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Producción de tomate 101: Distinciones más allá del debate sobre «frutas o verduras»



El público estadounidense ha debatido durante mucho tiempo si el tomate es una verdura o una fruta. Esto resulta en una tregua incómoda: botánicamente, se considera una fruta, pero prácticamente, se agrega a las verduras.


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A pesar de la crisis de identidad de larga data de este querido ingrediente BLT, el consumo sigue siendo alto. Y los tomates son deliciosos y nutritivos sin importar cómo los clasifique.

En Estados Unidos, el tomate (Solanum lycopersicum ) es la segunda verdura más consumida detrás de su prima, la papa ( Solanum tuberosum ). Si bien la mayoría de la gente piensa en ellos como un producto alimenticio singular, existen grandes distinciones entre los tipos de tomates. Esto tiene implicaciones sobre cómo se cultivan, cosechan y consumen.

una docena de personas recogiendo tomates en el campo
Un equipo de campo de UC Davis cosecha a mano tres plantas de cada parcela de tomate de procesamiento experimental. Este proyecto está diseñado para probar el efecto de enmiendas orgánicas en sistemas de cultivo convencionales. Estamos analizando la retención de agua del suelo, la eficiencia del uso de fertilizantes y el rendimiento. Observe cómo los tomates procesados ​​crecen de manera uniforme en tamaño y cerca del suelo. Después de tomar tres muestras de plantas a mano de cada parcela, los tomates restantes se cosecharán mecánicamente para cumplir con un contrato con un productor de sopa enlatada. Crédito: Dani Gelardi

Las empresas compran tomates procesados para convertirlos en productos familiares, como salsas, sopas y condimentos. Se crían para pieles gruesas y durabilidad. Esto evita que se dañen durante la cosecha mecánica y durante el transporte. Los criadores desarrollan variedades de tomate procesado que madurarán al mismo tiempo. La maduración al mismo tiempo significa que es posible cosechar con máquinas. A una velocidad increíble, los grandes recolectores pueden recuperar plantas de tomate enteras, separar la fruta roja de la fruta verde y devolver las enredaderas de tomate trituradas al campo para abono.

cinco cajas llenas de tomates cosechados a mano que se guardan para investigación de laboratorio
Se conservará una pequeña muestra de los tomates procesados ​​recolectados a mano para experimentación en el laboratorio. El resto se donará al Banco de Alimentos de Yolo, donde ayudarán a alimentar a las familias en todo el condado de Yolo en California. La piel gruesa y la durabilidad de los tomates procesados ​​permiten que se transporten en grandes cantidades en contenedores agrícolas. Crédito: Dani Gelardi

Por el contrario, los tomates frescos del mercado tienen una variación mucho mayor. Incluyen las hermosas variedades de reliquia tan buscadas en los mercados de agricultores. Por lo general, estos tomates se cosechan a mano debido a su piel delicada y a la necesidad de recolectarlos en una madurez óptima. Con frecuencia continúan madurando durante una larga temporada de crecimiento y deben recolectarse varias veces por semana.

Dependiendo de la variedad, muchos tomates frescos del mercado se cultivan en estacas, por lo que se puede soportar su peso. Esto también ayuda a los trabajadores agrícolas a acceder más fácilmente a la fruta a mano. Los tomates frescos del mercado se venden comúnmente en las tiendas de comestibles o se utilizan en los restaurantes, y se transportan con cuidado en cajas pequeñas.

plantas de tomate fresco orgánico atadas a estacas para facilitar la cosecha
Tomates orgánicos frescos de mercado antes de la maduración. Estos se encuentran en un ensayo de UC Davis que investiga el efecto de diferentes patrones sobre la tolerancia a la sequía, la absorción de nitrógeno y la incidencia de enfermedades. Observe cómo los tomates están estacados para facilitar la cosecha y para mantener su longitud de enredadera. Crédito: Patricia Lazicki

En peso, los tomates frescos del mercado se cultivan en menor cantidad que los tomates procesados ​​en los Estados Unidos. Sin embargo, desde un punto de vista económico, debido a que su precio es más alto por libra, representan una parte sustancial del mercado del tomate.

Se está llevando a cabo una investigación científica sobre la elaboración y la producción de tomate para el mercado fresco. Como ocurre con muchos cultivos, la investigación se centra con frecuencia en disminuir el uso de pesticidas y aumentar la eficiencia del uso de fertilizantes. Otros criadores están trabajando para mejorar la tolerancia a la sequía, la resistencia a las enfermedades y el rendimiento de los tomates.

hileras de plantas de tomate y tres cajas llenas de tomates para protegerlas
Cosecha de tomate de mercado fresco ecológico, empaquetado cuidadosamente en pequeñas cajas de cartón para evitar daños. Crédito: Patricia Lazicki

Una técnica relativamente nueva y emocionante que puede ayudar a los productores a lograr estos objetivos se conoce como injerto de tomate. El proceso de injerto se usa comúnmente en árboles frutales. (¡Y recuerde que botánicamente los tomates son frutas!)

El injerto implica la selección de portainjertos de variedades de plantas que sean duraderas, vigorosas o resistentes a enfermedades. Luego, los criadores adjuntan un pequeño corte de otras variedades que se seleccionan por su sabor frutal, nutrición y atractivo estético. Los tomates maduros injertados producirán frutos como los del corte, pero tienen muchos de los beneficios de la variedad de portainjerto. Tanto en la producción orgánica como en la convencional, se están realizando pruebas en todo el mundo para determinar qué variedades de portainjertos de tomate pueden ofrecer los mayores beneficios y para qué tipo de tomate.

por Dani Gelardi, Universidad de California, Davis




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