas el doble del promedio. Otras variedades produjeron mucha paja, que podría ser útil como biocombustible.

El gran potencial del mijo pequeño
Las semillas del mijo pequeño son pequeñas pero nutritivas. Crédito: Mani Vetriventhan

Hay dos tipos principales de mijo pequeño, conocidos como nana y robusta. Durante los experimentos, los investigadores encontraron que las plantas de nana maduraron antes que las robusta. Pero las plantas robusta tienden a producir mejores rendimientos. Sabiendo esto, los agricultores pueden elegir qué variedad plantar según la temporada de crecimiento y los patrones de lluvia para maximizar su producción.

Las pequeñas semillas de mijo son nutritivas. Para los nutrientes estudiados por el equipo, el mijo pequeño podría proporcionar más que las cantidades proporcionadas por el arroz, el trigo o el maíz.

En el futuro, las variedades más prometedoras se podrán probar en diferentes países. Al cultivarlos en otros tipos de suelo y clima, los científicos pueden identificar cuáles funcionan de manera más consistente.

«Tales evaluaciones ayudarían a identificar variedades valiosas que se pueden liberar para que los agricultores las cultiven o que se pueden usar en el mejoramiento de mijo pequeño», dice Vetriventhan.

Debido a las muchas cualidades atractivas del mijo pequeño, Vetriventhan espera que tanto los consumidores como los agricultores le den una segunda mirada. Para los consumidores, el mijo pequeño puede ser un complemento nutritivo o una alternativa a otros cereales como el arroz. Y los agricultores pueden beneficiarse de su capacidad de recuperación en los campos.

«El mijo pequeño es un cultivo de usos múltiples», dice Vetriventhan. «Se puede utilizar como alimento, alimento para aves y bioenergía. Se ve menos afectado por plagas, enfermedades y tensiones ambientales en comparación con otros cultivos de cereales , y crece bien en la agricultura de bajos insumos».



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